Dolfijnen roepen elkaar 'bij naam'

Wilde dolfijnen gebruiken unieke fluitsignalen om elkaar te identificeren. Tot die conclusie komen wetenschappers van de Universiteit van St. Andrews in Schotland. Bij het nabootsen van de geluiden reageerden de dolfijnen afzonderlijk op hun eigen fluitsignaal. De resultaten verschenen deze week in het Amerikaanse tijdschrift PNAS.

Dolfijnen in het Dolfinarium in Harderwijk. Beeld ANP

De wetenschappers omschrijven de unieke fluitsignalen als 'signature whistles'. De dolfijnen reageren op hun eigen fluitsignaal door het geluid terug te maken. De dieren reageerden niet op de signalen van anderen. De onderzoekers concluderen: 'Dolfijnen lijken de enige (niet-menselijke) zoogdieren die aangeleerde signalen gebruiken om elkaar te onderscheiden in hun natuurlijke communicatie.'

Het 'labelen' met aangeleerde signalen is een basiskenmerk van menselijke taal, maar komt in het dierenrijk nauwelijks voor. Dieren gebruiken wel specifieke geluiden om situaties of objecten te onderscheiden, maar die signalen, zoals alarm slaan of roepen om voedsel, zijn aangeboren en niet aangeleerd. De dolfijn blijkt daarop een uitzondering te zijn.

'Dolfijnen leven in een driedimensionale omgeving zonder duidelijke herkenningspunten, daarin moeten ze bij elkaar blijven als een groep', zegt Dr. Vincent Janik tegen de BBC. 'Ze kunnen elkaar meestal niet zien, onderwater kunnen ze elkaar niet ruiken en ze blijven niet constant bij elkaar in de buurt. In die grootse omgeving hebben dolfijnen een efficiënt systeem nodig om contact met elkaar te houden.'

Voor het onderzoek namen de wetenschappers de geluiden van wilde tuimelaars op en speelden de unieke fluitsignalen af op onder water geplaatste speakers. Daarnaast lieten ze de dieren geluiden van andere dolfijnenpopulaties horen. De dieren reageerden alleen op hun eigen fluitsignalen, door zelf het signaal terug te maken. De onderzoekers denken dat de dolfijnen communiceren als mensen: ze reageren als ze hun naam noemen.

Hieronder een video van tuimelaars die met elkaar 'praten'.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.