Beagle-mysterie na elf jaar opgelost

Na elf jaar is het Britse ruimtevaartuig Beagle 2 teruggevonden op Mars. In 2003 koppelde de lander zich los van zijn moederschip, sindsdien was het contact verloren. Naar nu blijkt is de lander wel degelijk door de atmosfeer afgedaald en op het Marsoppervlak geland, min of meer intact.

Een artist's impression van Beagle 2 op het Marsoppervlak. Beeld afp
Een artist's impression van Beagle 2 op het Marsoppervlak.Beeld afp

In 2003 moest de Beagle landen en op zoek gaan naar sporen van leven op Mars. Zo ver kwam het nooit. De Beagle reisde succesvol naar de planeet met de Mars Express. De lander ontkoppelde en moest zes dagen later - op eerste kerstdag - landen op de grond. Maar er werd nooit meer iets van de Beagle vernomen, en het ruimtevaartuig kreeg de bijnaam 'een heldhaftige mislukking'.

Totdat onlangs het peperdure landertje opdook op een foto van de rode planeet. De Beagle is te zien op het Marsoppervlak in gedeeltelijk uitgeklapte vorm. Uit de beelden blijkt dat de binnenkomst in de Marsatmosfeer, de afdaling en landing volgens planning zijn gegaan en dat de Beagle succesvol op Mars is geland.

Op kerstochtend kwam de Beagle met een snelheid van zo'n 20 duizend kilometer per uur de Marsatmosfeer binnen, waarna het met twee parachutes werd afgeremd. De klap van de landing zou worden afgeremd met airbags. Mogelijk lekte een van de airbags of was de klap op het oppervlakte te hard, maar dat is nog pure speculatie, zegt Mark Sims van de Leicester University tegen BBC.

Uit de nieuwe beelden van de Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) van de NASA blijkt dat de zonnepanelen van de Beagle na de landing niet volledig konden uitklappen, daardoor kreeg het ruimtevoertuig niet voldoende energie om radiocontact te maken.

De Beagle kwam niet meer dan 5 kilometer van zijn bedoelde landingsplaats neer. Frustrerend nieuws voor het Beagle-team, dat blijkbaar veel dichter bij een goede afloop van de missie kwam dan gedacht. 'Beagle 2 is niet langer kwijt', zei David Parker, hoofd van het Britse ruimtevaartagentschap, vandaag tijdens een persconferentie. 'Wetenschappers hebben nu bewijsmateriaal dat het ruimtevaartuig met succes op Mars is geland op de geplande datum - 25 december 2003.'

Het ruimteapparaatje is in uitgeklapte vorm slechts twee meter groot, de afgelopen jaren was het dus zoeken naar een speld in een hooiberg. Met behulp van de extreem gedetailleerde beelden van de HiRISE-camera, vastgeschroefd aan de Amerikaanse marssatelliet 'Mars Reconnaissance Orbiter', kon de Beagle toch gelokaliseerd worden. De camera maakt foto's met een resolutie van 0,3 meter per pixel. Elf jaar lang hebben leden van het Beagle-team beelden van de HiRISE bestudeerd om een teken van hun ontwerp te vinden.

Beagle 2 is vernoemd naar het schip waarmee Charles Darwin zeilde toen hij zijn evolutietheorie formuleerde. Het werd gebouwd door Britse wetenschappers onder leiding van Colin Pillinger voor ongeveer 50 miljoen pond (ruim 65 miljoen euro). 'De missie van Beagle 2 was een groter succes dan we tot nu toe dachten', zegt Parker. 'Dit is een belangrijke stap in de nog altijd voortdurende Europese verkenning van de planeet Mars.'

Colin Pillinger met de Beagle 2 in ingeklapte vorm. Beagle 2 is het geesteskind van Pillinger. Beeld ESA
Colin Pillinger met de Beagle 2 in ingeklapte vorm. Beagle 2 is het geesteskind van Pillinger.Beeld ESA
Een artist's impression van de Beagle 2. Beeld ESA/Denman productions
Een artist's impression van de Beagle 2.Beeld ESA/Denman productions
null Beeld HIRISE/NASA/Leicester
Beeld HIRISE/NASA/Leicester
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden