Wie is de beste, Williams of Graf?

In cijfers gaan Serena Williams en Steffi Graf gelijk op. Wie is de beste tennisster aller tijden? Twee vroegere opponenten, Brenda Schultz en Kristie Boogert, maken de balans op.

Serena Williams Beeld epa

Even aarzelt Brenda Schultz. De voormalig Nederlandse top-10-speelster, bekend van haar snoeiharde service, vindt het lastig kiezen. 'Steffi Graf en Serena Williams hebben allebei een waanzinnige carrière gehad. Is Djokovic beter dan Federer? Nee! Ze hebben een heel ander spel.'

Ook Graf en Williams zijn qua stijl moeilijk vergelijkbaar, zegt ze vanuit Amerika, waar ze woont. Ze speelde meermaals tegen beide vrouwen. Ze verloor meestal.

De Duitse was van de afwisseling, heel allround, van de backhand slices gevolgd door haar ongeëvenaarde 'dodelijke' forehand. Ze dankte er haar bijnaam aan: Fräulein Forehand. Ze dwong haar tegenstanders hoog terug te slaan. Dan 'maaide' en 'hakte' Graf de bal met die slag naar de hoeken van de baan.

Intimidating

Schultz: 'Williams is een ander verhaal, een powerhouse. Ze heeft niet het waanzinnige voetenwerk van Steffi. Ze slaat keihard en draait met haar service verschrikkelijk snel in. Ze overpowert de meeste meisjes en als je daarin meegaat, heb je geen enkele kans. Serena is heel intimidating. Ze geeft je nauwelijks tijd.'

Williams en Graf hebben slechts tweemaal tegen elkaar gespeeld, in 1999. De Duitse naderde het einde van haar loopbaan en Williams stond aan het begin. Beide vrouwen wonnen eenmaal.

Wie zou beter zijn als ze elkaar in topvorm hadden ontmoet? 'Ik denk dat ik mijn geld zou zetten op Steffi', zegt Schultz. Ze mist een type Graf in het huidige vrouwentennis. 'Ik denk dat Serena moeite heeft met iemand als Steffi, maar die is er niet en dat vind ik jammer.'

Zelf zou ze liever tegenover Williams staan. 'Op haar heb ik een beter antwoord. Ik zou haar proberen naar het net te laten komen. Steffi is daar niet mee te verslaan.' Schultz begint te grinniken 'Niet dat ik van Serena zou winnen, hoor.'

Twintig jaar geleden bereikte Schultz (45) de kwartfinales van Wimbledon en de US Open. Ze was nummer negen van de wereldranglijst. 'Maar nooit won ik van Steffi.'

Zesmaal stond ze tegenover Graf. 'In het begin werd het vaak 6-2, 6-1 en 6-1, 6-1. Daarna kon ik haar beter pareren en werd het eerder 7-5, 6-4.' Grafs slice backhand vond Schultz fijn om te bespelen, maar tegen die forehand en precies geplaatste service bleek ze niet opgewassen.

Tegen Williams speelde Schultz nimmer een officiële wedstrijd, alleen demontratiewedstrijden op een country club in Palm Beach. Dat doet Schultz nog steeds, in de winter, als ze niet op haar tenniskamp in Ferrum, Virginia werkt. Dan dubbelt ze met Venus Williams tegen Serena en Caroline Wozniacki. Puur om het publiek te vermaken met ballen tussen de benen door en perfecte lobs.

Serena Williams in cijfers

22 grandslamtitels
186 weken op rij nummer één van de wereld
309 weken nummer één van de wereld (in totaal)
81 miljoen dollar prijzengeld
71 toernooititels

Schultz merkt dat de zusjes Williams moeite hebben met haar afwisselende spel, met haar slice backhands. Maar, voegt ze toe, Williams geeft bijna nooit haar gehele arsenaal prijs. 'Kiki Bertens had op Roland Garros last van haar been en toen kwam Serena in de halve finale ineens wel met tien dropshots. Ze is zo overheersend. Ze heeft de afwisseling niet nodig. Waarom zou ze ook: don't change a winning game.'

Of Graf en Williams veel invloed hebben gehad op het tennis betwijfelt Schultz. 'De stijl is niet echt veranderd door Serena. Dat komt toch vooral door de rackets en andere snaren. Monica Seles ging ook al voor elke bal en sloeg alles hard terug.' Het afwisselende tennis van Graf is tegenwoordig door de tragere tennisbanen bijna onmogelijk gemaakt.

Schultz is ervan overtuigd dat het Williams uiteindelijk lukt om Graf te passeren als profspeelster met de meeste grandslamtitels, ondanks haar leeftijd. Dat kan pas volgend jaar, als ze 35 jaar is. Donderdag werd ze onverwacht uitgeschakeld in de halve finale van de US Open. De Russin Karolina Pliskova bleek te sterk.

Golden Slam

Voor Eurosport becommentarieerde Kristie Boogert donderdag tot diep in de nacht de halve finale tussen Serena Williams en Karolina Pliskova, bij de US Open. Hoewel de Amerikaanse verloor, blijft ze voor Boogert de beste speelster van deze tijd.

Maar is Williams ook beter dan Steffi Graf? 'Voor beiden valt wel wat te zeggen', vindt de voormalige top-30-speelster. 'Het is razend knap dat Steffi alle grandslamtoernooien minimaal vier keer heeft gewonnen. Hoe allround ben je dan?'

Graf veroverde een zogeheten 'Golden Slam': vier grandslamtitels in één kalenderjaar, plus olympisch goud (1988). Williams pakte wel de vier titels op rij, en olympisch goud, maar nooit in één jaar. Vorig jaar scheelde dat slechts twee zeges.

Steffi Graf in cijfers

22 grandslamtitels
186 weken op rij nummer één van de wereld
377 weken nummer één van de wereld (in totaal)
22 miljoen dollar prijzengeld
107 toernooititels

Aan de andere kant, zegt Boogert, Graf stopte, mede door blessureleed, op haar 30ste. 'Serena is bijna 35 jaar en staat er nog steeds. Dat is, zeker omdat ze zo vroeg begon, waanzinnig. Ze heeft tegen meerdere generaties gespeeld, tennissters zien komen, afhaken en wéér nieuwe zien komen.'

Een belangrijke factor bij die presaties is volgens Boogert haar magische wapen: de opslag. 'Daar krijgt niemand vat op.' Puur talent, zegt ze. 'Maar de rest is toch geënt op hard werken, op een vechtersmentaliteit.'

Graf had meer souplesse en was vooral 'super solide'. 'Vannacht zag ik Serena fouten maken waarvan ik dacht: hoe is het mogelijk. Ze is iets kwetsbaarder dan Graf. Serena's pieken en dalen zijn groter. Zowel in haar carrière als in een wedstrijd op zich. Graf staat altijd aan, volle bak.'

De stijl van Graf was 'onwijs vervelend', zegt Boogert (42). 'Een waanzinnig harde service en forehand en een ongelooflijke slice. Niemand sloeg de backhand zo vlak en hard.' Driemaal trof ze Graf, driemaal verloor ze.

Op Wimbledon in 1995 betrad ze met een mengeling van moed en nervositeit baan één. Het idee was om de ballen met haar backhand langs de lijn te sturen en veel het net op te zoeken. 'De realiteit was net wat anders.'

Het werd 6-1, 6-0 voor de Duitse, die achteraf zei dat ze zich top voelde. Boogert: 'Zo kon ik honderd keer tegen haar spelen, maar zou het blijven bij ballen rapen.' Wat Boogert opviel: 'Steffi nam weinig tijd tussen de punten. Je probeert zelf de tijd wat te rekken, zodat je op adem kunt komen. Maar zij gaf niets cadeau.'

Steffie Graf. Beeld getty

Ook de partijen tegen Williams waren 'niet bepaald spannend'. Samen met Miriam Oremans dubbelde Boogert in 2000 tegen de zusjes Williams. Eerst op de US Open, daarna in de finale van de Olympische Spelen in Sydney. Beide keren verloren ze, bij de Spelen met 6-1, 6-1.

'Ze hadden een onorthodoxe stijl. Normaal kun je aan de stand van het bovenlichaam zien waar de bal komt. Maar hun vader had het er goed ingeslepen: bij Venus en Serena was alles anders. We waren kansloos.'

Boogert denkt dat de zusjes Williams meer invloed hebben gehad op het tennis dan Graf. Met Venus en Serena kwam er een andere speelstijl, zegt ze. 'Natuurlijk, Monica Seles had ook die verbeten blik en het venijn. Maar zij hebben echt het krachttennis op de kaart gezet.'

Een 23ste grandslamtitel moet mogelijk zijn voor Williams, denkt Boogert. 'Ze wordt 35, krijgt het moeilijker met herstellen, maar ik denk niet dat ze zich er zonder slag of stoot bij neerlegt. Als ze fit blijft en haar service als wapen houdt, moet het lukken. Maar het gaat zwaar worden.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 de Persgroep Nederland B.V. - alle rechten voorbehouden