‘Geiten houden van vrolijke gezichten’ - klopt dit wel?

Berichten verspreiden zich vaak razendsnel, of ze nu kloppen of niet. Wij proberen de zin van de onzin te scheiden. Vandaag: geiten houden van vrolijke gezichten.

Beeld AFP

Van wie komt de claim?

Honden zijn niet de enige dieren die gezichtsuitdrukkingen van hun baasjes herkennen. Geiten kunnen dat ook. En ook zij zien liever vrolijke gezichten. Dat zou blijken uit recent Brits onderzoek, gepubliceerd in het blad Royal Society Open ScienceVooral Engelstalige media nemen het bericht over. ‘Goats get human feelings and prefer happy faces’, schrijft bijvoorbeeld ABC News

Klopt het?

Het onderzoek vond plaats in een Engelse opvangboerderij voor afgedankte geiten, de Buttercups Sanctuary for Goats. 35 geiten kregen een korte training. Ze moesten enkele malen achter elkaar 5 meter lopen naar een onderzoeker met voer. Na enkele herhalingen werd de medewerker met het lokaas vervangen door twee afbeeldingen van een gezicht, de ene in een norse stand en de ander vrolijk ogend. Sommige dieren vertikten het om nog naar de overkant te gaan. Anderen liepen wel, maar hadden weinig interesse in de foto’s. Uiteindelijk bleven 20 dieren over die het spelletje nog meespeelden.

In 52 procent van de gevallen liepen de dieren recht naar het vrolijke gezicht toe. 30 procent van de huppeltjes leidden eerst naar het chagrijnige gezicht. En dan waren er ook nog dieren die geen duidelijke voorkeur leken te hebben.

Aan de publicatie is een videofragment toegevoegd. 

‘Dat filmpje toont een van de makken van dit onderzoek’, zegt psycholoog en methodoloog Jelte Wicherts van de Tilburg University. ‘Je hoort de onderzoeker praten en met de vingers knippen terwijl de geit naar de overkant loopt. Zou hij het dier onbewust een bepaalde kant op dirigeren? Zien we hier het Kluger Hans-effect?’

Kluger Hans was een paard in Duitsland waarvan begin 20ste eeuw werd beweerd dat het kon rekenen. In werkelijkheid stemde het dier het aantal tikken met zijn hoef af op discrete en mogelijk onbewuste bewegingen van zijn eigenaar. ‘Dit effect is subtiel en kan grote invloed hebben. Had die geitenonderzoeker een theedoek voor zijn ogen gedaan, dan was de uitkomst betrouwbaarder geweest.’

Wicherts wijst er ook op dat twintig dieren een wel erg kleine steekproef is. ‘De kans is groot dat je iets vindt dat op toeval berust. Mooi is wel dat ze alle gegevens hebben geopenbaard. Iedere statisticus kan hier desgewenst een weekendje flink de tanden in zetten.’

Een van de auteurs, gedragsbioloog Christian Nawroth, laat per mail weten dat hij afzag van een blinddoek omdat ‘we de geiten in bedwang moesten houden, en geblinddoekt is dat lastig’. Hij acht het Kluger Hans-effect desondanks onwaarschijnlijk. Maar hij erkent dat je dergelijke experimenten beter kunt uitvoeren met een meer geautomatiseerde laboratoriumopstelling.

Conclusie

Concluderen dat geiten een voorkeur hebben voor glimlachende mensen, lijkt wat voorbarig.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.