'Starman' is in zijn rode Tesla op weg naar Mars - en dat levert unieke beelden op

De rode sportauto die ruimtevaartbedrijf SpaceX dinsdagavond heeft gelanceerd met zijn nieuwe raket Falcon Heavy, is op weg richting Mars. Nadat de motoren van de raket waarop de auto is gemonteerd voor de laatste keer waren gestart, bleek dat de baan van het voertuig, met aan boord een pop die de naam 'Starman' meegekregen heeft, veel verder zal reiken dan aanvankelijk gepland. Starman zal nu tot halverwege de baan van Jupiter komen om daarna rondjes om de zon te blijven draaien.


Een pop genaamd StarMan en gehuld in een ruimtepak van SpaceX zit achter het stuur van de Tesla Roadster die dinsdag werd gelanceerd naar een baan om de zon. Foto afp

Falcon Heavy, de krachtigste raket ter wereld, maakte dinsdagavond (Nederlandse tijd) een feilloze eerste vlucht vanaf Kennedy Space Center, Florida. Na de lancering konden aardbewoners ruim vier uur lang rechtstreeks meekijken met videobeelden van de auto, terwijl deze om de aarde cirkelde.

Dat Elon Musk, de baas van ruimtevaartbedrijf SpaceX en van autofabrikant Tesla, koos voor een sportauto als testlading, noemde hij na afloop van de lancering 'leuk en een beetje maf'. Normaal gesproken worden op testvluchten blokken beton meegenomen als ballast. 'Zo saai', aldus Musk.



'Starman' aan boord van de rode Tesla Roadster, op weg richting Mars. De dummypop werd dinsdag gelanceerd met de nieuwe raket Falcon Heavy van SpaceX. Foto afp

Raketballet

Aanvankelijk leek het erop dat de lancering niet zou doorgaan, onder meer door turbulentie op grote hoogte en later door kleine technische storingen. Maar om kwart voor tien 's avonds, nog net binnen het tijdkader waarin de lancering uitgevoerd mocht worden, werden de 27 motoren gestart en steeg het gevaarte op.

Tijdens de eerste fase van de klim koppelden de buitenste twee raketten zichzelf los om gezamenlijk terug te zeilen naar de plaats van vertrek, om enkele minuten later in een raketballet voor twee gelijktijdig rechtstandig te landen. Musk noemde die landing later het opwindendste dat hij ooit heeft gezien.

Het middelste deel van de raket zou enkele honderden kilometers verderop in zee op een drijvend ponton moeten landen. Die terugkeer mislukte en de derde raket raakte met 480 kilometer per uur het water. Daarbij beschadigden rondvliegende scherven onderdelen van het ponton.

De lancering, die rechtstreeks op internet en op tv werd uitgezonden, was ook vanuit de ruimte te volgen, via camera's die op de raket en in de auto waren gemonteerd. Nadat de beschermende schilden waren afgeworpen, werd de rode Tesla Roadster zichtbaar, terwijl deze op de tweede rakettrap van de aarde weg vloog.

Het was eigenlijk de bedoeling dat de auto ongeveer tot de rode planeet zou reiken, maar nadat de raketmotoren de laatste keer waren gestart, bleek dat de baan van de Tesla veel dieper het zonnestelsel in zal gaan, ergens halverwege Mars en Jupiter.

Lees verder onder de video

Huzarenstukje

Dat de lancering is geslaagd, is een huzarenstukje. Elon Musk, baas van ruimtevaartbedrijf SpaceX en van autofabrikant Tesla, had eerder laten doorschemeren dat hij al tevreden zou zijn als de raket het lanceerplatform zou verlaten en een eventuele ontploffing niet te veel schade zou veroorzaken aan de toren, die nog stamt uit de tijd dat er enorme Saturn V raketten vertrokken naar de maan.

Dat de lancering vlekkeloos verliep betekent dat een volgende Heavy - twee keer krachtiger dan de sterkste raket van de concurrentie - al over enkele maanden de lucht in kan. De raket heeft zich met de succesvolle eerste vlucht meteen gepositioneerd als een geduchte concurrent van de bestaande reuzenraketten als de Europese Ariane 5 en de Amerikaanse Delta IV Heavy.

Lanceringen met de Heavy kosten ongeveer 90 miljoen dollar, vier keer minder dan die van de Detla IV Heavy. De raket van SpaceX is goedkoper doordat de drie belangrijkste onderdelen hergebruikt kunnen worden. De twee 'boosters' aan de buitenzijde hadden eerder al ruimtevracht bezorgd. Overigens kan de inmiddels verbeterde kleinere Falcon 9 ook zware satellieten in een geostationaire baan plaatsen. Of er veel werk komt voor de Heavy, is onzeker: de markt voor grote communicatiesatellieten is de afgelopen jaren afgezwakt, omdat kleinere hun taken deels kunnen overnemen. Kleine satellieten in een lagere baan om de aarde, zijn veel goedkoper te produceren en te lanceren.

Tijdens de vlucht van Starman toonde het beeldscherm op het dashboard van de sportauto de tekst Don't Panic (geen paniek). De pop in de bestuurdersstoel had losjes een hand aan het stuur, de andere arm relaxt op de deur. Naar verwachting zal de auto honderden miljoenen jaren om de zon blijven cirkelen.

De lancering. Foto afp
De boosterraketten van de Falcon Heavy keren terug op Kennedy Space Center, waar ze keurig landen. Foto afp
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.