'Mysterieus dwergvolk leefde naast vroege Chinezen'

Tolkien had eens moeten weten. Na de ontdekking van een prehistorische 'hobbit' op Flores, zeggen wetenschappers nu aanwijzingen te hebben dat de moderne mens tot relatief kort geleden in Azië zij aan zij leefde met een geheimzinnig oervolk van primitieve dwergen.

Geheimzinnige dwergmens uit China, de 'Red Deer Cave people' Foto Peter Schouten

Dat althans maken de onderzoekers, uit China en Nieuw Zeeland, op uit een raar stuk dijbeen, dat al jaren geleden in het zuidwesten van China werd gevonden. Het afgebroken bot moet hebben toebehoord aan een mensje niet veel groter dan een kind, dat zo'n 14 duizend jaar geleden leefde in het huidige China. Details als de spieraanhechting en de dikte van de botwand doen meer denken aan een andere, primitievere menssoort dan Homo sapiens, schrijven de wetenschappers in vakblad Plos One.

Voorzichtigheid is geboden, vindt teamlid Darren Curnoe van de Universiteit van New South Wales. 'De nieuwe ontdekking werpt de mogelijkheid op dat een pre-moderne menssoort overlapte met de moderne mens', zegt hij in een verklaring. 'Maar deze zaak moet langzaam worden opgebouwd, met meer botontdekkingen.'

'Een moeilijk geval', vindt ook paleontoloog John de Vos van Naturalis. 'Ze hebben een aardig dingetje, en er zitten inderdaad interessante kenmerken aan. Maar of het meteen een andere soort is, weet ik niet. Dijbenen zijn erg variabel. En ze hebben hier maar één bot.'

Afgebroken stuk dijbeen, gevonden in het zuidwesten van China Foto University of New South Wales

Red Deer Cave

In het gebied waarvandaan het dijbeen komt, duiken de laatste jaren vaker rare voorwerpen en ongewoon ogende skeletresten op. De meeste werden al tientallen jaren geleden opgegraven, maar worden pas serieus onderzocht nadat een Chinese archeoloog ze in het museumdepot herontdekte.

Curnoe en collega's spreken al van het 'Red Deer Cave'-volk, een naam die zo afkomstig lijkt uit de Stam van de Holenbeer-reeks maar die verwijst naar de vele afgekloven hertenbotten die bij de mensenresten zijn gevonden. Terwijl het Volk van de Hertengrot zo'n 14- tot 11 duizend jaar geleden leefde, was de moderne mens verderop al bezig met de eerste experimenten met pottenbakken en landbouw.

Tot voor kort stelden wetenschappers de opmars van de moderne mens simpel voor: waar onze voorvaderen aankwamen, verdwenen de primitievere menssoorten vanzelf. Maar de laatste jaren blijkt dat het anders zit. Zo dragen we in ons dna nog altijd sporen van Neanderthalers en Siberische 'Denisovamensen', een teken dat we ook seks hadden met de anderen. En op het Indonesische eiland Flores wist een miniatuurversie van de primitieve oermens Homo erectus nog tot zo'n 17 duizend jaar geleden te overleven, te midden van de moderne mensen. De 'hobbit', heet die vanwege zijn grote voeten en kleine gestalte informeel.

Als de dwergen uit de Hertengrot het inderdaad nog langer uithielden, zou dat bijzonder zijn, beaamt De Vos. Maar, waarschuwt hij: 'We zitten nu in een splitterperiode, een tijd waarin onderzoekers overal meteen een nieuwe soort in denken te zien. Ik moet nog zie of het dat ook is.'

Nieuw! Ontvang elke dag de Volkskrant Avond Nieuwsbrief in uw mailbox, met het nieuws van vandaag, tv-tips voor vanavond, en alvast zes artikelen uit de krant van morgen. Schrijf u hier in.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.