Duizenden robots kunnen nu ook samenwerken: 'Net als mieren'

Mensen hebben één groot voordeel op robots: ze kunnen samenwerken. Waar robots opdrachten heel precies kunnen opvolgen, zijn ze in onderlinge samenwerking niet zo sterk. Toch lijkt daar verandering in te komen.

De KiloBots aan het werkBeeld afp

Op Harvard University in de Verenigde Staten hebben onderzoekers een zwerm van 1000 identieke robotjes gebouwd, om ze vervolgens een groepsopdracht te geven. Bijvoorbeeld: 'Neem met zijn allen de vorm van een ster aan'. Die taak kostte hen een kleine twaalf uur, maar het resultaat was wel een nette formatie. Volgens de onderzoekers lukte zoiets nooit eerder met zoveel robots tegelijk.

Bij het experiment kreeg elke robot een afbeelding van de gewenste formatie en moesten ze samenwerken om die vorm te realiseren. De robots zijn cilindervormig, hebben buigbare beentjes en hebben ongeveer de grootte van een sushi-rol. De onderzoekers noemen ze 'KiloBots'. Ze bouwden er precies 1024, hetzelfde cijfer als het aantal bytes in een kilobyte.

'Tijdens de opdrachten kijkt elke KiloBot steeds naar het parcours dat ze al hebben afgelegd, en datgene wat de buurman doet', aldus Michael Rubenstein, een van de auteurs van het gepubliceerde onderzoek. 'Op basis daarvan maakt iedere robot zijn eigen beslissingen.'

Links de afbeelding die de KiloBots kregen, rechts het resultaat na 12 uur formerenBeeld reuters

Samen sterker, net als mieren
Individueel hebben de KiloBots zeer beperkte mogelijkheden en maken ze fouten, maar het algoritme dat hun gedrag beheerst laat hen deze beperkingen overwinnen. In dat opzicht is de zwerm robots geïnspireerd op een mierenkolonie, zegt Rubenstein. Mieren kunnen ook allerlei formaties en structuren aannemen, zoals nesten en vlotten, waardoor hun beperkingen als zespotig individu niet meer meespelen.

Volgens een andere Harvard-professor zullen we in de toekomst steeds vaker grote aantallen robots zien samenwerken. Tegen de BBC zegt zij: 'Bijvoorbeeld honderden robots die samenwerken om afval op te ruimen of miljoenen zelfrijdende auto's die straks onze wegen bevolken.' Uitzoeken hoe je deze nieuwe technologie snel in een productielijn kunt introduceren, zegt een andere wetenschapper, zou een 'game-changer' zijn.

Ondanks alle lof voor het experiment maken de wetenschappers zelf wel een kanttekening bij hun zwermende KiloBots. Spannend zijn ze niet. Rubenstein: 'Twaalf uur lang het experiment bekijken, zoals wij moesten doen, is hetzelfde als kijken naar verf die opdroogt.'

Mieren die samenwerkenBeeld epa
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden