Vrouwen verslaafd aan internetpoker

Ruth Parasol begon met pornosites. De Amerikaanse juriste loopt binnen met de beursgang van een pokerwebsite...

Het maakt niets, het verkoopt niets, het profiteert alleen van de spelletjeswoede en hebzucht van de mensen. De pokerwebsite PartyGaming wordt niettemin dit jaar de grootste beursintroductie op de London Stock Exchange en zal van de huidige eigenaren miljardairs maken. Met een geschatte beurswaarde van 5,5 miljard pond - acht miljard euro - zal het nieuwe fonds British Airways en Marks & Spencer naar de kroon steken en onmiddellijk een plekje veroveren in de befaamde Footsie 100. PartyGaming is in 1997 opgericht door de Amerikaanse juriste Ruth Parasol die haar eerste fortuin maakte met de exploitatie van pornosites op het internet. Haar echtgenoot en twee Indiase computerwizards zijn de andere grootaandeelhouders die eind juni met de beursintroductie een enorme financiële slag zullen slaan. Poker op internet is in korte tijd booming business geworden. Het kaartspelletje, waarbij een goede bluffer degene met de goede kaarten (flush, full house, straat enz.) de stuipen op het lijf kan jagen, speelt handig in op de spelletjeswoede en de hebzucht van de nieuwe generatie consumenten. Met zijn website PartyPoker heeft PartyGaming een gigantische markt aangeboord. Het bedrijf rekent een commissie - een zogenoemde rake (genoemd naar de hark van een croupier) - aan mensen die via internet tegen elkaar poker willen spelen op tafels van maximaal tien spelers. Soms worden er hele toernooien georganiseerd. De groei is fenomenaal. In 2002 maakte het bedrijf een winst van zeven miljoen euro op de website, in 2003 steeg die tot 100 miljoen, in 2004 tot liefst 500 miljoen en in de eerste drie maanden van dit jaar is al weer 180 miljoen euro verdiend. Het kaartspelletje poker was in het verleden een bezigheid voor mafiose types van middelbare leeftijd die in rokerige kleine achterkamertjes met een pistool op tafel en een whisky binnen handbereik met stapels bankbiljetten smeten. Maar inmiddels is het imago drastisch veranderd. Een aantal in poker gespecialiseerde televisiekanalen - zoals Late Night Poker, Celebrity Poker Club en World Poker Tour - hebben er een favoriet tijdverdrijf van gemaakt voor brede lagen van de bevolking. Met name in de VS en Groot-Brittannië zijn die televisiekanalen razend populair en halen ze hoge kijkcijfers. Bekende actrices zoals Hollywoodster Nicole Kidman en Sarah Jessica Parker (van Sex and the City) en modellen zoals Caprice hebben poker een nieuw fleuriger en trendy imago gegeven. Op piektijden spelen alleen al via PartyPoker soms wereldwijd 70duizend mensen tegen elkaar. Uit een recent onderzoek bleek dat 30 tot 40 procent van de mensen die online poker spelen vrouwen zijn, hoewel PartyGaming stelt dat slechts 10 procent van zijn deelnemers van het vrouwelijk geslacht is. Dit is hoe dan ook een veel hoger percentage vrouwen dan dat casino's of wedkantoren bezoekt. ‘Vrouwen gokken liever in de anonimiteit van de eigen huiskamer dan publiekelijk in een casino’, zo zegt een bankanalist in de Londense City. Daarnaast kunnen de pokerspelers en –speelsters op internet elkaar niet in de ogen kijken of zweetdruppeltjes op de voorhoofd van de tegenstanders ontdekken. Het gaat uitsluitend om geluk en tactiek. Van verschillende kanten is echter gewaarschuwd dat de pokerboom op het internet tot een nieuwe groep van gokverslaafden zal leiden. Omdat er geen bankbiljetten over tafel gaan maar de verliezen elektronisch worden afgerekend hebben mensen er minder snel erg in dat ze grote bedragen verspelen. Alleen al in Groot-Brittannië spelen 150 duizend mensen nu poker via internet. Maar PartyGaming's PartyPoker heeft geen monopolie. Er is in korte tijd heel veel concurrentie gekomen. De markt is zeer gefragmenteerd. Sportingbet, eigenaar van de Paradise Poker website, maakte donderdag een verdrievoudiging van de winst bekend. Deze site heeft nu een miljoen geregistreerde klanten. Gisteren kondigde ook een andere exploitant van internetpoker een beursgang aan, zij het een op veel bescheidener schaal. Empire Online wil op 15 juni een notering op de AIM, een beurs voor jonge snelgroeiende bedrijven. De site die eigendom is van de Israëlische zakenman Noam Lanir hoopt met de beursgang een half miljard pond binnen te halen voor expansie. Ook PartyGaming zegt dat verdere expansie het doel is van de beursintroductie die eind juni moet plaatsvinden. ‘We hebben een zeer winstgevende business’, zegt bestuursvoorzitter Richard Segal. ‘We hopen onze nieuwe aandeelhouders een goed rendement te kunnen bieden, enerzijds door het uitkeren van dividend en anderzijds door de groei van het bedrijf.’ Via een emissie wil het bedrijf geld binnenkrijgen voor de overname van andere goksites en expansie in nieuwe landen Ruth Parasol, haar echtgenoot Russ DeLeon en de Indiase zakenlieden Amurag Dikshit en Vikrant Bhargava zullen hun belang met de introductie verminderen tot minimaal 77 procent. Segal die zelf 1procent van de aandelen heeft, zal zijn belang waarschijnlijk ook voor een deel verzilveren. In totaal heeft PartyGaming elfhonderd werknemers - vooral in callcenters in India - die allemaal in de winst zullen meedelen.