Google-computer.
Google-computer. © AP

We besteden ons geheugen uit aan Google

Het internet wordt in letterlijke zin steeds meer onderdeel van het menselijk geheugen. Mensen die feiten uit het hoofd moeten leren, zijn daar slechter in als ze weten dat die feiten ook ergens op een computer zijn terug te vinden.

Sterker: we onthouden makkelijker wáár we iets hebben gelezen, dan wát we hebben gelezen.

Tot die opmerkelijke conclusies komen Amerikaanse psychologen in het wetenschappelijk tijdschrift Science.

Studenten
Betsy Sparrow van de universiteit van Columbia en collega's voerden vier experimenten uit op studenten, om te onderzoeken hoe afhankelijk hun geheugen is van computers. Bij één experiment bleken de studenten sterk te reageren op woorden die te maken hadden met computers, nadat ze een reeks algemene kennisvragen hadden moeten beantwoorden. Een teken dat de studenten meteen aan hun computer denken als het gaat om het herinneren van feiten, volgens de wetenschappers.

'Verrast' was Sparrow ook over de uitkomst van een ander experiment, waarbij de studenten feiten uit het hoofd moesten leren die daarna in een mapje op de computer werden opgeslagen. Bij navraag bleken de studenten zich beter de namen van de mapjes te herinneren, dan de feiten zelf.

Dat is een aanwijzing 'dat we leren wat de computer weet en waar informatie is opgeslagen', aldus Sparrow. 'We zijn een symbiotische relatie aan het aan-gaan met onze computerwerk­tuigen.'

Uitbesteden
Sparrow wijst erop dat het 'uitbesteden' van stukken van ons geheugen niet nieuw is. In groepen maken mensen ook gebruik van elkaars geheugen om bepaalde dingen niet zelf te hoeven onthouden - zoals de echtgenoot die op zijn vrouw vertrouwt om de familieverjaardagen te onthouden.

Het verschil is dat we ons geheugen nu uitbesteden aan Google. 'Mensen zijn opvallend efficiënt', aldus Sparrow. 'Het internet is een primaire vorm van extern geheugen geworden, waar informatie collectief buiten onszelf is opgeslagen.'