ESA gaat landen op kop van badeendvormige komeet

ESA is eruit, in november landt de Philae-sonde als het goed is pal op de kop van de badeendvormige komeet 67P/Churyumov-Gerasimenko.

Een impressie van de Rosetta die cirkelt om de komeet 67P/Tsjoerjoemov-Gerasimenko. Beeld belga

Dat is de enige plaats op de grillige en rotsige 4 kilometer grote komeetkern waar geland kan worden en daarna in het oppervlak kan worden geboord met het oog op chemische analyses.

Bovendien vangt de 100 kilo zware lander daar voldoende licht om de zonnepanelen langer actief te houden. Philae zal afdalen vanaf de Rosetta komeetsonde die al sinds de zomer om het verre hemellichaam draait.

De kans dat de landing slaagt, is volgens de vluchtleiders moeilijk aan te geven. De komende weken worden landingsscenario's doorgewerkt, het oppervlak nog beter bestudeerd en simulaties gedaan. Intussen nadert Rosetta steeds dichter het komeetoppervlak in een reeks van ingewikkelde vluchtmanoeuvres. Op 14 oktober besluit ESA definitief of landen verantwoord is.

Op 11 november moet de lander Plek J, zoals de landingsplaats voorlopig is gedoopt, bereiken. ESA heeft een prijsvraag uitgeschreven voor een aansprekender naam voor de landingsplek.

ESA had op de komeetkern, voortrazend in zijn baan om de zon, vijf potentiële landingsplekken aangewezen. Maar er waren ook steeds reëlere twijfels of beheerst landen daar echt mogelijk zal zijn, zo bleek begin deze maand.

'Alle landingsplaatsen zijn problematischer dan verwacht, vooral vanwege de gecompliceerde vorm van de komeetkern', zei het hoofd van de landermissie, Hermann Böhnhardt van ESA en het Max Planck Instituut in Göttingen. Nu is dan toch voor een landingsplek gekozen.

Beeld epa

Richting zon
De sonde Rosetta kwam op 6 augustus aan bij de komeet 67P. Zij aan zij vliegen ze richting de zon. Dat is nooit eerder gedaan. De verkenner Philae moet het komende jaar onder meer gaan boren in het oppervlak, om vast te stellen waaruit de komeet bestaat.

Dat kan wetenschappers een beter beeld geven van het ontstaan van ons zonnestelsel en daarmee van de aarde. De komeet 67P is namelijk ontstaan uit dezelfde wolk van gas en stof waaruit ook de aarde en de andere planeten zijn samengeklonterd. De aarde is in de miljarden jaren erna flink veranderd, de komeet niet of nauwelijks.

De Rosetta werd in maart 2004 gelanceerd en heeft inmiddels meer dan 6 miljard kilometer op de teller staan. De route voerde drie keer langs de aarde en één keer langs Mars. De Rosetta had de zwaartekracht van de twee planeten nodig om genoeg snelheid te maken voor de oversteek naar de komeet.

Van juni 2011 tot januari 2014 was de sonde zo ver weg van de zon dat ze in een soort winterslaap moest gaan om brandstof te besparen. De Rosetta is een prestigeproject van Europa. De missie kost ruim 1,3 miljard euro. De Nederlander Fred Jansen leidt het project.

Beeld afp
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden