Bouwsteen voor leven ontdekt in gruis van komeet

Kometen hebben een streepje voor gekregen als leverancier van de bouwstenen voor het leven op aarde.

Amerikaanse onderzoekers hebben glycine – een aminozuur – gevonden in stof dat door de kustmaan Stardust in 2004 is opgevangen van de komeet Wild 2.

Aminozuren zijn cruciaal voor het ontstaan van leven, omdat ze de basis vormen voor eiwitten, op hun beurt weer de moleculen die cellen besturen.

Het werd al langer aangenomen dat de bouwstenen voor leven vanuit de kosmos op aarde zijn beland. Uit een vrij eenvoudige mix chemische componenten, water, warmte en elektrische ontladingen zijn in laboratoria organische moleculen gemaakt. Dat zijn de omstandigheden waaronder het leven op aarde kan zijn ontstaan.

Vuile sneeuwbal
De vondst van glycine in kosmisch puin is niet nieuw. Sporen van aminozuren zijn al eerder op meteorieten gevonden die op aarde waren gevallen. Nu is de stof voor het eerst ook inm het gruis van een komeet gevonden. Kometen zijn kleine hemellichamen die in uitgestrekte elliptische banen rond een ster draaien en uit ijs, gas en stof bestaan (astronomen spreken ook wel van ‘vuile sneeuwballen’).

De zoektocht naar de glycine in het stof van Wild 2 is moeizaam verlopen. Het gruis werd opgevangen met een aluminium folie dat door Stardust na zijn ontmoeting met de komeet op aarde werd bezorgd. In 2008 waren er al diverse sporen van aminozuren op het folie gevonden, maar was niet met zekerheid vast te stellen of ze van de komeet waren of het gevolg waren van vervuiling van het folie op aarde.

Uiteindelijk moesten de onderzoekers afgaan op een monster van een miljardste van een gram. Dat het van kosmische komaf moet zijn geweest, is vastgesteld aan de hoeveelheid van een bepaalde soort koolstofisotoop. Dat waren er in het monster onaards veel.

Mogelijk levert een Europese kunstmaan nog meer bewijsmateriaal voor kometen als koeriers voor levende organismen. Rosetta is sinds 2004 onderweg voor een rendez-vous met komeet 67P/Churyumov-Gerasimenko. Die is voorzien voor 2014. De satelliet zal een lander op de komeet afschieten, die zich met twee harpoenen zal vastmaken in de ijzige kern.

Een composietbeeld van het oppervlak van de komeet Wild 2. (Foto NASA) Beeld
Een composietbeeld van het oppervlak van de komeet Wild 2. (Foto NASA)
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden