Gaat Google WhatsApp verslaan met 'Allo'?

'Allo' heet de nieuwe berichtenapp waarmee Google woensdag komt. Eerdere pogingen een plaatsje te veroveren naast WhatsApp slaagden niet. Gaat het dit keer wel lukken?

In Allo komt er een handigheidje dat SmartReply wordt genoemd. De app analyseert het gesprek en doet vervolgens een aantal antwoordsuggesties, in bewoordingen die lijken op hoe de zender zelf formuleert. Beeld Marcel van den Bergh/de Volkskrant

Eigenlijk is het best een prestatie dat Google er nooit in is geslaagd met succes een berichtendienst te lanceren. Het concern heeft honderden miljoenen gebruikers van zijn maildienst, zoekmachine, fotosoftware, kalender, videodienst - de lijst succesvolle toepassingen is eindeloos. Maar op het gebied van sociale netwerken heeft het nooit deuken in pakjes boter weten te slaan.

Pogingen waren er genoeg: Google Talk, Buzz, Hangouts. Maar in vergelijking met WhatsApp (ruim een miljard gebruikers) en Facebook Messenger (evenveel) speelden ze nauwelijks een rol van betekenis.

Allo, zoals de nieuwe toepassing heet, moet dat gaan veranderen. Maar hoe? Het valt niet mee een bestaande digitale markt binnen te dringen. Denk aan het dilemma dat concurrenten van het sociale netwerk Facebook hadden. Toen gebruikers zich zorgen begonnen te maken om hun privacy en overstapten naar concurrenten als Google+ of Ello, ontdekten ze al snel dat ze in een virtuele woestijn waren terechtgekomen, waar geen van hun vrienden verkeerden. Die ondraaglijke stilte deed hele volksstammen diginomaden weer terugkeren naar Facebook. Dit is het winner takes all-principe dat op internet als een natuurwet geldt. De grootste krijgt alles, daarna is er weinig.

Hetzelfde lijkt te gelden voor berichtendiensten. Als al je contacten op WhatsApp zitten, waarom zou je dan omschakelen naar Allo? Dat gebeurt alleen als de nieuwe dienst onmisbare extra's biedt.

Google heeft in elk geval al een goede keuze gemaakt: Allo is niet gekoppeld aan zijn bestaande diensten, maar aan het telefoonnummer van de gebruiker. Dat betekent dat na installatie alle contacten in de telefoon in principe beschikbaar zijn voor Allo. Elke contactpersoon die Allo ook installeert, is onmiddellijk bereikbaar. Google hoeft dus alleen maar te hopen dat zoveel mogelijk mensen de app installeren en dan volgt de rest vanzelf. Zo blijft de digitale woestijn uit.

Om gebruikers over te halen ook echt met elkaar te gaan converseren via Allo, moet dat meerwaarde bieden. Google denkt die te hebben gevonden in kunstmatige intelligentie. Zo komt er een handigheidje dat SmartReply wordt genoemd. Allo analyseert het gesprek en doet vervolgens een aantal antwoordsuggesties, in bewoordingen die lijken op hoe de zender zelf formuleert. Hetzelfde gebeurt bij foto's. Google kijkt naar de inhoud en doet suggesties voor een antwoord. Herkent de software een jong katje, dan suggereert het als antwoord: schattig. Of de babbelhulp trouwens ook Nederlands verstaat en spreekt, wilde Google dinsdag nog niet zeggen.

Verder kan de gebruiker vanuit de app zoeken naar een restaurant in de buurt en alvast een tafel voor twee reserveren. En net als in de webbrowser Chrome kunnen gebruikers overschakelen naar een incognito-modus. Berichten worden dan van toestel tot toestel versleuteld. Er verschijnt niet langer een samenvatting van het bericht op het toegangsscherm van de ontvanger. Handig voor communicatie tussen heimelijke geliefden.

Of het genoeg is, moet blijken. Of gebruikers het prettig vinden dat Google zo zichtbaar lijkt mee te lezen met hun gesprekken, is onzeker. Veel zal afhangen van de kwaliteit van de antwoordsuggesties die de software doet. De techniek is volop in ontwikkeling en de resultaten uit zoekopdrachten in Googles Photo-software ('toon alle foto's met omhelzingen') zijn nu vaak al indrukwekkend. De slimme assistenten waarmee Google schermt, worden door veel technologiekenners gezien als de volgende grote ontwikkeling bij smartphones. Ze zijn er dus vroeg bij.

De reacties op Googles nieuweling zijn niettemin voornamelijk lauwwarm. Zoals techsite The Verge het omschrijft: deze app voelt meer als een strategische noodzaak dan als iemands passieproduct. De kletsapps uit Googles verleden lijken de scepsis te rechtvaardigen, maar het zou best eens kunnen dat Google vanwege zijn enorme ervaring met kunstmatige intelligentie dit keer goed zit. Het concern heeft in elk geval de omvang en het geld om Allo te laten groeien.

De tekst gaat verder onder deze grafiek.

Beeld de Volkskrant

Versleuteling

Alle berichtendiensten (er zijn er zeker 75 op de wereld) maken gebruik van versleuteling, wat betekent dat de tekst nadat de gebruiker op de verzendknop heeft gedrukt zo door elkaar wordt gehusseld dat ze onleesbaar wordt. Vaak wordt de tekst op de server van het bedrijf dat de dienst levert ontcijferd, om vervolgens weer gecodeerd naar de ontvanger te worden verstuurd.

Onderweg is de tekst dus onleesbaar, maar op de servers kunnen anderen (overheidsinstanties, geheime diensten) er in principe in neuzen. Daarom maken steeds meer diensten gebruik van zogenoemde end-to-end-encryptie. Dit betekent dat de boodschap van zender tot ontvanger versleuteld blijft en niemand er bij kan. WhatsApp biedt deze vorm van beveiliging sinds een paar maanden, bij sommige andere diensten moet de gebruiker de functie inschakelen door bijvoorbeeld naar een incognito-modus te gaan.

Hoewel de tekst nu door niemand behalve de ontvanger kan worden gelezen, wordt door berichtendiensten wel bijgehouden wie met wie communiceert en hoe vaak. Op basis van die informatie kunnen spionagediensten nog wel recherchewerk doen.

Google zegt dat het zijn berichten altijd volledig versleutelt (ook als ze even geparkeerd staan op zijn servers), maar dat software als SmartReply erbij moet kunnen voor tekstanalyses. Zodra de gebruiker kiest voor incognito, kunnen de slimme hulpjes ook niet meer meelezen.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden