PROFIEL

Wacht Didi Gregorius een glorieuze toekomst bij de New York Yankees?

Bij de New York Yankees mag een Nederlander proberen 'honkbalgod' Derek Jeter uit de herinnering te spelen. Didi Gregorius krijgt een kans op de kortestop-positie.

Didi Gregorius als speler van de Arizona Diamondbacks. Beeld AP

Hij is een rustige jongen, dol op tekenen en krijgt vanaf volgend seizoen de zwaarste erfenis op zijn bord die er in het Amerikaanse honkbal te bedenken is. Begin december werd bekend dat de New York Yankees de Nederlandse korte stop Didi Gregorius (24) hebben aangetrokken als beoogd opvolger van het gepensioneerde clubicoon Derek Jeter.


Gregorius is te vergelijken met de speler die Lionel Messi straks moet opvolgen bij FC Barcelona. Jeter beëindigde in september een carrière van negentien Major Leagueseizoenen, 2.747 wedstrijden, 3.465 honkslagen, 260 homeruns en vijf World Series-zeges.

Zeven Nederlanders

Dat een geboren Amsterdammer met nog geen tweehonderd Major Leaguewedstrijden achter zijn naam waarschijnlijk het territorium van Jeter gaat innemen tussen het tweede en derde honk, zal even wennen zijn voor de fans van de succesvolste club uit de Amerikaanse honkbalhistorie (27 landstitels).

Gregorius is de enige van de zeven Nederlanders in de Major League die in Nederland is geboren - de overige landgenoten komen van de Antillen. Gregorius' wieg stond in Amsterdam, zijn moeder was softbalinternational en zijn vader was als werper actief in de hoofdklasse voor onder meer Amsterdam Pirates.

Zodoende was Gregorius als jongetje regelmatig te vinden op de velden van Pirates. Loek Loevendie, in het verleden meer dan vijftig jaar jeugdtrainer bij de club, herinnert zich nog goed dat hij Gregorius als jongetje trainde. 'Een heel lenig jongetje. Eentje waarvan je weet dat hij zal uitblinken, welke sport hij ook kiest.'

Gregorius hield moeiteloos een colablikje hoog tijdens honkbaltrainingen. Loevendie: 'Als voetballer had hij het ook ver geschopt. Het is net als met Cruijff. Die begon ook als honkballer, alleen hij koos voor het voetbal.'

Didi Gregorius op de knie bij zijn moeder aan de rand van het veld van de Amsterdamse honkbalclub Pirates. Beeld X.

Atletisch vermogen en snelle aangooi

Toen Gregorius 6 was, gingen zijn ouders uit elkaar. Hij verhuisde met zijn vader en broer naar Curaçao. Op het eiland waar honkbal volkssport nummer één is, groeide hij op. Hij begon zijn carrière als werper, maar maar kwam er snel achter dat hij liever ballen ving dan gooide.

In het veld blonk hij uit vanwege zijn atletisch vermogen en snelle aangooi, te danken aan zijn achtergrond als werper. Major Leaguescouts kregen hem op de radar en plukten hem van Curaçao.

Met Nederland werd Gregorius in 2011 wereldkampioen en een jaar later debuteerde hij voor de Cincinnati Reds in de Major League. De Yankees namen hem begin december over van de Arizona Diamondbacks, waar hij sinds 2013 onder contract stond. Na Hensley Meulens, Robert Eenhoorn, Andruw Jones en Sydney Ponson is Gregorius de vijfde Nederlander die voor de Yankees zal spelen.

'Didi is een rustige jongen, maar wel eentje met vertrouwen in eigen kunnen en die weet wat hij wil', zegt Robert Eenhoorn. De algemeen directeur van voetbalclub AZ maakte Gregorius mee bij het Nederlands team toen hij nog technisch directeur was bij de honkbalbond.

Didi Gregorius bij de Arizona Diamondbacks. Beeld ap

Vergelijkingen

Het sterkste punt van Gregorius? Zijn verdedigende spel, zegt Eenhoorn zonder denkpauze. Aanvallend kan hij nog het nodige leren. 'Maar het is een fantastische speler, een acrobaat', stelt hij.

Twee decennia geleden werd Eenhoorn als korte stop uit het team van de Yankees gespeeld door een 20-jarig toptalent genaamd Derek Jeter. Gregorius kan de eerste Yankee na Jeter worden op de kortestop-positie, wat zou betekenen dat het Jeter-tijdperk op die plek omsloten wordt door twee Nederlanders.

Het is een grappig feitje, maar meer ook niet voor Eenhoorn. 'Wat voor Didi belangrijker is, is dat hij bij een team komt dat hem ook echt wil. Bij Arizona zat hij toch wel op een dood spoor', stelt hij.

Eenhoorn waarschuwt dat Gregorius als Yankee wel bestand moet zijn tegen de onvermijdelijke vergelijkingen met Jeter. New Yorkse media tekenden al fijntjes op dat Jeter op de leeftijd van Gregorius al twee World Series-ringen om zijn vinger had en in zijn debuutjaar was verkozen tot beste nieuwkomer in de Major League.

'Dat is New York', zegt Eenhoorn. 'Het is de honkbalhoofdstad van Amerika en hij komt ook nog eens bij de grootste club. Maar ze hebben hem er graag bij, dat scheelt. Gregorius moet wel presteren. Hij zal niet dertig of veertig wedstrijden de kans krijgen.'

Nederlanders in de Major League

Met de transfer van Didi Gregorius naar de New York Yankees sluit opnieuw een Nederlander aan bij een grote honkbalclub in de Verenigde Staten. Een overzicht van de Nederlanders in de Major League.
- Didi Gregorius, 24 jaar (New York Yankees)
- Xander Bogaerts, 22 jaar (Boston Red Sox)
- Kenley Jansen, 27 jaar (Los Angeles Dodgers)
- Jurickson Profar, 21 jaar (Texas Rangers)
- Jonathan Schoop, 23 jaar (Baltimore Orioles)
- Andrelton Simmons, 25 jaar (Atlanta Braves)
- Pedro Strop, 29 jaar (Chicago Cubs)

Glorieuze toekomst

Over de vergelijking met Jeter is Eenhoorn helder. 'Wat Derek aanvallend en als leider van het team bracht, hoeft hij niet te evenaren en moet je ook niet willen proberen. Ik denk wel dat Didi verdedigend bij ballen komt waar Derek niet meer bij kwam. Hij gaat de mensen op de banken krijgen.'

Wie in voortekenen gelooft, kan bijna niet anders dan concluderen dat Gregorius een glorieuze toekomst als Yankee tegemoet gaat. Twee jaar geleden kondigde de directeur van de Diamondbacks hem bij zijn komst naar Arizona aan als 'de jonge Jeter' en hij sloeg zijn eerste homerun in de Major League in het thuisstadion van de Yankees.

Het sterkste omen kwam van hemzelf. Gregorius is fervent tekenaar en plaatst regelmatig zijn creaties op Twitter. Twee maanden geleden, kort na de laatste wedstrijd van Jeter, prijkte er een schets van een naar het publiek zwaaiende Jeter op zijn Twitteraccount. 'Respect voor de kapitein', schreef hij erbij.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden