Ebolavirus niet krachtiger geworden sinds uitbraak

Het ebolavirus dat sinds vorig jaar in West-Afrika huishoudt, is niet gevaarlijker of dodelijker dan de versie van het virus die veertig jaar geleden werd ontdekt. De vrees dat de grootte en de ernst van de uitbraak het gevolg waren van mutaties die het virus krachtiger hadden gemaakt, blijkt ongegrond.

Leerlingen van de SIMS Community School in Liberia wassen hun handen. Dit is een van de maatregelen die werd genomen om de verspreiding van ebola tegen te gaan. Beeld ANP

Dat schrijven Britse onderzoekers vandaag in het vakblad Virology. De huidige uitbraak van ebola heeft inmiddels aan ruim tienduizend mensen het leven gekost. Hoewel de epidemie over haar hoogtepunt heen is, is zij nog niet ten einde. Artsen en wetenschappers vreesden dat de grootte van de uitbraak mogelijk te wijten was aan specifieke eigenschappen van het virus.

De veronderstelling was dat het virus zodanig zou kunnen zijn gemuteerd dat het zich sneller zou kunnen verspreiden. Of het zou nog beter toegerust zijn om dodelijke slachtoffers te maken. Deze theorie werd geopperd in een publicatie over de genetische eigenschappen van virussen van patiënten uit Guinee en Sierra Leone uit de zomer van 2014.

Weinig surveillance

Een nieuwe diepgravende, computermatige analyse van diezelfde gegevens bewijst nu dat de gevonden mutaties de belangrijkste functies van het virus niet hebben veranderd. Dat betekent dat de omvang van de huidige uitbraak puur te verklaren is vanuit menselijke en sanitaire omstandigheden in de getroffen gebieden. In tegenstelling tot eerdere uitbraken vond zij nu plaats in grote steden in gebieden met slechte gezondheidszorg en hygiëne, waardoor het virus zich beter kon verspreiden.

'Die conclusie bevestigt wat we reeds vermoedden', zegt Marion Koopmans, hoogleraar virologie aan het Erasmus Medisch Centrum in Rotterdam, die niet betrokken was bij het onderzoek. Ze plaatst wel een kanttekening bij de studie. 'De gegevens waarop de onderzoekers zich baseren zijn al meer dan een half jaar oud. De vraag is of de virussen die nu circuleren nog dezelfde zijn.'

Volgens Koopmans is het verzamelen van gegevens sowieso een probleem bij deze uitbraak. 'Er wordt weinig surveillance gedaan of de gegevens komen niet naar buiten. Vanuit het oogpunt van de gezondheidsbewaking zou je dat anders willen zien.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.