Reportage

Zuid-Korea lijkt wakker geschud

Zuid-Korea is niet langer dominant in het shorttrack, bleek bij de Winterspelen. Het land probeert nu zijn positie te heroveren met een warmere schaatshal, betere stootkussens, en de samenwerking met Nederland.

Van links naar rechts: Seo Yi-Ra, Lio Shaoang, Shi Jingnan en Sjinkie Knegt dit weekeinde tijdens wereldbekerwedstrijden op de Mokdong Ice Rink in Seoul. Beeld getty
Van links naar rechts: Seo Yi-Ra, Lio Shaoang, Shi Jingnan en Sjinkie Knegt dit weekeinde tijdens wereldbekerwedstrijden op de Mokdong Ice Rink in Seoul.Beeld getty

In geen sport heeft Zuid-Korea meer olympische medailles veroverd dan in shorttrack, maar al dat goud, zilver en brons hebben niet geleid tot een overdaad aan luxe in de belangrijkste ijstempel van het land: de Mokdong Ice Rink in Seoul.


Het is afgelopen weekeinde koud in het ruim 25 jaar oude stadion, stervenskoud. De toeschouwers hebben dikke dekens over hun benen gelegd. Schaatsers, coaches en officials verdringen zich tijdens de wereldbekerwedstrijden rond de straalkachels die staan opgesteld langs de ijsbaan. Het vriest binnen haast net zo hard als buiten, waar een poolwind het verouderde stadion teistert. Op de rivieren in de stad ligt ijs.


De spartaanse omstandigheden passen bij de Zuid-Koreaanse opvatting over sport, zegt Jimmy Jang, een Koreaan die als bondscoach heeft gewerkt voor Amerika, Rusland en Kazachstan. 'Vroeger maakte het ons niet uit. We hadden een hongerige geest. Kou hoorde bij wintersport. Langzaam beginnen we in te zien dat betere trainingsomstandigheden nodig zijn. Je traint beter als het warmer is.'


De Mokdong Ice Rink is de belangrijkste van de circa dertig ijsbanen in Zuid-Korea waarop vaak aan shorttrack wordt gedaan. In de kelder ligt een tweede ijsbaan, waar de jeugd schaatsles krijgt. Ze draaien in de vrieskou rondjes om roze pionnen, diep gehurkt. Als ze naar de zin van hun coaches te ver omhoog komen, krijgen ze een tik op de billen met het achtereind van een ijshockeystick.


De Koreaanse bond schat het aantal serieuze shorttrackers op ongeveer duizend. Daarvan behoren er vijftig tot de nationale selectie die traint op het sobere Koreaanse sportinstituut aan de rand van Seoul. De rest zit op school of is als semi-prof actief voor een universiteits-, stads-, of provincieteam. Volgens coach Jang heeft alleen Canada mogelijk meer shorttrackschaatsers. De sport is vooral populair in de provincie Quebec.


Bij de Winterspelen van Pyeonchang, in 2018, wordt veel verwacht van de shorttrackers. De deceptie van Sotsji ligt vers in het geheugen. De mannen veroverden niet één medaille. En dat terwijl de geboren Zuid-Koreaan Viktor Ahn als genaturaliseerde Rus vier medailles veroverde: driemaal goud en brons. In 2006 veroverde Ahn voor Korea ook drie gouden plakken.


Dat contrast veroorzaakte zelfs politiek rumoer. Hoe was het mogelijk dat de beste shorttracker aller tijden zijn geboorteland had verlaten? De hoofdcoach raakte zijn baan kwijt.

undefined

Nieuwe trainingsmethoden

De Koreanen lijken wakker geschud door het olympische debacle. Het is niet langer vanzelfsprekend dat ze dominant zijn in de sport die sinds 1992 olympische status geniet. Er werden coaches aangesteld die buiten Korea hebben gewerkt of zelfs afkomstig zijn uit andere landen. Ze zijn beter op de hoogte van nieuwe trainingsmethoden.

Ook is samenwerking gezocht met Nederland. Het is de bedoeling dat de nationale ploeg volgend jaar drie weken gaat trainen in Korea, als de schaatsers in Nederland niet kunnen beschikken over zomerijs vanwege de verbouwing van Thialf. De Koreaan oud-wereldkampioen Yoon Gy Kwak liep vorig jaar zes weken stage in Heerenveen.

Aan geld heeft de sport in Zuid-Korea geen gebrek. Multinational Samsung speelt een grote rol: de bondsvoorzitter is de schoonzoon van de directeur. Volgens een bondswoordvoerder is het schaatsen na voetbal zelfs de rijkste sport van het land.

De concurrentie onder de schaatsers is moordend, zegt Soo An Yoo, een 20-jarige Koreaan die sinds drie jaar schaatst voor Amerika. Hij denkt dat hij de top in zijn geboorteland nooit had gehaald. Hoewel shorttrack volgens hem te boek staat als een rijkeluisbezigheid, vanwege de kostbare schaatsen en de dure beschermende kleding, wordt de sport veel beoefend. 'In iedere leeftijdscategorie zijn wel honderd goede schaatsers.'

In vergelijking met Amerika zijn de trainingen in Korea zwaar, meent Yoo. Datzelfde vertelde Kwak tijdens zijn stage aan de Nederlanders. Eindeloos en gedwee temporondjes rijden is het recept. De oud-wereldkampioen genoot van de interval- en aflossingstrainingen die de voorkeur genieten van de Nederlandse bondscoach Jeroen Otter. Hij moest wel wennen aan het fietsen: dat had hij nog nooit in de buitenlucht gedaan.

Meer shorttrackers, dus meer talent

Volgens Otter is het Koreaanse succes voor een groot deel te verklaren uit de getallen: Korea heeft meer shorttrackers dan andere landen, dus ook meer talent. Om hun verfijnde of vernieuwende trainingsmethoden stonden de Koreaanse coaches nooit bekend. Otter herinnert zich hoe Koreaanse schaatsers vroeger altijd minimaal 1,5 meter van de boarding bleven staan als hun trainer ze toesprak. Ze vreesden een tik te krijgen.

Volgens coach Jang wil Korea met het oog op 2018 een inhaalslag maken. De vaste ijshockeyboarding in het Mokdongstadion wordt vervangen door de veilige, meeverende kussens die elders gebruikelijk zijn. Vorig jaar brak een shorttracker zijn neus toen hij bij een val met zijn gezicht in de kussen schoof. De Belgische schaatser Wim de Deyne moest zijn loopbaan beëindigen nadat hij zijn enkel had geknakt na een botsing tegen de boarding.

Op uitdrukkelijk verzoek van veel buitenlandse coaches werden tijdens de wereldbekerwedstrijden van afgelopen weekeinde extra kussens in de bochten geplaatst. Coach Jang: 'We begrijpen dat we andere boarding nodig hebben. Het geld is er, maar de hele constructie van het gebouw moet worden aangepakt om de situatie te verbeteren.'

De Koreaan Ahn zullen ze niet terugkrijgen, wat er ook verandert. Hij geniet van de superieure faciliteiten in Rusland. Hij is blij dat hij is verlost van de felle competitie om startbewijzen. En natuurlijk geniet hij volgens Jang, de oud-bondscoach van Rusland, ook van het fortuin dat hij in Moskou maakt. Daartegen legt zelfs Korea het af. 'Niemand betaalt meer dan Rusland, of komt zelfs maar in de buurt.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden