Williams huppelde over de baan alsof ze haar eerste titel won

Serena Williams zou in de finale van de Australian Open eenvoudig afrekenen met Maria Sjarapova, was de verwachting. Het liep anders.

Serena Williams viert zaterdag in Melbourne haar negentiende grandslamzege. De ontlading was groot, omdat ze zich gedurende het hele toernooi niet fit voelde.Beeld getty

Ze huppelde als een tienermeisje dat haar eerste grandslamtitel had veroverd, niet als een routinier die haar negentiende hoofdprijs mocht incasseren. Serena Williams genoot zaterdag intens van haar overwinning op Maria Sjarapova, misschien wel omdat de finale van de Australian Open minder eenzijdig was verlopen dan op grond van hun eerdere duels werd verwacht.

Sinds 2005 had de 33-jarige Williams niet meer verloren van 27-jarige Russin. Vijftien maal op rij trok ze aan het langste eind. De finale leek daardoor een formaliteit. Williams zou haar zesde titel ophalen en met een totaalscore van negentien grandslamzeges haar landgenoten Martina Navratilova en Chris Evert (beiden achttien trofeeën) voorbijstreven.

Hoewel het resultaat geen verrassing was, bleek de wedstrijd spannend. De bekendste en best betaalde sportsters op aarde bereikten vooral in de tweede set een zeldzaam niveau. De finale werd pas in de tiebreak beslist: 6-3, 7-6. 'Het is een eer om tegen haar te spelen. Zij is de beste en ik hou ervan om tegen de beste te spelen', zei Sjarapova toen ze de troostprijs in ontvangst nam.

Ziekte

Williams sprak een ongewoon lang dankwoord uit, met tranen in haar ogen. Ze refereerde aan de armoe in haar jeugd en haar 'rijke' familie. 'Ik had nooit gedacht dat ik hier zou staan met negentien titels. Ik ging als kind naar de baan met een racket, een bal en hoop. Laat dat een inspiratie zijn voor jullie allen. Je weet nooit wat er kan gebeuren.'

De ontroering bij Williams was meer dan ontlading na de intense spanning in de slotfase. Ze kampte het hele toernooi met ziekteverschijnselen. Op vrijdag was haar temperatuur zo hoog dat ze een Australische verslaggeefster en oud-speelster toevoegde: 'Ik voelde me vandaag als de dood.'

Van die gevoelens liet ze bij aanvang van de finale weinig blijken. Ze oogde fit en afgetraind, niet zo slank als in haar jonge jaren, maar beduidend minder zwaar dan in het recente verleden. Ze begon furieus. Ze brak Sjarapova in haar eerste opslagbeurt en liep snel uit naar een 2-0-voorsprong.

Na een korte onderbreking waarin het dak wegens regen werd gesloten, bouwde ze haar voorsprong verder uit. Sjarapova scoorde nauwelijks punten op haar eigen opslag, waardoor de eerste set binnen afzienbare tijd in het voordeel van Williams was beslist.

De nummer één van de wereld bleek, zoals zo vaak het afgelopen decennium, in alles net iets beter dan de nummer twee. Ze serveerde harder en preciezer. Ze bewoog gemakkelijker. En in al haar slagen was ze net iets uitgekiender en meedogenlozer dan haar opponent. Het riep zelfs de vraag op of ze van Sjarapova zou kunnen winnen als ze alleen kon beschikken over haar tweede opslag.

In de tweede set rekende de Russin gedecideerd af met die gedachte. Ze kreeg nog steeds meer breakpoints tegen, maar wist die weg te serveren. De score ging gelijk op en de intensiteit van de wedstrijd nam toe, ook door toedoen van de scheidsrechter. Die ontnam Williams een belangrijk punt, omdat ze zichzelf hardop toesprak terwijl Sjarapova haar opslag nog probeerde te retourneren. Praten tijdens de rally geldt als hinderen. Haar 'come on!' werd bestraft met puntverlies.

In de tiebreak had Williams haar zenuwen beter onder controle dan Sjarapova, die vaker onnodige fouten maakte. Toch leek de Amerikaanse niet zeker van haar zaak. Toen ze op 6-5 serveerde voor de titel, streefde ze naar een ace. Ze sloeg de bal ook hard buiten bereik van de Russin. Williams liet haar racket vallen in de veronderstelling dat de zege binnen was, maar weer greep de scheidsrechter in: 'Let.' Ze moest opnieuw serveren omdat haar opslag de netrand had geraakt.

Williams bleef als verstijfd staan, de handen op de heupen. Ze keek de arbiter lang aan voordat ze zich omdraaide, positie koos en de bal in dezelfde hoek serveerde, opnieuw buiten bereik van Sjarapova's backhand. Ace! Ze juichte niet, maar liep naar het net om de felicitaties in ontvangst te nemen. Pas daarna begon ze aan de meisjesachtige vreugdedans. Haar jurkje wapperde vrolijk mee.

Even later deed ze alsof de verstandhouding met Sjarapova helemaal niet koel was. 'Ze heeft het me echt moeilijk gemaakt, waardoor we een geweldige finale hebben gehad. Niet alleen voor jullie hier in het stadion, maar voor iedereen die onze sport steunt.'

Williams toonde zich een voorbeeldige ambassadeur voor het vrouwentennis. Niet zonder reden. Ze is nog lang niet uitgespeeld. Ze aast op het profrecord van Steffi Graf, die 22 grandslamtitels veroverde. Als ze dat aantal verbetert, zet ze misschien zelfs de jacht in op het record van Margaret Court. De Australische pakte 24 hoofdprijzen tussen 1961 en 1975, grotendeels als amateur.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden