Europees-Russische sondes op weg naar Mars

Vanaf de Russische lanceerbasis Baikonoer is vanochtend de Europees-Russische Marsmissie Exomars gelanceerd. Even na half elf verliet de raket met twee sondes het platform voor een reis van zeven maanden naar Mars.

De Russische Protonraket verlaat het lanceerplatform in Baikonoer. In de eerste twee minuten na de lancering wordt 400 ton brandstof verstookt. Beeld afp

De eerste fasen van de lancering zijn volgens ruimtevaartorganisatie ESA voorspoedig verlopen. Op 19 oktober komen de sondes aan. Een gaat in een baan rond de planeet draaien, de ander moet op het oppervlak landen. Over twee jaar - mogelijk volgt twee jaar uitstel wegens financiële problemen - volgt de volgende stap: dan gaat een Marskarretje die kant op.

Pas in de loop van de avond wordt duidelijk of de lancering volledig succesvol is verlopen: dan moeten beide sondes zich losmaken van de laatste trap.

Exomars is een missie in twee delen. De raket die vandaag vertrokken is, heeft de Trace Gas Orbiter (TGO) aan boord, die in haar schoot Schiaparelli draagt. Als beide in oktober na een reis van 500 milljoen kilometer aankomen bij Mars, zal TGO in een baan om de planeet blijven, terwijl Schiaparelli afdaalt. Deze marlanding is vooral bedoeld om meer ervaring op te doen met landen op de planeet. Deze kennis zal gebruikt worden voor het tweede deel van de missie, als ESA een robotwagentje stuurt.

Methaan

De 'echte' missie wordt uitgevoerd door de sonde en de robot die later volgt. Het Europees-Russische project doet een gooi naar het antwoord op een van de belangrijkste vragen in planeetonderzoek: is er leven op Mars? En zo niet: is er leven geweest?

De vermoedelijke sleutel bij de beantwoording van die vraag is methaan. Levende micro-organismen stoten methaan uit. De laatste jaren zijn minieme hoeveelheden methaan in de ijle atmosfeer van Mars ontdekt. Methaan is op Mars maar een kort leven beschoren: na zeshonderd jaar is het afgebroken door het ultraviolette licht van de zon. Als er nu methaan in de atmosfeer zit, is het dus van relatief recente datum.

Exomars

Gaan we wéér speuren naar leven op Mars? Dat weten we nu toch wel? Nou, niet dus. Exomars: de eerste missie die écht op zoek is naar leven (+)

Beeld VKGraph
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.