Een zelfrijdende auto van Waymo
Een zelfrijdende auto van Waymo © AP

Nu al rijdt in Arizona een zelfrijdende auto op de weg - voor het eerst zonder iemand achter het stuur

Voor het eerst in de geschiedenis rijden zelfstandig opererende auto's op de openbare weg. Waymo, Googles onderdeel dat is gespecialiseerd in autonome voertuigen, test zijn wagens in de Amerikaanse staat Arizona, zonder een medewerker achter het stuur die de zaak in de gaten houdt. De komende maanden gaat het concern de dienst aanbieden aan het publiek.

De voertuigen rijden rond in de stad Phoenix, in een gebied ongeveer zo groot als Londen, zonder gebruik te maken van vaste routes en zonder menselijk toezicht, zei Waymo-baas John Krafcik dinsdag tijdens een conferentie in het Portugese Lissabon. Volgens de wet in Arizona hoeft er geen menselijke chauffeur mee te rijden met zelfstandig opererende auto's. Passagiers die binnenkort instappen, kunnen via een knoppenmenu aangeven waar ze naartoe willen. Er komt ook een noodknop voor hulp.

De aankondiging door Waymo is verrassend. Lange tijd werd gedacht dat het nog jaren zou duren voor de eerste auto's zonder menselijke bestuurder door stedelijk gebied kunnen rijden. Dat het Waymo is gelukt, zal de auto-industrie mogelijk op haar kop zetten.

Dat het Waymo is gelukt, zal de auto-industrie mogelijk op haar kop zetten.

In het begin zullen de auto's de concurrentie aangaan met bestaande taxidiensten als Uber, dat gebruik maakt van menselijke chauffeurs, zei Krafcik. Het concern werkt onder meer samen met de taxidienst Lyft (niet aanwezig in Europa), autofabrikant Fiat-Chrysler en verhuurbedrijf Avis.

Het is heel knap dat het is gelukt, zegt Carlo van de Weijer, onderzoeker slimme mobiliteit aan de Technische Universiteit Eindhoven. 'Al is autonoom rijden in een staat als Arizona wel een stukje makkelijker dan in Jakarta, Hanoi of Napels. In Arizona heb je bijvoorbeeld ook geen anarchistische fietsers zoals hier.' De onderzoeker denkt dat het daarom nog wel even zal duren voor de auto's van Waymo buiten de Verenigde Staten gaan rijden.

Een van de vraagstukken in de praktijk zal zijn of de computerauto de wet flexibel kan interpreteren. 'Mensen doen dat continu en overtreden daarom soms de wet in het verkeer zonder dat dit meteen gevaarlijk is', zegt hij. 'Computers kunnen dat in principe niet.' Een computerauto die zich precies aan de regels houdt, zal in een drukke omgeving bijvoorbeeld moeite hebben om in te voegen. Waar menselijke bestuurders soms voorrang afdwingen, kan de autonoom rijdende auto dit minder goed.

De stap betekent vooral een klap voor Uber, dat ook experimenteert met zelfstandig rijdende auto's. Deze taxidienst heeft de afgelopen maanden een aantal fikse tegenslagen ondervonden. Zo wordt het bedrijf onder meer van bedrijfsspionage beschuldigd door Waymo. Een voormalige medewerker zou gevoelige informatie hebben gestolen om daarmee zijn eigen bedrijf te beginnen, dat later door Uber voor honderden miljoenen euro's werd opgekocht.

Waymo ligt nu letterlijk mijlenver voor op de concurrentie, van wie de meeste inschatten dat ze rond de decenniumwisseling met volledig autonoom rijdende auto's komen

Van de Weijer denkt dat vooral het openbaar vervoer het weleens zwaar kan krijgen als de autonome auto echt een opmars maakt. Doordat auto's veel intensiever gebruikt worden (gewone auto's staan 95 procent van de tijd stil) en er geen betaalde bestuurder meer is, zal de prijs per autokilometer flink kunnen dalen. 'En als je in een autonome auto in de file staat, kun je gewoon blijven doorwerken', stelt Van de Weijer. 'Een voordeel dat mensen nu noemen van het OV. Maar dat heb je straks dus ook in de auto.' Een mogelijk gevolg is dat in de toekomst de files daardoor nog verder zullen toenemen.

Waymo heeft de afgelopen jaren ongeveer 5 miljoen kilometer afgelegd op de weg, waarbij altijd een medewerker achter het stuur zat. Ook zijn ruim 4 miljard kilometers in computersimulaties gereden, om de kunstmatig intelligente systemen te trainen. De afgelopen maanden zou het aantal keer dat de menselijke toezichthouder moest ingrijpen drastisch zijn gedaald, blijkt uit rapportages. Waymo ligt nu letterlijk mijlenver voor op de concurrentie, van wie de meeste inschatten dat ze rond de decenniumwisseling met volledig autonoom rijdende auto's komen.  

De modellen van Waymo kunnen nog niet onder alle omstandigheden zelfstandig rijden. Bij zeer slecht weer blijft een menselijke bestuurder nodig.


Alle apparaten straks online: zie dan maar eens een cyberramp te voorkomen
Het staat nu echt op exploderen, het Internet of Things.

Waarom de zelfrijdende auto het fileprobleem nog niet oplost
Het fileleed in Nederland wordt voorlopig niet opgelost, al is het maar vanwege de opleving van de economie, blijkt uit nieuwe cijfers. Is de zelfrijdende auto de oplossing? Rijden in een konvooi is wat de toekomst ons brengt.

Met de handen van het stuur scheuren door de Brennerpas
De zelfrijdende vrachtauto is er bijna. Alleen het laatste stukje door bewoond gebied is nog ingewikkeld.

Zorgt zelfrijdende auto voor meer veiligheid op de weg?
De makkelijke oplossingen om het aantal verkeersdoden terug te dringen zijn wel ingevoerd. De maximumsnelheid, het verbod op alcohol, de autogordel en de airbag hebben het aantal doden (drieduizend in de jaren zeventig) drastisch verlaagd. Maar om de recente stijging om te buigen zijn nieuwe maatregelen nodig, zeggen deskundigen.

Autonome auto's opwindend? Wacht maar tot de autonome camper er is
Vraag een technologieziener naar de toekomst van de mobiliteit en per kerende app komt er iets over de disruptieve eigenschappen van de zelfrijdende auto, die parkeerplaatsen in binnensteden zal transformeren tot nano-akkers en veganistische urban gardens. Maar je hoort niemand over het werkelijk disruptieve fenomeen dat aanstaande is: de autonome camper.