Wat is het geheim van Wales?

Wales, dat vanavond in de halve finale van het EK voetbal tegen Portugal aantreedt, herbergt een aantal niet-alledaagse spelers. Wat te denken van een kunstschilder, of een ex-ober?

Beeld afp

Land! Land! Ik ben trouw aan mijn land / De zee dient als de muur voor dit pure land / Moge onze oude taal voor eeuwig klinken. Kort voor negenen zal vanavond het refrein van het sentimenteelste aller volksliederen klinken in het Stade des Lumières van Lyon, met echo's in de berooide valleien van Zuid-Wales. Van oudsher dient het Land of my Fathers als voorspel voor grootse prestaties op de rugbyvelden, maar nu zijn het de voetballers die het prinsdom trots maken, zeker nu de Engelse voetballers in de schaduw staan van Gareth Bale, Ashley Williams en andere vuurspugende draken.

Sint-Joris die de Draak verslaat. Deze legende is al eeuwen een splinter in de ziel van de Welsh, de inwoners van het land waar de middeleeuwse burchten dienen als herinneringen aan de Engelse overheersing. Alleen met de ovalen bal zijn de Welsh doorgaans de bovenliggende partij. Ze genieten nog na van de 30-3 in de Six Nations van 2013 en de 28-25 op Twickenham vorig jaar bij het wereldkampioenschap. Des te groter is de vreugde nu de Engelse voetballers - en bijbehorende hooligans - hun wonden likken terwijl Wales, ondanks de onverdiende nederlaag tegen de grote broer in de groepsfase, voor het eerst zicht heeft op de finale.

Hier staat een ploeg waarvan de meeste spelers present waren bij de 6-1-nederlaag, een kleine vier jaar geleden in Novi Sad, tegen Servië. Sindsdien is de ploeg van trainer Chris Coleman sterk gegroeid, leidend tot een succesvolle kwalificatie voor het EK, waarbij slechts werd verloren van Bosnië. In de eindronde is de stijgende lijn voortgezet. Vooraf werd Wales gezien als een eenmansshow van Gareth Bale, maar het bleek een uitgebalanceerd geheel te zijn, met Arsenal-middenvelder Aaron Ramsey, Liverpools Joe Allen en de onverzettelijke Williams als steunpilaren. Gesteund door supporters die zelfs in de Franse straten het volkslied zingen.

'Wat is het geheim van Wales?', is een veelgestelde vraag. Is er wel een geheim, behalve dan dat de ploeg, à la Leicester City, een hechte eenheid vormt, beschikt over een wil om te winnen en speelt voor de getalenteerde voetbalvaders die zo'n toernooi nooit hebben mogen meemaken. Rush, Hughes, Giggs... Het gezicht van de ploeg is daarom niet Bale, maar het woestbebaarde gelaat van de 29-jarige Joe Ledley, de hard werkende middenvelder van Crystal Palace. Aankomende zaterdag zou zijn bruiloft plaatsvinden, maar het onverwachte succes heeft hem ertoe gedwongen om dat feest te verschuiven.

Toch staat het succes niet op zichzelf. Het symbool van de opleving van het Welshe voetbal is Swansea City, dat al sinds 2012 met fris voetbal en een prudent beleid meedraait in de Premier League. Het vormt een schril contrast met de geldsmijterij in Engeland, dat er mede toe heeft bijgedragen dat coach Roy Hodgson beschikte over vertroetelde eenlingen, een ware fish & chips-generatie. Het symbool daarvan is Raheem Sterling, die na terugkeer op Engelse bodem foto's openbaarde van zijn nieuwste voetballersvilla. Een paar dagen later veroverde de transfervrije Hal Robson-Kanu de harten van de voetballiefhebbers met zijn Cruijff-turn.

Hai Robson-Kanu, spits

-Houterige spits die zonder club zit nadat hij na twaalf jaar trouwe dienst bij Reading het voorbije voorjaar besloot zijn contract niet te verlengen.

-Coach Coleman nam hem toch mee naar Frankrijk.

-Na zijn magistrale Cruijff-turn tegen België zijn er plots aanbiedingen 'van over de hele wereld'.

Beeld Getty Images

Neil Taylor, flankspeler

-Een gecompliceerde enkelblessure torpedeerde zijn voortvarende carrière.

-Stortte zich tijdens zijn revalidatie meer en meer op het continent van zijn moeder, Azië.

-Promoot voetbal in India en veilde zijn huisraad ten bate van het goede doel.

Beeld Getty Images

Ashley Williams, centrumverdediger

-Vanwege naar buiten staande voeten werd hij telkens afgewezen bij profclubs.

-Ging met zijn vader op de atletiekbaan aan de slag en kluste ondertussen bij als ober. 'De slechtste ooit, ik vergat altijd alles'.

-Werkte ook bij een benzinestation en een themapark.

-Pas op zijn 23ste prof, nu aanvoerder van Wales en Swansea.

Beeld Getty Images

Owan Fon Williams, reservekeeper

-Naast exposerend olieschilder, een begenadigd gitarist en zanger en alleen al om die reden van onschatbare waarde. Wales is een volk van zangers, de nationale ploeg niet uitgezonderd.

-De doelman van Inverness Caledonian Thistle zat zes jaar op de bank alvorens hij recentelijk tegen Nederland een kwartier mocht meedoen.

-Kreeg staande ovatie.

Beeld Getty Images

Joe Allen, middenvelder

-De Pirlo van Wales is zeer begaan met dierenwelzijn.

-Haalde zelfs de cover van het blad Chicken & Egg, omdat hij kippen opvangt die geen eieren meer kunnen leggen.

-Heeft er inmiddels veertien, genaamd Meg, Leg, Silkie Steve, Kate, Silkie Steve junior, Giblets, Snowy, Nugget, Kiev, Dora, Holly, Shimmer, Shine en Chickaletta.

Beeld Getty Images

David Edwards, middenvelder

-Verdiende zijn ponden in alle divisies van het Engelse voetbal. Speelt nu bij Wolves in de eerste divisie en moest zich in de arm knijpen na zijn uitverkiezing voor het EK. Begon met een vriend 'Little Rascals', een speelcentrum voor baby's en kinderen tot 10 jaar, met speciale aandacht voor kinderen met een leerachterstand.

Beeld AP

Joe Ledley, middenvelder

-Zegde toe zijn baard pas af te scheren bij uitschakeling. Die baard is nu de talisman en heeft zelfs een eigen Twitterpagina.

-Zijn verloofde is minder blij met de zegereeks. 'Ze vindt die baard niets en we hebben de bruiloft moeten uitstellen.'

-Liep op 7 mei nog een beenfractuur op, maar herstelde wonderbaarlijk snel.

Beeld Getty Images
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden