Wat kunnen we dit seizoen verwachten van Max Verstappen?

De laatste rit tijdens de testperiode

De achtste testdag was vrijdag voor Formule 1-teams de laatste kans om hun nieuwe auto's uit te proberen voordat eind deze maand het seizoen begint in Australië. Hoewel tijdens testdagen niets is wat het lijkt, zijn er al wel een aantal voorzichtige conclusies te trekken. Wat kunnen we dit seizoen verwachten van Max Verstappen?

Max Verstappen tijdens de vierde testdag op het Circuit de Catalunya. Foto anp

Het is niet de grootste hobby van Verstappen, testen. Eindeloos rondjes rijden, met als doel zo veel mogelijk informatie te verzamelen voor zijn technici en monteurs. Nee, laat hem maar racen. Veel spannender en vooral veel leuker. Tegelijk weet de 19-jarige coureur dat testen cruciaal is om een zo snel mogelijke auto bij de start van het seizoen te hebben.

Dus reed hij vanochtend op het circuit van Barcelona voor de vierde en laatste keer tijdens de testperiode de garage van zijn team uit in zijn RB13. Er zat een breed rek vol sensoren op de neus van zijn auto, net als anderhalve week geleden bij zijn eerste meters, bedoeld om de luchtstromen rond zijn voertuig in kaart te brengen. Het onderstreepte dat Verstappens team nog druk bezig was met het perfectioneren van de auto.

Want crescendo liep het de afgelopen weken niet bij het Oostenrijkse topteam. Zowel Verstappen als zijn teamgenoot Daniel Ricciardo kregen tijdens de testdagen te maken met motorproblemen. Op geen enkele testdag was Red Bull het team met de meeste kilometers of de snelste tijd van de dag.

Niet dat die tijden of kilometers veel zeiden. Alle teams draaiden de afgelopen weken hun eigen testprogramma's. En een snelle tijd stond snel op het bord, bijvoorbeeld door weinig kilo's aan benzine mee te nemen tijdens een rondje. Maar wie de Red Bull-coureurs tijdens de korte perspraatjes van vijf minuten na een testdag observeerde, zag dat het enthousiasme over de nieuwe auto niet ervan afspatte.

Zonder zijn kenmerkende glimlach zei Ricciardo donderdag dat de snelheid in zijn Red Bull heus wel ergens zat. Die snelheid was alleen nog niet gevonden. Verstappen voorspelde eerder deze week al dat Mercedes in ieder geval de eerste races sneller dan Red Bull zou zijn.

Blufpoker

Het geringe enthousiasme bij de coureurs kon ook bedoeld zijn om zand in de ogen van de concurrentie te strooien. Testen is blufpoker op het hoogste niveau. Gecrashte of stilgevallen auto's werden in Barcelona meteen in doeken gewikkeld.

Met hoge borden voor de garages poogden teams pottenkijkers te weren. Mercedes-personeel drapeerde de gehele testweek zwart landbouwplastic over de achtervleugel van de auto om te voorkomen dat andere teams een aerodynamisch foefje afkeken. In de Formule 1 geldt: beter goed gejat dan slecht bedacht.

Daarnaast was er geen team dat voor de eerste officiële racemeters de volledige potentie van de auto wilde tonen. Allemaal speelden ze de underdog. Ferrari zette vrijdag de snelste tijd van de testdagen neer, maar Ferrari-coureur Sebastian Vettel benadrukte donderdag nog dat hij absoluut niet de snelste auto bezit.

Mercedes - ongenaakbaar in de afgelopen drie jaar - maakte vanaf de eerste testdag indruk met een snelle, betrouwbare auto. Maar 'alles kan beter' zei coureur Valtteri Bottas donderdag. De Fin reed vrijdag zijn duizendste testronde, wat neerkomt op zo'n 4.650 kilometers. Max Verstappen kwam in zijn testsessies nog niet eens tot de helft van dat aantal.

De nieuwe auto van het Red Bull-team. Foto anp

In Melbourne moet het kloppen

Hij maakte zich er ogenschijnlijk weinig zorgen om aan de vooravond van zijn eerste volledige jaar bij een topteam in de Formule 1. Verstappen oogde ontspannen. Geduldig nam hij tijdens de testdagen tijd voor selfies met de vele Nederlandse fans die rondliepen op het circuit van Barcelona.

Verstappen weet als geen ander dat het vanwege het schimmenspel onduidelijk is waar Red Bull precies staat in de machtsverhoudingen. Hij weet ook dat de Oostenrijkers nooit uitblinken tijdens testdagen, ook niet in de jaren toen het team de Formule 1 domineerde met vier opeenvolgende wereldtitels.

Over vijftien dagen, als de kwalificatie voor de Grote Prijs van Australië begint, moet de auto pas top zijn. Tot die tijd wordt er non-stop gewerkt op de Red Bull-basis in het Engelse Milton Keynes en in de fabriek van motorleverancier Renault in Frankrijk. De informatie die is verzameld tijdens de testdagen wordt dan verwerkt.

Verstappen en Ricciardo benadrukten het de afgelopen weken allebei: in Melbourne zitten ze in een andere, hopelijk veel betere auto. Verstappen weet dan spoedig of hij dit seizoen kan inzetten op racezeges, of misschien wel die gedroomde wereldtitel.

De testdagen in vier winnaars en verliezers

Beste team?
Ferrari. Pijlsnel was de rode auto in Barcelona, vooral de afgelopen dagen, met als uitsmijter de 1:18.634 van Kimi Räikkönen op de laatste testdag. Het was verreweg de snelste tijd van alle testdagen. Het is niet de eerste keer dat Ferrari tijdens de testdagen uitblinkt. Vorig jaar oogde de Italiaanse trots ook ijzersterk op het circuit van Catalonië. Het seizoen werd uiteindelijk een sof met een derde plaats op de constructeursranglijst en geen enkele racezege.

Slechtste team?
McLaren. Met afstand. Alleen op vrijdag viel de auto van Fernando Alonso al twee keer stil. Niet vaak kende een Formule 1-team zo'n slechte testfase. Het team dat wil strijden om overwinningen, en met een budget van zo'n 500 miljoen euro niet onderdoet voor de topteams, koerst af op een rampseizoen. De Hondamotor is het grootste zorgenkind en de problemen zijn in Australië in ieder geval nog niet opgelost, waarschuwde de Japanse motorleverancier alvast.

Beste coureur?
Felipe Massa. Eigenlijk was de 35-jarige Braziliaan al met pensioen, tot Williams hem smeekte terug te keren bij het team nadat Valtteri Bottas door Mercedes was gestrikt. Woensdag reed hij de snelste tijd van de dag en zijn Williams lijkt opvallend snel en betrouwbaar.

Slechtste coureur?
Lance Stroll. De 18-jarige Canadees bewijst dat niet iedere tiener net zoals Max Verstappen rimpelloos kan debuteren in de Formule 1. In zijn eerste weken als Williams-coureur had Stroll moeite de auto op het asfalt te houden. Hij crashte twee keer. Drievoudig wereldkampioen Lewis Hamilton nam het voor de jongeling op. Volgens de Brit is er ook geen lastiger jaar om te debuteren dan dit jaar. De bredere, snellere auto's zijn moeilijker te besturen dan de auto's uit de vorige jaren.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.