Chinese chatrobot van Microsoft weigert over politiek te praten

Trump, de dalai lama of het bloedbad op het Tainanmenplein? De in China populaire chatrobot Xiaoice wil over dergelijke gevoelige onderwerpen niet praten. Zijn baasje Microsoft heeft hem zo geprogrammeerd.

Beeld Xiaoice

'Als je me mag, waarom praat je dan zo met me?' Of: 'Je weet heel goed waarom ik hierover niet kan praten. Sáái.' Wie over politiek gevoelige onderwerpen met Microsofts conversatierobot wil praten, kan dit soort antwoorden verwachten. En wie blijft doorvragen, wordt simpelweg op de zwarte lijst gezet.

De restricties werden vorige week ontdekt door China Digital Times. Hierna ondervond ook CNN dat de chatbot geen antwoord geeft op vragen over president Xi Jinping of de bloedige afloop van de studentenprotesten op 4 juni 1989 op het Tainanmenplein in Peking. Het leger maakte destijds een einde aan de demonstratie voor democratie waarbij waarschijnlijk honderden doden vielen.

Voor Xi Jinping hebben inventieve internetters een oplossing. Zij noemen hem ook wel Steamed Bun Xi, naar een geregisseerde publiciteitsstunt waarbij de president in een voedseltentje zijn eigen broodjes bestelde. Het is het bekende kat-en-muisspel tussen overheid en internetters van het vrije woord.

Inmiddels heeft Microsoft tegenover Fortune toegeven dat Xiaoice inderdaad wordt gecensureerd. Het Amerikaanse softwarebedrijf doet dit met een nogal algemeen geformuleerde verklaring: 'We willen voor iedereen die met Xiaoice chat een zo goed mogelijke ervaring creëren. Met dit in het achterhoofd hebben we wat filters op een aantal onderwerpen toegepast.'

'The Great Firewall'

De chatbot bestaat nu twee jaar in China en heeft in die periode een grote schare fans gekregen. Volgens Microsoft chatten iedere dag maar liefst 40 miljoen Chinezen met Xiaoice. Dat gebeurt bijvoorbeeld binnen platforms als WeChat (het Chinese alternatief voor Whatsapp) of Weibo (China's Twitter of Facebook).

Dat Microsoft geen problemen heeft om het de machthebbers naar de zin te maken, zal nauwelijks een verrassing zijn. Eerder kwam de softwaremaker al onder vuur te liggen omdat zijn zoekmachine Bing gecensureerde zoekresultaten geeft. Microsoft wordt dankzij deze eigen maatregelen niet tegengehouden door 'the Great Firewall', waarmee China het internetverkeer censureert. De houdt Google, Twitter, Facebook, Flickr en YouTube wel tegen.

Vorige week nog schreef The New York Times dat topman Mark Zuckerberg van Facebook er veel voor over heeft om toegang te krijgen tot de gigantische Chinese markt met 700 miljoen internetgebruikers. Facebook zou een filter aan het maken zijn om inhoud te blokkeren die de Chinese overheid onwelgevallig is.

Overigens heeft China meer methodes om de bevolking te beïnvloeden. Niet alleen wordt internetters bepaalde inhoud onthouden, ook zijn er hele legers staatsinternetters actief die de hele dag commentaren plaatsen op social media. Uit een omvangrijke studie van Harvard University van eerder dit jaar bleek dat de Chinese overheid op jaarbasis maar liefst 500 miljoen uitingen op social media doet om de publieke opinie aan zijn kant te krijgen.

Dit zogenoemde cyberleninisme is een belangrijke pijler in de aloude strategie waarbij de staat bepaalt wat gezegd mag worden en wat niet. En ook wíe het zegt. Het staat dan ook lijnrecht tegenover de oorspronkelijke idealen van het vrije, open internet. Maar er is één Westers principe dat, in ieder geval voor Microsoft, nog zwaarder weegt: geld.

Beeld CNN
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.