'Witte kleding past het beste bij groen gras'

De linkshandige Brit werd op Wimbledon twee keer weggeslagen door Jimmy Connors. In 2012 keerde hij terug als baas van de All England Club. 'De kledingregel maakt ons uniek, die veranderen we nooit.'

Richard Lewis als speler op Wimbledon in 1973.Beeld Popperfoto/Getty Images

Een jaar na zijn aanstelling als chief executive officer van de All England Club op Wimbledon gebeurde het onmogelijke: het grandslamtoernooi werd na 77 jaar weer gewonnen door een Britse tennisser. 'Ik had niet gedacht dat ik het in mijn leven nog zou meemaken', zegt oud-prof Richard Lewis over de overwinning van Andy Murray in 2013. 'Tennis is een mondiale sport, we hadden een bijzondere speler nodig om de ban te breken.

'De spanning was bijna ondraaglijk in die laatste game tegen Djokovic, toen Andy serveerde voor de titel. Toch wist ik kalm te blijven, al liep mijn hartslag tegen de 200. Het is mijn taak neutraal te blijven. We presenteren Wimbledon als een evenement met wereldwijde uitstraling. We kregen al kritiek wanneer Murray op baan 1 moest spelen. Maar The Championships zijn geen Brits tennistoernooi, we zijn groter dan de sport.'

In 1976 ervoer Lewis hoe groot de druk op een Britse tennisser is tijdens zijn thuiswedstrijd op Wimbledon. 'Ik was bepaald geen Andy Murray, maar ik haalde als enige Brit de derde ronde. Toen ervoer ik een fractie van wat Andy jaarlijks ondergaat. Ik voelde de opwinding om me heen, had plotseling vrienden van wie ik het bestaan niet vermoedde. Murray weet als geen ander hoe hij daarmee moet omgaan.'

Lachend verwijst de 60-jarige Lewis naar de beroemde regels uit het gedicht If van Rudyard Kipling. Iedere tennisser ziet ze wanneer hij het centercourt op Wimbledon betreedt:

If you can meet with Triumph and Disaster

And treat those two impostors just the same.

Beeld Mark Thomas / Rex Features

Twee keer werd de linkshandige Lewis op Wimbledon weggeslagen door de eveneens linkshandige Jimmy Connors. 'Ik heb het gedicht van Kipling leren begrijpen. In 1977 speelde ik tegen Connors op het centercourt. Jimmy werd met boegeroep ontvangen, omdat hij de ceremonie met koningin Elizabeth ter gelegenheid van het 100-jarig bestaan van Wimbledon had gemeden. Het publiek ging flink tekeer en die ambiance heeft zijn spel beïnvloed. In 1980 heeft hij me op baan 2 overklast.'


Lewis bezocht Wimbledon later als coach van Kathy Jordan en de Nederlandse Marcella Mesker. 'Het was een eer in 2012 te mogen terugkeren als CEO van Wimbledon, het toernooi waarvoor ik als jochie van 13 jaar in de queue stond. Het is mijn voordeel dat ik Wimbledon vanuit diverse invalshoeken heb kunnen volgen. Ik val de spelers niet lastig, ik weet wat ik vroeger dacht als mensen in grijze pakken op me afkwamen. Ik heb vijftig weken de tijd om met topspelers als Federer, Djokovic en Murray over Wimbledon te praten.'


Lewis is ervan overtuigd dat de verlenging van het grasseizoen met een week heeft geleid tot een hogere kwaliteit op Wimbledon. 'Ik ben benieuwd naar de feedback van de spelers. Onze eerste indruk is dat ze meer uitgerust zijn, omdat er nu drie weken tussen Roland Garros en Wimbledon zitten. Een periode van vijf weken op gras geeft niet alleen ons toernooi meer allure. De topspelers kunnen hun seizoen beter plannen. En ze vinden het ook leuker om op gras te spelen.'

De All England Club krijgt meer kritiek op de starre handhaving van de regels. Al in 2014 hekelde Federer de volgens hem te strenge kledingvoorschriften op Wimbledon. Dit jaar zouden speelsters zich hebben beklaagd, omdat zelfs hun ondergoed wordt gecontroleerd.


Lewis: 'Dat is niet waar. Ik weet dat een umpire Eugenie Bouchard heeft teruggestuurd naar de kleedkamer. Ze had witte kleding aan en een witte onderjurk. Droeg ze een zwarte beha? Laten we het houden op een overijverige umpire, die niet zeker was van de kledingregel. Toch gaat het om de uniciteit van het voorschrift; overwegend wit is ons handelsmerk. Het zit in de genen van Wimbledon.


'Witte kleding past ook het beste bij het groene gras, die combinatie onderscheidt ons van de andere grandslamtoernooien. Het luistert nauw. Als de regel is dat vijf centimeter op de kleding een andere kleur mag hebben, moeten we 5,1 centimeter afkeuren. Het beste is dus helemaal wit, dan is er geen discussie mogelijk.'


De vrouwen voelden zich eveneens benadeeld door de programmering van de grote banen op Wimbledon, zij waren veelal de pauzeact bij de shows van Murray, Federer en Djokovic. De topspeelsters moeten hun plaats op het centercourt en baan 1 verdienen, zegt Lewis. 'En dat heeft niets te maken met seksisme. Sommige speelsters horen altijd op de showcourts te staan, vanwege hun prestaties of hun allure, waardoor iedereen ze wil zien.


'Voor ons is het niet relevant of een man of vrouw op het centercourt speelt, wij kiezen voor de wereldtoppers. Het heeft ook te maken met de grotere rivaliteit in het mannentennis. Al ruim een decennium verdeelt de topvier onderling de prijzen en Wawrinka heeft zich erbij gevoegd. Vroeger had je meerdere toptennissters als Navratilova, Evert, Graf en Seles, die om de titel op Wimbledon speelden. En dus werden ze vaker op het centercourt gezet.'

Richard Lewis.Beeld afp

In best-of-five partijen voor vrouwen gelooft Lewis niet. 'Het is de verkeerde rechtvaardiging voor gelijk prijzengeld voor mannen en vrouwen. De vrouwen hebben hun eigen sport, met hun eigen dramatiek. Was Serena Williams tegen Heather Watson een betere partij geweest als ze om drie gewonnen sets hadden gespeeld? Ik betwijfel het. Het experiment met best-of-five in de jaren negentig was geen succes. Ik zie het niet terugkomen. We moeten juist het onderscheid benadrukken tussen mannen- en vrouwentennis.'


De magie van Wimbledon wordt mede bepaald door de historie en de eigen visie op de tennissport. Geen tiebreak in de vijfde set leidde in 2010 tot de absurde score 70-68 voor John Isner in zijn memorabele partij tegen Nicolas Mahut. 'Dat moet niet elk jaar gebeuren', aldus Lewis. 'Anders zouden we die regel opnieuw moeten evalueren. Ik geloof in kortere tennispartijen op de reguliere tour. Maar het drama wordt gecreëerd in lange partijen, ze horen bij Wimbledon. 11-9 voor Gasquet in de vijfde set tegen Wawrinka is geweldig om naar te kijken.'


Wimbledon blijft volgens Lewis trendsetter door de aloude regels te omarmen en tegelijkertijd voorop te lopen bij de verhoging van het prijzengeld. De winnaars van het enkelspel krijgen dit jaar een cheque van liefst 1,88 miljoen Britse pond (2,6 miljoen euro) overhandigd. Wimbledon kan het zich permitteren, met een jaarlijkse winst van 30 miljoen pond.


Lewis: 'De marktwaarde van het toernooi wordt bepaald door de topspelers, zij verdienen deze bedragen. Voor de juiste balans hebben we ook het prijzengeld voor de verliezers in de eerste ronden verhoogd. We moeten alert blijven.


'Het zou kunnen dat een van de Golfstaten een toptoernooi gaat organiseren met wellicht 100 miljoen euro aan prijzengeld. Ik zie het niet als een bedreiging. We beleven dit jaar de 129ste editie van Wimbledon, niemand kan tippen aan die traditie. En dat weten de spelers ook.'

Serena Williams (R) schudt handen met Heather Watson.Beeld afp
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden