Amerikaanse gokbazen landen in Macau

De donkerbruine arena zit vol stevig rokende mannen - en vrouwen - die zich geschaard hebben rond baccarat-, blackjack- en roulettetafels....

De grote zaal van het Lisboa Casino oogt als een scène uit een smeuïge B-film. Zo hoort een ouderwets gokhol eruit te zien; een wat verlopen oord waar primaire geldlust hand in hand gaat met een hang naar vele zonden.Het is daarom handig dat het Lisboa pal boven de speelzaal een hotel heeft. Wie leuk scoort in het kansspel kan zich meteen met een meisje boven terugtrekken. Welkom in Macau, de enige stad in China waar gokken wettelijk is toegestaan. Het kansspel bloeit er sinds 1847, waarmee de voormalige Portugese enclave historisch gezien een straatlengte vóórligt op Las Vegas, waar het casino pas in 1931 legaal werd.De stad in de woestijn van Nevada is nog steeds het gokcentrum van de wereld, maar Macau heeft de achtervolging serieus ingezet. Het afgelopen jaar werd 's werelds gokstad nummer twee, Atlantic City, al in omzet gepasseerd - en als de voortekenen niet bedriegen is Las Vegas binnen een jaar of wat ook het haasje.Macau is booming. Het opmerkelijke is dat dit te danken is aan een mix van Amerikaans kapitaal en Chinese liberaliseringsdrift. Eind 1999 kwam Macau in navolging van Hongkong, dat een half uur met de snelle draagvleugelboot verder ligt, aan de overzijde van de mond van de Parelrivier, weer onder het gezag van China. Het snelst groeiende gokparadijs van Azië heeft de volle zegen van Peking. Pragmatisch als China's leiding kan zijn, zal men hebben gedacht dat het slimmer is de belastingrevenuen voortkomende uit de goklust van het Chinese volk in eigen zak te steken, in plaats van het naar het zwarte circuit en het buitenland te laten wegvloeien.Want dat Chinezen de grootste gokkers ter wereld zijn, is wijd en zijd bekend. Vraag het de directie van Holland Casino's maar; de beste clièntele is ook in Nederland van Chinese afkomst. In China zelf gaat jaarlijks een slordige veertig miljard euro rond in illegale casino's, toto's en lotterijen, zo schat het twee jaar geleden opgerichte Centrum voor Kansspelstudies van de Universiteit van Peking. De Chinese gokker zou legaal nog eens zestig miljard buiten China besteden.Macau heeft dus een interessante markt te winnen; de grootste ter wereld. De huidige elf casino's van de stad draaiden in 2003 een omzet van 3 miljard euro, waarvan eenderde naar de staatskas ging. Daarbij zitten ze nu al aardig in de buurt van Las Vegas, dat nog wel een miljard meer binnenhaalde. Maar daar waren in de woestijn wel 44 casino's voor nodig.Dat Macau potentie heeft, blijkt wel uit het feit dat de Amerikanen nu ook naar China komen. Het Macause bestuur heeft twee jaar geleden het 42 jaar oude monopolie over de gokwereld, dat was gegund aan de Hongkongse tycoon Stanley Ho, beëindigd en drie nieuwe firma's vergunningen verleend; The Sands en Wynn Resorts uit de VS en Galaxy Waldo, eigendom van Lui Che'woo, een Hongkongse miljardair in onroerend goed en hotels.Tal van van anderen die achter het net visten bij de hoofdvergunningen (zoals het concern van Donald Trump) proberen als onderhuurder ook een voet aan wal te krijgen. Het Sands Casino opende in mei 2004 als eerste nieuweling de poorten in Macau. Wie het enorme vierkante gevaarte met zijn goudkleurige voorgevel binnengaat, ziet meteen de Amerikaanse touch. Hier geen rokerige gokzaaltjes met willige meisjes, maar heldere, hoge hi-tech-ruimtes, gevuld met 277 speeltafels en meer dan zeshonderd slotmachines.Voor wie chic wil doen, zijn er verder boven enkele tientallen VIP-suites, een van het Lisboa afgekeken succesformule. Want in de VIP-zaaltjes, die worden verhuurd aan rijke zakenlui die met hun entourage gaan gokken, wordt het grote geld verdiend in Macau. Beneden in de hoofdzaal is, voor het Las Vegas-gevoel, achter de hoofdbar een podium waar een showballet de lange benen hoog tilt.Het is nog maar het begin van de Amerikaanse invasie. Een paar kilometer verderop, op een opgespoten stuk land bij de luchthaven, zal begin 2007 een filiaal van de Venetian opengaan. Het wordt een kopie van het vlaggenschip van het Sands-concern, het Venetian Casino in Las Vegas. Inclusief kanaal met gondels en Italiaanse serenades zingende gondeliers, plus een hotel en conferentiecentrum.Steve Wynn, de andere Amerikaanse debutant in China, pakt het amper bescheidener aan. Zijn Wynn Resorts bracht Las Vegas het Golden Nugget Casino, op de zuidkust van China wil hij een vermaakcomplex van een half miljard dollar neerzetten.Onder zoveel Amerikaans geweld kan Stanley Ho niet stil blijven zitten. De oude godfather van Macau Ho is 82, bezit praktisch de helft van de stad en gaat zijn vlaggenschip, het Lisboa, fors uitbreiden. Een ander gokpaleis, Pharaohs Palace, dat een Egyptische ambiance heeft meegekregen, is snel geopend. Pal tegenover het Sands Casino wordt in opdracht van Ho verder hard gewerkt aan de bouw van een uitgaansboulevard naar het voorbeeld van de Amerikaanse Fishermans Wharf in San Francisco annex amusementspark, annex cultureel dorp - met onder meer Hollandse trapgeveltjes.De bejaarde miljardair is verder een samenwerking aangegaan met het Amerikaanse vermaakconcern MGM Mirage, dat ook graag via Macau in China aan de slag wil. Dochter Pansy Ho leidt inmiddels de joint venture. Ho is verder in zaken gegaan met Gerry Packer, de rijkste man van Australië. Packer, die thuis al twee casino's bezit, gaat met Ho een Park Hyatt-hotel en casino bouwen.Het zijn bij elkaar miljardeninvesteringen, en het resultaat zal zo rond 2007 het grootste gokparadijs op aarde zijn. Er wordt ook nog gebroed op de start van een speciale budgetmaatschappij die gokkers uit alle delen van China en de Aziatische regio invliegt. Macau, nog maar kort geleden een slaperige Portugese mini-kolonie met amper een half miljoen zielen, zal nooit meer hetzelfde zijn. En in buurstad Hongkong wordt met zorg gekeken naar de groei van het aantal gokverslaafden. De eerste hotline voor pathologische pokerspelers is geopend.