Zelfs de startjes gaan rugpatiënt weer goed af

Pieter van den Hoogenband won bij de Flanders Swimming Cup als vanouds de 100 en 200 meter vrije slag. De olympisch kampioen acht zich hersteld van zijn herniaoperatie....

Het goede nieuws: Pieter van den Hoogenband kan zonder pijn zijn sokken weer aantrekken. ‘Je vindt zulke dingen heel gewoon. Tot je het niet meer kunt’, lacht de olympisch zwemkampioen in Antwerpen.

De import-Belg acht zichzelf volledig hersteld van de rugoperatie en hij heeft deze dag, de slotdag van de Vlaamse titelstrijd, weer eens een 100 meter vrije slag gewonnen. Zoals hij een dag eerder ook al de 200 naar zijn hand heeft gezet.

Dat zijn de gewone patronen uit het leven van de Brabander. Winnen is hem met de paplepel ingegoten, nederlagen leed hij slechts op zeldzame momenten. In december in Auburn had hij bij de US Open moeten buigen voor de Amerikaan Brunelli.

Het deed Van den Hoogenband geen zeer. Hij was in Texas vooral euforisch over zijn terugkeer op het hoogste niveau en over het overwinnen van de grootste tegenslag in zijn loopbaan, een kapotte tussenwervelschijf ‘tussen L4 en L5’.

Hij zwom bij datzelfde Amerikaanse toernooi de 200 meter vrij in 1.46,23, de derde tijd van het zwemjaar. Toen wist hij dat zijn comeback werkelijkheid was geworden.

Het optreden in België, drie maanden later in het Wezenbergbad, is niet meer dan een beleefdheidsvisite. VdH doet graag wat terug voor zijn Belgische vrienden. ‘Na mijn eigen Eindhoven het mooiste bad dat ik ken’, zo paait hij het Vlaamse publiek.

In zijn eigen Eindhoven zal hij in april nog te zien zijn, bij de Swim Cup. Daarna valt het doek tot de Europese titelstrijd van begin augustus in Boedapest. Pas dan, na een uitgekiende voorbereiding, zal hij weer op zijn best zijn. ‘Ik wil Europees kampioen worden op de 100 en de 200 meter vrij’, zo dicteert hij zijn doelen.

Zijn vader, Cees-Rein, had voorafgaand aan die EK een duel met de wereldkampioen, Filippo Magnini, willen regelen. Dat had bij de Swim Cup in het nieuwe zwemstadion van Eindhoven gemoeten, maar de Italiaan heeft vriendelijk bedankt.

Magnini geeft er de voorkeur aan in april in Sjanghai deel te nemen aan de WK kortebaan. Dat is een discipline die Van den Hoogenband bij voorkeur mijdt. Het vele draaien en keren heeft hem nooit echt gelegen en nu, na de rugoperatie, heeft hij die stiel afgezworen.

Gisteren betoogde de Nederlander dat het grootste manco van na de operatie, de schredestart, hem al weer beter af gaat. ‘Mijn startjes worden steeds beter’, sprak hij. Daarna deed hij voor hoe hij het startblok weer kan pakken zonder door de knieën te gaan, dat hij het achterwerk hoog geheven kan houden voor een extra felle afzet en dat hij er ‘atletisch’ veel beter voor staat dan een tijdje geleden.

Van den Hoogenband is een voortreffelijk zwemmer, maar ook een wat stijve jongeman. Het blijft wennen, verklaarde hij kort voor het zoveelste dopingplasje uit zijn loopbaan, dat hij geen pijn meer heeft en dat zijn onderste rugspieren zich niet meer verzetten, zelfs niet bij het sokken aantrekken.

Die verbeterde fysieke toestand heeft hem niet verleid tot het opstellen van een ambitieus wedstrijdprogramma. Van den Hoogenband is geen ‘veelzwemmer’ en blijft vasthouden aan een beperkte kalender, gericht op een enkel hoogtepunt per jaar.

Dat zijn concurrenten een pittiger agenda hanteren, maakt hem niet nerveus. ‘Ik heb niet veel wedstrijden nodig om in vorm te komen. Hoeveel wedstrijden had ik nou gezwommen voor mijn 1.46 in Auburn? Inderdaad, nul.’

Zijn trainer, Jacco Verhaeren, heeft die beleidslijn altijd geaccordeerd. En hij zal die ook niet wijzigen. Toen hem gisteren ter ore kwam dat zijn pupil in een uiterst spontane en welwillende bui overwoog de Nederlandse kampioenschappen in juni (‘in mijn eigen badje te Eindhoven’) aan zijn programma toe te voegen, floot de coach hem direct terug.

‘Dat kan helemaal niet. In die periode werken we een trainingskamp in Mallorca af’, zo verduidelijkte Verhaeren de stand van zaken. Hij fronste daarbij de wenkbrauwen. Er zijn nooit veel misverstanden tussen coach en pupil die elkaar al dertien jaar volstrekt vertrouwen.

Nederlandse kampioenschappen zijn in de nieuwe opzet niet meer dan breedtesport en een wereldtopper heeft daar niets te zoeken. Vriendelijkheid naar de organisatie in eigen bad is één ding, mee zwemmen op de NK is iets anders in de opvatting van Verhaeren.

Het seizoen is compleet afgestemd op Boedapest, de Europese titelstrijd. Op 2 augustus is daar de finale van de 200 vrij, twee dagen later de eindstrijd van de 100 vrij. Het zullen duels met Magnini, de Italiaan met de hoge overhaal, worden.

Het toernooi in het Hongaarse buitenbad kan ook in het teken staan van het terughalen van het wereldrecord op de 100 vrij. Van den Hoogenband vreest dat zijn toptijd (47,84) er bij de Gemenebest Spelen in Melbourne aan gaan. ‘Ik heb Klim gesproken. Die zegt dat het een supersnel bad is.’

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden