ESA nerveus: landen op komeet wordt toch lastig

De Europese ruimtevaartorganisatie ESA lijkt gaandeweg nerveuzer te worden over de voorgenomen landing van een sonde op komeet 67P/Churyumov-Gerasimenko, later dit jaar in november. Het grillige badeendvormige hemellichaam blijkt ruiger dan gedacht.

Close-up vanuit ruimtesonde Rosetta waar het woeste berglandschap van komeet 67P/Chruyumov-Gerasimenko Beeld ESA
Close-up vanuit ruimtesonde Rosetta waar het woeste berglandschap van komeet 67P/Chruyumov-GerasimenkoBeeld ESA

Op de komeetkern, voortrazend in zijn baan om de zon, zijn inmiddels vijf potentiële landingsplekken aangewezen. Maar er zijn ook steeds reëlere twijfels of beheerst landen daar echt mogelijk zal zijn, zo bleek eerder deze week bij nieuwe beraadslagingen van ESA over de Rosetta-missie in Cascais, Lissabon.

'Alle landingsplaatsen zijn problematischer dan verwacht, vooral vanwege de gecompliceerde vorm van de komeetkern', aldus het hoofd van de landermissie, Hermann Böhnhardt van ESA en het Max Planck Instituut in Göttingen. Vanuit de op 20 kilometer hoogte overvliegende Rosetta moet in november de Philae-lander naar het oppervlak van de komeetkern afdalen.

Rosetta, gelanceerd in 2003, heeft die komeetkern sinds augustus in steeds groter detail in beeld. Maar op de foto's van het steile rotslandschap vol kliffen en bergwanden op de komeetkern is ook steeds beter te zien hoe ruig en gelaagd het terrein is, ook op de nog verhoudingsgewijs vlakke landingsplaatsen.

De mogelijke landingsplaatsen Beeld ESA
De mogelijke landingsplaatsenBeeld ESA

Nauwelijks zwaartekracht
Er zijn wel vlakkere gebieden op het oppervlak, maar die liggen volgens de analyses van ESA ongunstig omdat er te weinig zonlicht komt, waardoor de zonnepanelen van Philae onvoldoende energie zouden geven.

Volgens de ESA vluchtleiding is een landing binnen een ellips met een lengte van ongeveer een kilometer uit te mikken. Van de vijf eerder aangewezen vlakke plekken is eigenlijk alleen landingsplaats B groot genoeg. Extra complicatie is dat de komeetkern zo licht is dat hij nauwelijks zwaartekracht geeft. De lander moet zich daarom bij contact verankeren, om niet meteen weer weg te stuiteren. Deze week bleek ook dat de komeet op verlichte plekken stof en gas loslaat.

Philae heeft apparatuur voor chemische analyses van bodemmonsters van de komeet. Astronomen hopen er meer uit te leren over het ontstaan van het zonnestelsel, waar kometen restafval van zijn.

Intussen gaan de voorbereidingen voor de spectaculaire landing van de sonde in november wel gewoon door. Woensdagochtend voerde het vluchtleidingscentrum in Duitsland een manoeuvre uit waarbij Rosetta een relatief scherpe bocht maakte, op circa 30 kilometer van de komeet. Daarmee, meldde ESA na afloop van de vluchtbeweging, was het ruimtevaartuig nu definitief in een baan om de komeetkern gebracht. Komende weken volgen meer van zulke haakse hoeken in de Rosetta-vlucht.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden