Wie vervangt Rosberg bij topteam Mercedes?

Tot veler verbazing maakte Formule 1-coureur Nico Rosberg (31) vrijdagmiddag bekend afscheid te nemen van de bekendste autosportklasse, vijf dagen nadat hij voor het eerst wereldkampioen werd. Met zijn racepensioen komt er een stoeltje vrij bij topteam Mercedes. De meest voor de hand liggende opvolger? Max Verstappen. Tenminste, dat vindt Formule 1-baas Bernie Ecclestone.

'Verstappen verdient bij Red Bull naar verluidt minder dan een miljoen euro. Rosberg stond bij Mercedes op de loonlijst voor ruim 20 miljoen.' Beeld epa

Er is geen team dat de Nederlandse Formule 1-coureur niet wil hebben. Met zijn 19 jaar heeft hij nog een hele loopbaan voor zich. Het racetalent van de jongste winnaar ooit van een Grote Prijs staat buiten kijf, zijn commerciële waarde is gigantisch.

Dus begon vrijdagmiddag meteen het grote speculeren. Verstappen verdient bij Red Bull naar verluidt minder dan een miljoen euro. Rosberg stond bij Mercedes op de loonlijst voor ruim 20 miljoen.

En coureurs dromen van de Mercedes, die sneller is dan welke concurrent dan ook. Mercedes won de laatste drie jaar met Rosberg en drievoudig wereldkampioen Lewis Hamilton in de gelederen 52 van de 59 races. Verstappen zijn doel is zo spoedig mogelijk wereldkampioen worden. In een zilveren auto is die kans op papier het grootste.

Toch zegt het management van Verstappen dat de coureur volgend seizoen 'gewoon' voor Red Bull rijdt. Ook Verstappen zelf zei vrijdagavond dat hij 'geen interesse' heeft in een plekje bij Mercedes. Het afgelopen half jaar slonk het gat tussen het team van Verstappen en Mercedes rap. Volgend jaar, als gevolg van een regelwijziging die de verschillen kleiner moet maken, hoopt Red Bull te strijden om de wereldtitel. Raymond Vermeulen, de manager van Verstappen, benadrukt dat Verstappen er daarom niet over peinst voor een ander team te rijden.

Contract

'We hebben een fantastisch contract bij Red Bull en voelen ons er helemaal thuis. We zijn heel erg benieuwd wie Max volgend jaar tegenkomt in een Mercedes', zegt hij.

Een overstap van Verstappen naar Mercedes zou ook wat potentiële hordes kennen. Verstappens contract bij Red Bull loopt door tot en met 2019. Als Mercedes de Nederlander wil hebben, moet het een flinke afkoopsom betalen. Daar komt bij dat Mercedes-teambaas Toto Wolff met Verstappen een coureur in huis haalt die genadeloos is als het om winnen gaat. Hetzelfde geldt voor Lewis Hamilton.

Hamilton en Rosberg streden dit jaar, in hun vierde seizoen als teamgenoten, harder tegen elkaar dan ooit. In Spanje reden ze elkaar van het circuit, in Oostenrijk gebeurde bijna hetzelfde. Tijdens de laatste race in Abu Dhabi vertraagde Hamilton als wedstrijdleider opzichtig het tempo om zo Rosberg in de problemen te brengen.

Als Rosberg vierde werd, was de wereldtitel namelijk voor Hamilton. Wolff was na de race woedend. Hij begreep niet dat Hamilton zichzelf boven het team plaatste. Verstappen zei dat hij precies hetzelfde had gedaan als Hamilton. Het is de vraag of Wolff twee pitbulls in zijn renstal wil.

Pikorde

Het is waarschijnlijk dat de opvolger van Rosberg een coureur wordt die duidelijk onder Hamilton staat in de pikorde. Dat is een normale situatie bij topteams in de Formule 1. Recordkampioen Michael Schumacher had als Ferrari-coureur altijd teamgenoten die in dienst van hem reden, in plaats van tegen hem.

Mercedes-talent Pascal Wehrlein (22), die dit seizoen Formule 1-ervaring opdeed in een auto van laagvlieger Manor, is zo'n perfecte 'tweede coureur'. Hij werd vrijdag bestempeld als favoriet om Rosberg op te volgen. Dinsdag verving hij de 'zieke' Hamilton bij een bandentest in Abu Dhabi.

Pascal Wehrlein (22) doet bij Manor Racing ervaring op in de Formule 1. Beeld afp

Mercedes kan ook kiezen voor een gevestigde naam. Tweevoudig wereldkampioen Fernando Alonso (35), die al eens bij een ander team met Hamilton samenwerkte, is dan de belangrijkste gegadigde. Formule 1-baas Ecclestone zet zijn geld op de Spanjaard. Want hij hoopt dan wel dat het Verstappen wordt, hij is realistisch genoeg om te weten dat de Nederlander niet is weg te lokken bij Red Bull.

Verstappen zelf zag vrijdag de humor in van al die rumoer rond zijn persoon. Op Twitter grapte hij eerst met een afbeelding van een 'bellende' Mercedes-teambaas Toto Wolff en de vraag: 'Zal ik opnemen?' Daarna stelde hij dat zijn sollicitatie 'op z'n minst' de beste moest zijn. Mercedes reageerde gevat: hij kan maandagochtend solliciteren. Verstappen weet ook dat een grapje in de Formule 1 zomaar serieus kan worden. Er is niets zo veranderlijk als de Formule 1; een wereld met korte lijntjes en veel geld, belangen en politiek.

Fernando Alonso (35) reed het afgelopen seizoen voor Honda Racing. Beeld epa
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 de Persgroep Nederland B.V. - alle rechten voorbehouden