De grote gadget-apocalyps komt eraan

Tientallen jaren werden we verwend met steeds weer nieuwe technologische hebbedingetjes. Nu volgt de anticlimax.

null Beeld Marie Wanders
Beeld Marie Wanders

Herinnert u zich het fenomeen gadget? Dat waren van die elektronische apparaatjes die muziek speelden, je de weg wezen of je onderweg spelletjes lieten spelen. Ze waren leuk. Iedereen had ze. Iedereen wou ze. Er waren tijdschriften en websites en zelfs televisieprogramma's aan gewijd.

Veertig jaar lang, tijdens recessies en in oorlogen, in tijden van vrede en revolutie, waren ze er; van transistorradio's tot home computers tot Walkmans tot Gameboys tot iPods en Flips. Er zouden altijd nieuwe gadgets blijven komen, en dat was goed.

Maar dat is niet meer zo. Overal liggen gadgets onder vuur. Pebble, maker van slimme horloges, is overgenomen door Fitbit, dat weer zijn eigen problemen heeft. GoPro gaat misschien failliet, terwijl Jawbone, Nest en andere voorname leden van de gadgetwereld op sterven na dood lijken.

Wat is er gebeurd? Dat is een fascinerend verhaal over technologische vooruitgang, wereldwijde productie en veranderende consumentenvoorkeuren, eindigend in een anticlimax. De grote gadget-apocalyps is aanstaande en die zal het leven beslist een stukje minder leuk gaan maken.

GoPro gaat misschien failliet, terwijl Jawbone, Nest en andere voorname leden van de gadgetwereld op sterven na dood lijken. Beeld Marie Wanders
GoPro gaat misschien failliet, terwijl Jawbone, Nest en andere voorname leden van de gadgetwereld op sterven na dood lijken.Beeld Marie Wanders

Niet dat gadgets het ooit makkelijk hadden. Hun leven is altijd al bruut en kort geweest. Het ene moment was een gadget het hebbeding van het jaar, om vlak daarna oud nieuws te zijn. Maar dat gaf niet, want er kwam altijd wel weer iets voor in de plaats.

De gadgetproductie werd zelfs gedemocratiseerd. Er kwam een website waar mensen gadgets kochten die nog niet eens bestonden. Dat was Kickstarter. Er kwamen draagbare gadgets. Gadgets voor je huis, gadgets om de verwarming mee te bedienen en gadgets die je hielpen in slaap te vallen. Er kwamen zelfs gadgets die andere gadgets maakten. En dan waren er nog gadgets die konden vliegen!

Hardware is hard

Maar nu crasht de ene na de andere dronemaker. Zie 3D Robotics, het bedrijf dat werd opgericht door Chris Anderson, de voormalige baas van Wired. Die is ermee gestopt. MakerBot, een veelgeprezen start-up die de 3D-print-revolutie onder consumenten zou ontketenen, mislukte spectaculair. Pebble, dat met het eerste slimme horloge een recordbedrag ophaalde op Kickstarter, werd van de kaart geveegd door Apple en Samsung. Andere kickstarters kwamen te laat met hun spullen, of helemaal niet, of de apparaten werkten niet zoals beloofd. En als het wel lukte een geslaagd gadget op de markt te brengen, dan duurde het succes nooit lang.

Dat is geen verrassing. 'Hardware is hard' is een gevleugelde uitdrukking in Silicon Valley. Daarmee wordt bedoeld dat het makkelijker is software te schrijven dan de apparaten te bouwen waarop die draait. Daarom wordt de hardwaremarkt steeds meer bestierd door grote concerns, die, zoals in het geval van Apple of Samsung, de productie uitbesteden aan zelfstandige bedrijven, of die bijproducten laten maken voor bepaalde diensten, zoals Amazon doet met de e-reader Kindle en de babbelspeaker Echo. Google en Microsoft lijken juist wel meer in hardware te duiken, maar zien dat niet als hun kerntaak. Hun apparaten zijn altijd bedoeld om klanten meer gebruik te laten maken van hun software.

'Hardware is hard' is een gevleugelde uitdrukking in Silicon Valley. Beeld Marie Wanders
'Hardware is hard' is een gevleugelde uitdrukking in Silicon Valley.Beeld Marie Wanders

Laboratorium

Start-ups kunnen hun producten weliswaar in China laten maken, maar de kosten zijn hoog. Je hebt geld nodig voor onderdelen, voor de fabriek, voor de verscheping en de distributie, en alle onderdelen moeten vlekkeloos functioneren. Want als je eerste gadget mislukt of een ernstige bug heeft, blijft er weinig geld over voor een tweede poging. En zodra je een hit hebt, komen er goedkope imitaties.

Er steekt iets verdrietigs achter dit verhaal . De gadgetmarkt is een prachtig laboratorium voor nieuwe technologie. Start-ups voorzien de wereld van nieuwe ideeën. Dankzij Pebble zagen we de latente markt voor slimme horloges. Dankzij GoPro weten we dat mensen graag video's maken van hun onderwaterhandstands. Zouden we ooit de iPod hebben gehad als een stelletje start-ups eind jaren negentig zich de juridische rompslomp hadden bespaard die de eerste mp3-spelers met zich meebrachten?

En nu? Komen er nog echt nieuwe spullen? Dingen die we niet eerder zagen? Gadgets? Ze zijn verdwenen.

© The New York Times
Vertaling Bard van de Weijer

Drie gadgets in doodsnood

TomTom, groot geworden met 'kastjes', beschouwt die apparaten nu als een blok aan het been. Het Amsterdamse bedrijf zet daarom het mes in de tak die navigatiemodules produceert. De apparaten ondervinden hevige concurrentie van gratis apps op smartphones. TomTom richt zich steeds meer op de productie van gedetailleerde kaarten voor zelfsturende auto's en op inbouwapparatuur voor autofabrikanten. .

Pebble is gestopt met de verkoop van slimme horloges na de recente overname door stappentellermaker Fitbit. De smartwatches van Pebble waren in 2012 de eerste succesvolle slimme horloges, waarvan de benodigde 10 miljoen dollar ontwikkelingsgeld was opgehaald via crowdfundsite Kickstarter. Investeerders in de nog te produceren Time 2 en Core krijgen hun geld terug. Voor eerdere kopers van zo'n horloge is de overname slecht nieuws. Pebble zegt dat de apparaten blijven werken, maar gebruikers kunnen fluiten naar updates.

Toen Wired-hoofdredacteur Chris Anderson overstapte naar de drone-business, voorspelde iedereen grootse successen. Inmiddels ligt zijn bedrijf als een smeulende Hindenburg tussen de drones die het heeft geproduceerd. De Solo, die volgens Anderson hetzelfde voor de dronesmarkt ging doen als de deux-chevaux voor het autobezit, bleek te duur, zat vol met bugs(het gps-systeem viel nogal eens uit) en kwam te laat, waardoor de Chinese concurrent DJI er met de buit vandoor ging. Andersons bedrijf maakt nu alleen nog software en is uit de consumentenmarkt gestapt.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden