Amerikaanse tiener spreekt plots Spaans na forse klap tegen hoofd

'Het ging gewoon vanzelf. Alsof het mijn tweede natuur was.' Familieleden in de VS keken raar op toen de 16-jarige Amerikaanse tiener Rueben Nsemoh na een klap tegen het hoofd opeens alleen nog maar Spaans bleek te praten. Een taal die hij daarvoor niet beheerste, benadrukken diverse media die het verhaal binnenhalen als 'raadselachtig' en 'mysterieus'.

Rueben Nsemoh sprak na een drie dagen bewusteloos te zijn geweest enkel Spaans. Beeld Foto via: Gofundme

Nsemoh raakte drie dagen buiten westen nadat hij bij het voetballen een harde trap tegen de rechterslaap kreeg. Toen hij weer bijkwam, zei hij dat hij honger had. 'Tengo hambre', in het Spaans. 'Het was raar. Helemaal niet eng, en eigenlijk best leuk', zegt Nsemoh achteraf tegen tijdschrift TIME. In de dagen die volgden begon zijn merkwaardige talent geleidelijk te verdwijnen.

Gevalletje 'xenoglossie', zoals experts dat noemen. Geen wonder of terugkeer naar een vorig leven, maar een malle foutmelding van het brein, vertelt onderzoekster Angela de Bruin van het Baskische centrum voor taal- en hersenonderzoek BCBL. 'Door bijvoorbeeld hersenletsel heb je opeens alleen nog maar toegang tot een bepaalde taal waarvan je je niet eens bewust was dat die nog ergens in je hersenen zat.' Ook bij Nsemoh zat het Spaans wel degelijk ergens onder de oppervlakte, blijkt bij nadere beschouwing: zijn broer en vrienden spreken de taal vloeiend.

'Xenoglossie'-gevallen

Verhalen als die van Nsemoh duiken geregeld op. Alleen al de afgelopen paar jaar: een Australiër sprak na een auto-ongeluk opeens Mandarijn, een Kroatisch meisje schakelde na een klap over op Duits, en in een hotel in Florida ontwaakte een 61-jarige Amerikaan om te ontdekken dat hij Zweeds sprak.

Zelf beschreef De Bruin, met twee collega's, deze zomer het curieuze geval van een Italiaan die na een hersenoperatie alleen nog maar Frans sprak. Ook dit bleek bij nadere beschouwing geen bovennatuurlijke gave: de man sprak 'onhandig en vol fouten', maar wel 'snel en met overdreven intonatie, als een karikatuur van een typische Fransman', noteerden de wetenschappers in vakblad Cortex. De man kreeg als kind Frans op school en had ooit een flirt met een Frans meisje.

'Opeens wilde hij Frans zijn', vertelt De Bruin. 'Hij kende nog wel Italiaans, maar stond erop om Frans te spreken. En hij wilde Frans eten, en Franse films zien. Een enorme gedragsverandering. Het was grappig en zeer treurig tegelijk.' Anders dan Nsemoh was de schade bij de patiënt blijvend. 'Zijn familie heeft het geaccepteerd. Alleen als ze hem dwingen, spreekt hij nog Italiaans.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden