Experts: bestempel jongere later als volwassen, verleng definitie adolescentie tot en met 24

Is iemand van 24 jaar al volwassen? In academische kringen is de discussie over deze vraag plots opgelaaid na de oproep van vier Australische medici in een wetenschappelijk tijdschrift om de definitie van 'adolescentie' te verlengen tot en met het 24ste levensjaar.

Studenten.Beeld anp

De Wereldgezondheidsorganisatie WHO hanteert nu nog een volwassenheidsgrens van 20; in Nederland begint de volwassenheid, afhankelijk van het onderwerp waarnaar je kijkt, op een leeftijd van 18 of 21 jaar.

Maar dat doet geen recht aan het feit dat jongeren inmiddels steeds langer studeren, op latere leeftijd trouwen en later kinderen krijgen, betogen de Australische experts onder leiding van hoogleraar volksgezondheid Susan Sawyer van de Universiteit van Melbourne.

'De overgangsperiode van jeugd naar volwassenheid neemt tegenwoordig een aantoonbaar groter aandeel van de levensloop in beslag dan ooit tevoren', aldus de vier in vakblad The Lancet Child & Adolescent Health. 'Hoewel veel wettelijke privileges beginnen bij 18, vindt het aangaan van volwassen rollen en verantwoordelijkheden doorgaans later plaats.'

Maar niet iedereen is het daarmee eens. 'Het is natuurlijk niet zo dat je niet volwassen kunt zijn als je niet getrouwd bent of geen kinderen hebt', reageert hoogleraar ontwikkelingspsychologie Michiel Westenberg van de Universiteit van Leiden. 'Op een gegeven moment is het hun eigen verantwoordelijkheid om op eigen benen te staan. Die verantwoordelijkheid moet je niet steeds maar bij ze weghouden.'

Ook Westenberg erkent dat het brein zich volgens de huidige inzichten nog ontwikkelt tot voorbij de leeftijd van 20. 'Maar dat is toch vooral fijnafstelling. Het meeste is dan toch echt wel uitgekristalliseerd.'

Semi-afhankelijkheid

In praktijk zou een hogere volwassenheidsdrempel betekenen dat jonge mensen bij problemen langer recht hebben op allerlei jeugdhulpverlening, vindt Sawyer. Ook in Nederland is daarover discussie: voor adolescenten met problemen eindigt de hulpverlening bij 18 anders wel erg abrupt. Alle reden te erkennen dat er nog een tussenfase van 'semi-afhankelijkheid' is, schetst Sawyer.

Maar hoewel ook Westenberg zulke afwegingen 'best begrijpelijk' vindt, ziet hij een andere definitie van adolescentie niet als de oplossing. 'Het gaat wat ver om vanwege een paar procent probleemjongeren voor iedere jongere te zeggen: je bent pas volwassen als je 25 bent.'

Ook in Nederland stellen jongeren 'volwassen' beslissingen steeds meer uit. Zo krijgen vrouwen het eerste kind tegenwoordig gemiddeld als ze rond de 30 zijn; in 1970 was men gemiddeld 24 bij de gezinsuitbreiding. Uit huis gaan jongeren tegenwoordig gemiddeld als ze 24,6 jaar oud zijn. Dat is een jaar laten dan in 2006.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden