Biobrandstof, voedsel, cosmetica, verf: algen zijn overal goed voor

Algen blijken veel beter inzetbaar voor de productie van bestanddelen van onder meer verf, cosmetica, voedsel en voor bio-energie dan gedacht. Ook de productiekosten van de plantjes zijn sneller gedaald net als de raffinagekosten van de algen. Commerciële toepassingen komen een stap dichterbij.

Beeld thinkstock

Dat blijkt uit berekeningen die vandaag bekend worden gemaakt op een bijeenkomst van algenexperts bij de universiteit van Wageningen. 'We naderen de kostprijs van visolie en soja als we voedsel en veevoer uit algen maken en die van olie als we chemische toepassingen en brandstoffen uit algen maken', zegt René Wijffels, hoogleraar Bioprocestechnologie en onderzoeksleider van AlgaePARC in Wageningen. 'Een economie die niet langer is gefundeerd op olie, maar op biomassa (biobased economy) komt duidelijk dichterbij.'

Eenvoudigste planten
Algen gelden als de eenvoudigste planten die uit zonlicht vetten, eiwitten en suikers weten te maken. Sinds 2010 werken de Wageningse onderzoekers aan methoden om deze waardevolle bestanddelen uit de groene algensoep te raffineren. Ze ontwikkelden productievere algenstammen waardoor de opbrengst met een factor vier is gestegen. Ze vervingen ook dure glazen reactorbuizen door goedkopere vlakke plastic platen en voerden de algen met zeewater in plaats van leidingwater.

De onderzoekers presenteren vandaag ook berekeningen van de productiviteit van de algenreactoren wanneer deze in zuidelijke landen zouden draaien. Verticaal geplaatste platen leveren veel meer op dan een vijver of horizontale buizen. Verticaal verwerken de algen het zonlicht efficiënter, hebben de onderzoekers ontdekt.

En op de Canarische Eilanden en in het zuiden van Spanje doen ze het beter dan in Nederland, zo blijkt uit de cijfers. 'De productiekosten vallen daar lager uit doordat het warmer is en er vooral meer lichturen per dag zijn waardoor de algen worden aangezet tot hogere productiviteit.'

Economische waarde
Ook de lagere grondkosten, arbeidskosten en belasting verhogen de economische waarde van de algen in die landen. In Nederland zouden bij een proefopstelling van 100 hectare de productiekosten op 2,26 euro per kilo algen komen en op de Canarische Eilanden op 1,37 euro per kilo.

De opbrengsten variëren van 30 eurocent per kilo als de algen alleen biokerosine of biodiesel produceren. Het levert al 2,3 euro op als er verf, coatings of smeermiddelen van worden gemaakt. De topopbrengst is nu becijferd op 8,8 euro per kilo als de algen ook nog worden ingezet voor voedseltoepassingen als anti-oxidanten, pigmenten en onverzadigde vetzuren en ze bovendien cosmetica produceren.

Combinatiemogelijkheden
'De combinatiemogelijkheden zijn oneindig', aldus Wijffels 'De biobrandstoffen hebben tot nog toe de meeste aandacht gekregen en die kunnen we nog steeds maken nadat we er de meer waardevolle voedingsmiddelen, cosmetica en chemicaliën hebben uitgehaald.'

In een tijdsbestek van amper vier jaar heeft Wageningen UR zich verzekerd van de financiële steun en research en development-capaciteit van een consortium van vijftig bedrijven. Daaronder bevinden zich DSM, Unilever, Total, ExxonMobil, BASF en Avantium.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.