Minister Kamp van Economische Zaken vorig jaar bij de onthulling van de Delftse hyperloopcapsule.
Minister Kamp van Economische Zaken vorig jaar bij de onthulling van de Delftse hyperloopcapsule. © ANP

Delftse studenten winnen hyperloopwedstrijd van SpaceX

Studenten van de TU Delft zijn afgelopen nacht winnaar geworden van een wedstrijd om de snelste hyperloopcapsule in Los Angeles. De competitie, georganiseerd door het Amerikaanse ruimtevaartbedrijf SpaceX, is bedoeld voor de ontwikkeling van een hyperloop, een transportsysteem bestaande uit vacuümbuizen waardoor capsules met hoge snelheid vracht en mensen vervoeren.

De Delftenaren namen het in de finale op tegen het Massuchetts Institute of Technology (MIT) en WARR Hyperloop, een team uit München. De Duitsers haalden de hoogste snelheid met 94 kilometer per uur, de Delftenaren zaten daar net een kilometer onder. De wedstrijdjury van SpaceX oordeelde dat het Nederlandse team de beste totale prestaties had neergezet, onder meer op het gebied van constructie en innovatie.

'Het bereiken van de hoogste snelheid was voor ons niet het belangrijkste aspect', zegt Marleen van de Kerkhof van Delft Hyperloop vanuit Los Angeles. 'We hebben bij de ontwikkeling vooral gekeken naar efficiency, kosten en veiligheid. En daarvoor hebben we de prijs gewonnen.' De vier oprichters van het Delftse team willen nu een bedrijf oprichten dat het systeem commercieel gaat uitbaten.

1.200 kilometer per uur

De Hyperloop moet de vijfde manier van transport worden

In een halfuurtje van Amsterdam naar Berlijn. Niet door de lucht, maar gewoon over de grond. Als het aan Elon Musk ligt, wordt dat binnen afzienbare tijd werkelijkheid. De eerste stap is genomen: zijn Hyperloop-aandrijfsysteem heeft zijn eerste test in de woestijn van Nevada met succes doorstaan. Lees hier het hele artikel.

Het idee voor een hyperloop [pdf-bestand] is afkomstig van Elon Musk, eigenaar van onder meer SpaceX en fabrikant van het elektrische automerk Tesla. Hij wil met het systeem snelle verbindingen maken tussen steden. Om de ontwikkeling te bespoedigen, schreef hij een wedstrijd uit.

Het Nederlandse team Delft Hyperloop ontwikkelde een zogenoemde pod, een capsule die met hoge snelheid door een buis schiet. De Nederlandse pod is ongeveer de helft zo groot als toekomstige pods waarin kunnen worden vervoerd. Voor de wedstrijd had SpaceX een testbuis aangelegd van ongeveer 1,5 kilometer. Het team bereikte afgelopen weekend de finale in de competitie waaraan 27 teams uit zes landen mee deden.

In theorie zijn in de vacuümbuis snelheden tot 1.200 kilometer per uur mogelijk. Door de zeer lage luchtweerstand is relatief weinig energie nodig voor het voortbewegen van de capsule. Een ritje van Amsterdam naar Parijs duurt met een hyperloop in theorie een half uur.

Lees verder onder de video.

Uitdagingen

De grootste uitdaging voor het systeem is niet alleen technisch van aard, maar ook economisch. Het is onzeker of hyperloops kunnen concurreren met de burgerluchtvaart. Het systeem heeft als nadeel dat overal op en onder land kostbare buisverbindingen aangelegd moeten worden. Met name in dichtbevolkte gebieden wordt een hyperloopsystem daardoor kostbaar. Intercontinentale verbindingen lijken vooralsnog utopisch.

Het voordeel van hyperloops is de lage luchtweerstand, vergelijkbaar met vliegen op een hoogte van ongeveer 50 kilometer, waar de mesosfeer begint. Dankzij het bijnavacuüm is weinig energie nodig om een pod op snelheid te houden. Doordat de Delftse studenten gebruik maken van permanente magneten om hun pod 'zwevend' te houden, is ook de 'rolweerstand' van hun pod zeer laag. Hyperloops zouden hierdoor energie-efficiënter zijn dan hogesnelheidstreinen.

Of hyperloops economisch rendabel te maken zijn, is nog onduidelijk. Mogelijk dat grote pakketvervoerders als Amazon als eerste bereid zijn te investeren in transportsystemen als deze. De studenten van Delft hebben in elk geval op een korte track laten zien dat het systeem technisch uitvoerbaar is.