Chinezen bereiden eerste bemanning voor op vertrek naar eigen ruimtestation

Binnenkort – exacte datum nog niet bekend – vertrekt bemande module ‘Shenzhou-12’ vanaf China richting ruimte. Aan boord zitten dan de eerste bewoners van een fonkelnieuw ruimtestation, de Chinese tegenhanger van het internationale ruimtestation ISS.

De Chinese astronaut Zhai Zhigang maakt in 2008 een ruimtewandeling bij Tiangong-1, voorloper van het nieuwe ruimtestation. Beeld AP
De Chinese astronaut Zhai Zhigang maakt in 2008 een ruimtewandeling bij Tiangong-1, voorloper van het nieuwe ruimtestation.Beeld AP

Wie het precies zijn, en uit hoeveel mensen de bemanning bestaat, is nog niet bekendgemaakt. Maar dát ze zullen vertrekken is zeker, stellen kenners van de Chinese ruimtevaart. Naar verwachting binnen nu en een week vertrekken astronauten naar een fonkelnieuw Chinees ruimtestation. De eerste module van dat station – Tianhe, ‘Hemelse Harmonie’ – werd eind april succesvol gelanceerd.

De bemanning vertrekt aan boord van een nieuwe module – Shenzhou-12 – die in de ruimte aan Tianhe zal worden gekoppeld. Vanaf dat moment cirkelen rond de aarde plots niet één, maar twéé bemande stations, een zeldzame gebeurtenis. Sinds de eerste langdurige bemanning vertrok naar het internationale ruimtestation ISS, ruim twintig jaar geleden, zijn mensen verder alleen nog aan boord van twee kleine Chinese teststations geweest, de voorlopers van het huidige station.

Serieuze tegenhanger

In vergelijking met die twee – die beide slechts een klein maandje bewoond werden – is het nieuwe station een stuk ambitieuzer. Het moet een serieuze tegenhanger worden van het ISS, waaraan China van de Verenigde Staten nooit mocht deelnemen.

Net als bij het ISS zal de bemanning langdurig aan boord blijven en ter plekke wetenschappelijke experimenten uitvoeren. Dat laatste op z’n vroegst vanaf volgend jaar, wanneer onderzoeksmodules Wentian en Mengtian aanmeren. Bovendien krijgt het ruimtestation in 2024 gezelschap van een ruimtetelescoop, een tegenhanger van de Amerikaans-Europese Hubble-telescoop die bekend is door zijn betoverende beelden uit de diepe ruimte.

Overigens is de kans dat de Chinese bemanning de bewoners van het ISS door hun verrekijkers zal zien passeren – of omgekeerd – vrijwel nihil. De stations draaien in verschillende banen om de aarde, waarbij het ISS bovendien zo’n 35 kilometer hoger boven het aardoppervlak beweegt dan het Chinese station.

Reeks successen

De bemanning die deze week als eerste vertrekt, vertoeft zo’n drie maanden aan boord van het nieuwe station. Bij succes wordt het daarmee de langst bemande missie uit de Chinese ruimtevaartgeschiedenis. In totaal is het de zevende bemande missie van het land, en de eerste in ruim vierenhalf jaar tijd.

De missie moet het volgende hoogtepunt worden in een reeks successen voor ruimtevaartorganisatie CNSA. Naast het eigen ruimtestation, heeft de Chinese organisatie onder meer een succesvol onbemand maanprogramma. Bovendien wisten ze onlangs, als tweede ruimtevaartorganisatie ter wereld, een robot op Mars te laten landen.

Toch klinkt er ook kritiek op de Chinese ruimtevaart. Zo keerde een deel van de Lange Mars 5b-raket, die module Tianhe lanceerde in mei, nog ongecontroleerd terug op aarde. Hoewel de brokstukken uiteindelijk veilig in de Indische Oceaan plonsden, noemden ruimtevaartkenners de gok die de Chinezen namen destijds ‘volkomen onverantwoord’ vanwege de (zeer) kleine kans dat de delen op dichtbevolkt gebied konden vallen.

Bij deze eerste bemande missie naar het nieuwe ruimtestation gebruikt CNSA overigens een ander rakettype. Toch staan lanceringen met de Lange Mars 5b wel weer op de rol, wanneer volgend jaar onderzoeksmodules Wentian en Mengtian vertrekken.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden