Gierzwaluw verbreekt vliegrecord na tien maanden zonder landing

Tien maanden achter elkaar vliegen, sommige gierzwaluwen krijgen het voor elkaar. Dit blijkt uit Zweeds onderzoek met gezenderde gierzwaluwen. De onderzoekers volgden de vogels bij hun reis van Zweden naar de overwinteringgebieden in Centraal en West-Afrika.

'Gierzwaluw paart zelfs in volle vlucht.' Beeld KINA

Al in 1956 suggereerde de Britse ornitholoog David Lack in zijn beroemde boek 'Swifts in a Tower' dat gierzwaluwen buiten het broedseizoen niet aan de grond komen.'Hij baseerde zich op de observatie dat deze vogels altijd in de lucht worden gezien', zegt bioloog Hans van Gasteren van de Universiteit van Amsterdam en niet betrokken bij de nieuwe Zweedse studie. 'Nu hebben wetenschappers het vermoeden van Lack eindelijk bevestigd.'

De Zweedse onderzoekers beschrijven in het wetenschappelijke tijdschrift Current Biology hoe ze minuscule zenders als een rugzakje op de gierzwaluwen bonden. 'Sommige vogels brengen tien maanden lang in de lucht door', aldus hoofdonderzoeker Anders Hedenström. 'Het record stond tot nu toe op naam van de alpengierzwaluw, die zes maanden rondvliegt zonder te landen. De gierzwaluw verpulvert dat record.'

Non-stop vliegen

Dermate lang non-stop vliegen betekent ook dat gierzwaluwen vrijwel alles in de lucht moeten doen. Ze eten door vliegen en muggen te vangen, en drinken door met opengesperde bek over het water te scheren. Ook het verzamelen van nestmateriaal gebeurt in de lucht, door voorbijvliegend zaadpluis en veertjes in de bek met speeksel te mengen. Vervolgens plakken ze dit kleverige goedje aan hun komvormige nest dat ze onder dakpannen bouwen.

'Ze paren zelfs in volle vlucht', vertelt Hein Verkade, die al twintig jaar gierzwaluwen bestudeert in Noordwijk. 'Hoewel ik ook al paringen in nestkasten heb gezien. Ze kunnen het dus ook met beide poten op de grond.'

Schouwspel

Een paring in de vlucht is een spectaculair schouwspel. Het mannetje vliegt boven het vrouwtje. Behendig landt hij bovenop zijn partner waarna ze beide wat hoogte verliezen. Enkele seconden later vliegen ze weer apart verder. Deze vliegensvlugge paring leent zich voor buitenechtelijke avonturen. Uit een Engelse studie bleek dat bijna vijf procent van de gierzwaluwkuikens een andere vader had dan de vogel die het nest bewaakt.

Gierzwaluwen slapen ook al vliegend. Recent onderzoek naar een andere vogelsoort, de fregatvogel, suggereert hoe ze dat voor elkaar kunnen krijgen. Net als bij dolfijnen valt één hersenhelft in slaap, terwijl de andere helft een oogje in het zeil houdt. 'Voor gierzwaluwen is dit nog niet vastgesteld, maar het zou wel kunnen verklaren hoe deze vogels toch vierentwintig uur actief kunnen zijn', aldus van Gasteren.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.