Wat kan Verstappen nog leren in zijn races?

Zijn eerste race bij Red Bull won hij meteen en mede dankzij de hoge klasseringen van Max Verstappen loopt het weggezakte Formule 1-team weer met de borst vooruit. Wat valt er voor hem te leren in de resterende races, te beginnen in het Belgische Spa? Een tussenbalans.

Max Verstappen viert met zijn team zijn eerste overwinning in de Formule 1 in de Grand Prix van Spanje, op 15 mei. Het was zijn eerste race voor Red Bull. Beeld getty

De zomerstop is de enige vakantie voor iedereen die in de Formule 1 werkt. De winter in aanloop naar het nieuwe seizoen wordt volop gebruikt voor het testen en ontwikkelen van de nieuwe auto's. Dus hadden ook de coureurs de afgelopen maand een aantal zeldzame vrije dagen. Op sociale media wisselden ze trainingsfoto's af met vakantiekiekjes.

Lewis Hamilton, voorlopig de beste coureur van dit seizoen, probeerde de afgelopen vier weken zo veel mogelijk Caribische eilanden aan te doen. Zijn Mercedes-teamgenoot Nico Rosberg stoeide in het gras met een hond. Tweevoudig wereldkampioen Fernando Alonso stuiterde voor de kust van Californië met een jetski over het water en Max Verstappens teamgenoot Daniel Ricciardo trok met vrienden door de VS.

En Verstappen? Behalve dat hij ergens een zwembad indook, bleef het rustig rond de 18-jarige Nederlander. En dat na een tumultueuze eerste seizoenshelft met een valse start in Australië, de bliksempromotie van Toro Rosso naar Red Bull en de vier podiumplaatsen voor dat team. Met als hoogtepunt zijn allereerste gewonnen Formule 1-race, in mei in Spanje.

Zondag begint voor Verstappen de tweede seizoenshelft met zijn 'thuisrace', in het Belgische Spa. Wat valt er voor hem te leren in de negen resterende races? Een tussenbalans, aan de hand van de drie belangrijkste instrumenten voor succes in de Formule 1: de coureur, het team en de auto.

Coureur

De aanval was vorig jaar het handelsmerk van Verstappen. In de Grote Prijs van België op Spa onderstreepte hij dat. In de Blanchimont, een van de snelste bochten in de Formule 1, haalde hij met meer dan 300 kilometer per uur de Braziliaan Felipe Nasr in. De internationale autosportfederatie FIA riep de manoeuvre uit tot de mooiste race-actie van vorig jaar in de autosport.

Een jaar later denkt Verstappen niet vaak meer terug aan die inhaalactie. 'Dat wil je niet te vaak doen, want dan kan het snel fout gaan. En hopelijk start ik dit jaar wat verder van voren, zodat ik niet zo veel hoef in te halen', zei hij eind juli bij de laatste Grote Prijs voor de zomerstop, in Duitsland.

Verstappen heeft zich snel aangepast aan zijn nieuwe situatie. Bij Red Bull zit hij in een snellere auto dan bij Toro Rosso en zijn de races anders. Dit jaar draait het om zaken als omgaan met banden en het verdedigen van zijn positie, zaken waarmee een coureur bij een topteam zich kan onderscheiden. En dat doet Verstappen. De meesterproef volgt in mei bij zijn eerste race voor Red Bull in Spanje. Die wint hij meteen.

Op stokoude banden houdt hij na de crash van de twee Mercedessen de meest ervaren man in de Formule 1, oud-wereldkampioen Kimi Räikkönen (36), achter zich. In de races erna etaleert hij nog een paar keer zijn talent om zijn positie te verdedigen. In Canada dwingt hij de moedeloze Mercedes-coureur Nico Rosberg tot een onmogelijke inhaalactie, waarna Rosberg spint. In Hongarije houdt hij opnieuw Räikkönen achter zich.

Collega-coureurs als Sergio Perez en Jenson Button vinden dat Verstappen af en toe te agressief verdedigt, vooral in Hongarije. Zulke kritiek gaat bij de Nederlander het ene oor in en het andere weer uit. 'Ik probeer me gewoon zo goed mogelijk te positioneren', is zijn verweer. Verstappen weet dat klagende collega's een goed teken zijn. Een teken dat zijn rivalen onmacht voelen.

Voor Verstappen is het zaak in het tweede deel van het seizoen vooral door te gaan met wat hij de afgelopen maanden deed: beter worden, in alles, door alleen met de winst tevreden te zijn. Echt blij is hij al niet meer met bijvoorbeeld de derde plaats en alle loftuitingen doen hem weinig. Na twee weken zomerstop mocht het van hem alweer beginnen, zei hij donderdag op Spa. 'Nu is het weer proberen alles zo goed mogelijk te doen en scherp te zijn, zoals altijd.'

Kimi Räikkönen. Beeld epa

Team

Tussen 2010 en 2013 was Red Bull ongenaakbaar in de Formule 1, met vier opeenvolgende titels in het coureurs- en constructeurskampioenschap. De introductie van hybridemotoren en de machtsovername van Mercedes veranderden alles. Red Bull was plotseling niet meer het team om bij te horen. De sfeer verslechterde, ook doordat overwinningen uitbleven. Viervoudig wereldkampioen Sebastian Vettel vertrok in 2015 naar Ferrari.

Net toen het, vanwege een matige seizoensstart en het roekeloze rijgedrag van de Rus Daniil Kvyat, niet veel beroerder kon bij Red Bull, stapte Verstappen in. Hij volgde dit seizoen na vier races Kvyat op en leidde de ommekeer bij het weggezakte team in. Verstappen won zijn eerste race. Met zeven podiumplaatsen, waarvan vier behaald door Verstappen, lopen ze bij Red Bull weer met de borst vooruit.

Teambaas Christian Horner had zich ten doel gesteld het kwakkelende Ferrari voor de zomerstop in te halen op de constructeursranglijst. Daarin is Red Bull geslaagd. 'We hebben goede prestaties gehad op verschillende circuits, van Oostenrijk en Engeland tot Duitsland. Dat belooft iets voor de rest van het seizoen', sprak hij na de race in Duitsland.

Horner geniet van de concurrentiestrijd in zijn team. Verstappen en de Australiër Daniel Ricciardo kunnen het goed met elkaar vinden en dagen elkaar volgens de Nederlander uit. 'Het belangrijkste voor het team is voor Ferrari te eindigen. Dan is er ook meer geld om te ontwikkelen voor volgend jaar.'

Verstappen zit op de juiste plek bij het juiste team. Het is voor Red Bull zaak de goede lijn voort te zetten en niet te verdrinken in optimisme. Dat zit wel goed, verzekerde Verstappen donderdag. 'Het ligt er altijd aan hoe snel de andere teams zich ontwikkelen, maar wij staan ook niet stil.'

Red Bull is al bezig met volgend seizoen, wanneer de regels op de schop gaan met onder meer bredere banden en nieuwe richtlijnen voor aerodynamica. Dit jaar is het vooral zaak scherp te blijven. Verstappen verwacht in de tweede seizoenshelft nog een flinke strijd met Ferrari om de tweede plaats op de constructeursranglijst.

De ambitieuze Horner heeft zijn vizier al naar Mercedes verlegd: 'We kijken liever naar voren, dus we gaan dat gat kleiner proberen te krijgen. Dan komen de punten vanzelf wel.'

Auto

Voor de start van het seizoen praten teams over hun auto's alsof het staatsgeheimen zijn. Ze bespioneren elkaar, auto's worden angstvallig afgeschermd. Tot na de eerste race, dan ligt alles op tafel en zijn de machtsverhoudingen bekend. Vorig jaar kwam Red Bull niet goed uit die cocon. De Renaultmotor bleek zwak en onbetrouwbaar.

Hoewel nog steeds met een Renaultmotor, is de aandrijving van de RB12, zoals de huidige auto heet, een stuk beter. Bovendien beschikken de auto's van het Oostenrijkse team dankzij een geroemde ontwerpafdeling over een van de beste chassis van de Formule 1. De auto's zijn sterk op tragere circuits waar de bestuurbaarheid van de auto belangrijk is, zoals bochtige en korte stratencircuits.

'Onze auto heeft gewoon heel veel grip, vooral achter. Dat helpt je wel om goed op het gas te gaan', zei Verstappen in Duitsland. Met een motor die in alle opzichten beter en betrouwbaarder is, zeker na een aantal updates in de eerste seizoenshelft, kan de RB12 dit jaar ook meekomen met bijvoorbeeld de topauto's van Mercedes op de snellere circuits.

Dat werd onderstreept met het eerste dubbele podium in ruim een jaar voor Red Bull op de snelle Hockenheimring in Duitsland (Ricciardo tweede, Verstappen derde). 'En we hebben nog wat dingen die we kunnen oppoetsen aan de auto en motor', zei teambaas Horner na afloop. 'Die processen zijn een tijdje geleden afgetrapt. Er zitten nog wat positieve dingen in de pijplijn.' In details wilde hij niet treden, want ook tijdens het Formule 1-seizoen geldt 1: wat nog geen gemeengoed is, is geheim.

In de tweede seizoenshelft kijkt Horner in ieder geval uit naar de circuits die Red Bull goed liggen, met achter het stratencircuit van Singapore een uitroepteken.

Max Verstappen in zijn auto. Beeld afp

En Verstappen? Het is snel vergeten, maar hij rijdt op Spa pas zijn negende race in de RB12. Hij is nog steeds aan het leren, zo ook vandaag en morgen op Spa. 'Bij Toro Rosso wist ik: vorig jaar gebeurde dit met de auto op dat circuit. Dat heb ik nu niet. Ik moet uitgaan van de data van iemand anders, wat ook nog eens informatie van vorig jaar is.'

Dat leren over die auto en het wennen aan de samenwerking met het team gaan dit seizoen door. En volgend seizoen ook, aldus Verstappen. Hij krijgt daarvoor de tijd van zijn team.

Verstappen, de coureur voor wie eigenlijk alles te traag gaat, zal er het geduld voor moeten opbrengen.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.