ESA: Philae zwijgt, maar geen reden tot paniek

Komeetlander Philae hult zich sinds zijn korte ontwaken afgelopen zaterdag weer in stilzwijgen. De kleine lander op komeet 67P/Churyumov-Gerasimenko legde afgelopen week onverwacht en kortstondig contact met zijn moedersatelliet Rosetta, die de signalen doorstuurde naar de aarde.

ArtistImpressie van komeetlander Philae.Beeld ap

Sinds de verbinding die 85 seconden duurde, is het stil, maar dat is volgens ruimtevaartorganisatie ESA geen reden voor ongerustheid; Rosetta vliegt in een ongunstige baan op 200 kilometer afstand van de komeet. Technici van het controlecentrum in Darmstadt gaan de moedersatelliet nu in een lagere baan brengen en geven Rosetta opdracht zijn antennes op de komeet gericht te houden, zodat elk signaal van Philae kan worden opgepikt. Dat maakte ESA vandaag bekend tijdens een briefing bij de Parijse luchtvaartshow Le Bourget.

In een eerder stadium kon Rosetta veel dichter bij de komeet komen, maar dat wordt nu te gevaarlijk geacht omdat 67P inmiddels zo dicht bij de zon is dat zijn deels ijsachtige oppervlakte begint te smelten, waardoor grote hoeveelheden stof, waterdamp en andere gassen de ruimte in worden geslingerd. De wetenschappers van ESA willen koste wat het kost voorkomen dat Rosetta daardoor beschadigd raakt.

Ongunstige plaats

De reden dat Philae ruim een half jaar in slaap was, is dat de lander op een ongunstige plaats terecht is gekomen. Hoewel de landing volgens planning verliep, stuiterde de kleine sonde drie keer om vermoedelijk te eindigen in een greppel, waardoor hij in de schaduw kwam te staan en de zonnepanelen te weinig licht vingen om de accu's op peil te houden. Die hielden het in november na 60 uur voor gezien. Nu de komeet dichter bij de zon is, valt er voldoende zonlicht op de sonde, waardoor de accu's bijgeladen kunnen worden. Volgens de eerste gegevens vangen de panelen nu 135 minuten zonlicht per 'komeetdag'. 67P draait elke 12 uur om zijn as. Het vermogen dat de panelen leveren tussen zonsopkomst en -ondergang varieert nu van 13 tot 24 watt. De lander heeft 19 watt nodig voor een radioverbinding met Rosetta.

De mislukte landing wordt inmiddels gezien als een geluk bij een ongeluk: het feit dat de lander veel schaduw vangt zou er weleens toe kunnen leiden dat hij veel langer operationeel kan blijven, aldus Alvaro Giménez Cañete van ESA. De kans dat Philae oververhit raakt als hij de komeet dicht bij de zon is, is nu veel kleiner aldus Giménez tegenover de website SpaceFlightNow. 'We kunnen nu voor het eerst in de geschiedenis metingen doen aan een komeet in perihelium (de laagste baan bij de zon, red.), iets wat in het oorspronkelijk plan waarschijnlijk niet mogelijk was geweest.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden