NieuwsAstronomie

China stuurt raket naar Mars op zoek naar sporen van leven in het verleden

China heeft een onbemand ruimtevaartuig gelanceerd dat op weg is naar Mars. De raket met het vaartuig steeg op vanaf het zuidelijke eiland Hainan. Volgens de autoriteiten was de lancering een succes.

De Chinese raket met de sonde aan boord bij lancering.Beeld EPA

De missie is een ware kosmische drieklapper, bestaand uit een lander die op het Marsoppervlak moet komen te staan, een sonde die in een baan om de planeet moet gaan vliegen en een robotwagentje dat de rode planeet verder moet verkennen. 

Als het Chinese wagentje in één stuk op Mars aankomt − wat geenszins zeker is, meer dan de helft van de missies naar de planeet mislukten − zal het zo’n negentig dagen rondrijden in een gebied dat eerdere Amerikaanse Marswagentjes nog niet hebben verkend. Hier brengt het karretje onder meer de chemische samenstelling van de grond en aanwezige stenen in kaart. 

De bijbehorende satelliet heeft een radar aan boord die tot honderd meter onder het Marsoppervlak de geologische samenstelling kan doorgronden. Daarbij gaat speciale aandacht uit naar de zoektocht naar water, het belangrijkste basisingrediënt voor eventueel Martiaans leven, dat in theorie miljarden jaren geleden op de planeet heeft kunnen gedijen.

Hemelse vragen

De missie heeft van de Chinese overheid de naam Tianwen-1 (Hemelse Vragen-1) gekregen. Het is niet de eerste keer dat China naar Mars wil. In 2011 ondernam het land samen met Rusland een poging, maar dat vaartuig kwam al in de dampkring aan zijn eind, nog voordat het goed en wel aan zijn kosmische overtocht was begonnen. 

Ditmaal ging het vertrek wel goed, laten de Chinese autoriteiten in een verder nogal summiere verklaring weten. De missie heeft ongeveer zeven maanden nodig om Mars te bereiken. Vanaf april volgend jaar kan het wagentje, als alles goed gaat, aan zijn verkenningstocht beginnen. 

In tegenstelling tot de Verenigde Staten, die rond hun ruimtevaartorganisatie Nasa een uitgebreid publiciteitsapparaat hebben opgebouwd, hult het Chinese ruimteprogramma zich liever in stilzwijgen. 

Vorige week beschreven de missieleiders in vakblad Nature Astronomy weliswaar kort de wetenschappelijke doelen van Tianwen-1, maar betrokken wetenschappers weigerden verder vooraf alle interviewverzoeken van internationale media. Ook maakte de overheid de exacte lanceringsdatum niet bekend. 

Gezichtsverlies

‘Mogelijk zijn ze bang dat het voor het oog van heel China misgaat’, speculeerde ruimtevaartadviseur Erik Laan daar eerder over in deze krant. Hoewel de missieleiders zich volgens hem het drukst maken om binnenlands gezichtsverlies, is ook internationale prestige een belangrijke drijfveer voor de Chinese verkenning van de ruimte. ‘Daarom sturen ze niet alleen een Marswagen, maar ook een lander en een satelliet − dan kun je na afloop alsnog succes claimen als het met de wagen mislukt.’

China is niet het enige land dat deze maand richting Mars vertrekt. De Verenigde Arabische Emiraten beten maandag het spits af met de lancering van ruimtesonde al-Amal (‘Hoop’). En eind deze maand, op 30 juli, staat ook een nieuwe missie van de Verenigde Staten op stapel. Zij lanceren dan Marswagen Perseverance (‘doorzettingsvermogen’), opvolger van Curiosity (‘nieuwsgierigheid’), die sinds 2012 op Mars rondrijdt en nog altijd niet van stoppen weet. 

Met die missie gaat bovendien ook de eerste Marshelikopter mee, Ingenuity (‘vindingrijkheid’). Die drone zal bij wijze van technische test over het oppervlak van de rode planeet vliegen. Dergelijke helikopters moeten in de toekomst de beste routes voor Marswagens gaan uitstippelen.

‘Door Mars te bestuderen, begrijpen we de aarde beter’

Half juli vertrok een onbemande sonde van de Verenigde Arabische Emiraten richting buurplaneet Mars. De missie vormt het startschot van een periode waarin nog twee missies vertrekken. Succes is onzeker: de rode planeet is een kosmisch kerkhof van gefaalde ruimtemissies.

En lees ook dit gesprek met wetenschapsredacteur George van Hal, over de Marsmissies. ‘Het heelal is de ultieme vorm van escapisme.’

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden