Curiousity mag niet bij water op Mars vanwege besmettingsgevaar

De ontdekking van vloeibaar water op Mars stelt NASA voor een dilemma. De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie heeft in de vorm van marsrover Curiosity al een uitstekend instrument op de Rode Planeet om dat water nader te onderzoeken. Er is echter één probleem: de ruimterobot is niet steriel genoeg om er dichtbij te komen.

Curiosity maakt een selfie. Beeld epa

Dat schrijft The Guardian. Curiosity moest 225 miljoen kilometer door de ruimte reizen om Mars te bereiken. Onderweg heeft de rover stof en vuil opgepikt, waardoor microben van Aarde mogelijk konden overleven en de rover dus niet honderd procent steriel meer is. Voor de werkzaamheden die Curiosity sinds zijn aankomst in augustus 2012 heeft uitgevoerd was dat geen probleem.

Speciale regio's

Maar nu is aangetoond dat de smalle donkere strepen die jaren geleden werden ontdekt daadwerkelijk stromend pekelwater bevatten, worden deze gebieden aangemerkt als speciale regio's waar alleen steriele Marslanders mogen komen, aldus The Guardian. Landers die onderzoek doen naar mogelijk leven op mars moeten vallen onder niveau IVb, zoals Curiosity, maar in de speciale regio's geldt een nog strenger steriliteitsniveau: IVc.

Die strenge regels zijn er niet voor niets. Als microben van Aarde het stromende Marswater vervuilen kan dat ernstige gevolgen hebben voor toekomstig onderzoek op de Rode Planeet. Hoe steriel Curiosity precies is, daar zijn wetenschappers het niet over eens. Jim Green van de afdeling Planeetonderzoek van NASA oppert dat het ultraviolette licht op Mars wellicht alle micro-organismen op de Marsrover heeft gedood, maar andere onderzoekers beweren dat de microben mogelijk hebben overleefd doordat ze zijn beschermd door de stofwolken op het oppervlak van de planeet.

NASA maakte maandag bekend dat is bewezen dat er stromend water is op Mars. Beeld getty

Meer over het Marswater

Voor het eerst is er hard bewijs: er stroomt water op Mars. Een beetje.

ExoMars

De volgende Marsrover die de Rode Planeet zal aandoen is ExoMars, een gezamenlijk project van de Europese en Russische ruimtevaartorganisaties. Die moet in 2018 worden gelanceerd en zal tot twee meter diep in de Marsbodem gaan boren op zoek naar sporen van leven. De onderzoekers proberen er alles aan te doen om ervoor te zorgen dat ExoMars met steriliteitsniveau IVc op Mars arriveert.

Tot die tijd zal NASA alternatieve manieren moeten zoeken om ervoor te zorgen dat Curiosity zich toch nuttig kan maken als het gaat om het onderzoek naar het stromende water. De Marsrover zou bijvoorbeeld met behulp van zijn laser metingen van een afstand kunnen doen.

De donkere strepen op Mars die stromend water bevatten, gefotografeerd door de High Resolution Imaging Science Experiment (HiRISE)-camera op NASA's Mars Reconnaissance Orbiter. Beeld epa
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.