Zuid-Korea is in de ban van curling, en dat komt vooral door de 'knoflookmeisjes' die allemaal Kim heten

.

Kim-Eun-jung, de ster van het Zuid-Koreaanse curlingteam in actie tijdens de Spelen. Beeld reuters

Vergeet K-pop. Curling, daar zitten de nieuwe Zuid-Koreaanse sterren. In de olympische hal van Gangneung rennen tientallen meisjes naar voren als de Zuid-Koreaanse spelers Pyeongchang-beertjes naar boven gooien. De mannen, of jongens zijn het eigenlijk nog, hebben in hun laatste wedstrijd aartsvijand Japan verslagen en nemen onder luid gejuich afscheid van het thuispubliek. Op de tribune maken tienermeisjes snel nog even een selfie met de nieuwe idolen op de achtergrond.

Dat Zuid-Korea in de ban is van curling komt eigenlijk niet eens door de mannen, die op een respectabele zevende plek eindigen in het klassement. Het zijn de vrouwen die het olympisch toernooi op zijn kop hebben gezet door achtereenvolgens van Canada, Zwitserland en Groot-Brittannië te winnen. Vrijdag gaat de ploeg als een van de favorieten de halve finales in.

Vooral de 8-6-overwinning op Canada, op de eerste dag van het toernooi, ging als een schok door de curlingwereld. Nergens is de sport zo groot als in Canada, waar de nationale bond ruim een miljoen leden heeft. De competitie is er zo sterk dat de olympische kwalificatiewedstrijden als lastiger gelden dan het olympisch toernooi. Woensdag werden de Canadese vrouwen uitgeschakeld.

Het contrast met Zuid-Korea kan niet groter zijn. Tijdens de vorige Spelen in Sotsji werd voor het eerst een vrouwenteam afgevaardigd. In aanloop naar Pyeongchang moesten de curlingvrouwen geld uit eigen zak bijleggen om alle materiaal- en reiskosten te dekken.

De populariteit heeft zeker ook te maken met de samenstelling van de ploeg. Zo heten de vrouwen alle vijf Kim met hun achternaam. Vier van hen zijn afkomstig uit dezelfde plaats, Uiseong, in het oosten van het land. De eerste curlingbaan van het land kwam hier te liggen nadat een gemeenteambtenaar enthousiast was teruggekomen van een bezoek aan Canada. De regio staat vooral bekend om zijn knoflook, daarom worden de vijf in lokale media liefkozend 'knoflookmeisjes' genoemd.

De New York Times toog dinsdag naar Uiseong (54.000 inwoners), waar lokale fans in de gymzaal van de oude middelbare school van de knoflookmeisjes naar de wedstrijd tegen de VS keken. Bij het artikel is een geweldige foto geplaatst waarop we zien hoe een spreekstalmeester in de microfoon brult terwijl een tiental bejaarde vrouwen spandoeken in de lucht houdt.

Op sociale media worden de curlingvrouwen aangeduid met hun Engelse bijnamen: Pancake, Sunny, Steak, Yogurt and Chocho. De namen werden bedacht tijdens het ontbijt op een toernooi in Canada.

De ster van het team is de 27-jarige Kim Eun-jung, die op de baan de strategie bepaalt. Ze valt dit toernooi niet alleen op door haar goede spel maar ook door haar haar strenge blik, versterkt door een donkere bril. De achter in het veld commando's schreeuwende Kim is inmiddels een meme geworden op internet.

Tegenover de Wall Street Journal probeerde de coach, die ook Kim heet, de verwachtingen een beetje te temperen. 'Het is niet alsof de sport hier nu groeiende is', zei Kim. 'Het is het verhaal van een paar mensen die hard werken om curling naar een hoger niveau te brengen.'


De mooiste verhalen over de Olympische Winterspelen

Lees de mooiste verhalen over de Olympische Spelen, verzameld op één pagina.

Acht Winterspelen geleden won Noorwegen geen enkele gouden medaille. Nu leiden ze het medailleklassement weer. Niet een berg geld, maar wetenschap en bescheidenheid maken het verschil.

Coaches raadden Lorentzen sprinten af, nu is hij olympisch kampioen.

Beetje saai dat Nederland zoveel schaatsmedailles wint? Het kan erger: deze landen zijn nog dominanter in een sport.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden