Waarom Yuki Kawauchi een van de wonderlijkste figuren uit de marathon is

Tussen zijn werkzaamheden voor de Japanse overheid door loopt Yuki Kawauchi bizar veel marathons, zo'n acht per jaar. Zijn fanatieke moeder dwong hem vroeger zijn persoonlijke records te verbeteren.

Yuki Kawauchi loopt op kop in de marathon van Boston. Kou, wind en regen deerden hem niet. 'Het waren ideale omstandigheden', zei hij. Beeld Foto: Paul Rutherford / Reuters

Het was hondenweer tijdens de marathon van Boston: de temperatuur lag rond het vriespunt en er stond een fikse wind op kop. Toen het vlak voor het startsignaal ook nog hard begon te regenen, voelde één deelnemer dat het een bijzondere dag kon worden. ‘Slechte omstandigheden? Het waren ideale omstandigheden’, zei de verrassende winnaar Yuki Kawauchi (31) maandag na de finish, terwijl de druppels op zijn gezicht niet te onderscheiden waren van de tranen van blijdschap.

Lak aan conventies

De Japanner is een van de wonderlijkste figuren uit de marathon. Hij heeft lak aan de conventies van de sport. Vrijwel direct na de start van de oudste stadsmarathon ter wereld versnelde hij. Kawauchi liep de eerste anderhalve kilometer, lichtjes bergaf, in zijn eentje ver onder het schema wereldrecord. Een kamikaze-actie, riepen de Amerikaanse tv-commentatoren. ‘Hij wil gewoon even in beeld komen en ontploft over een paar kilometer.’

Maar Kawauchi wist precies waar hij mee bezig was. Sterker nog, ruim twee uur later kwam hij met flinke voorsprong als eerste over de finish in Boston. Oost-Afrikaanse favorieten als titelverdediger Geoffrey Kirui, Lelisa Desisa (winnaar in 2013 en 2015) en Lemi Berhanu (winnaar Boston in 2016) waren nergens te bekennen toen hij in een tijd van 2.15.58 werd opgewacht met handdoeken en dekens. De meest Kenianen en Ethiopiërs haalden de eindstreep niet.

‘De commentatoren hadden beter moeten weten’, zegt Michel Butter (32), de Nederlandse marathonloper die al eens zevende werd in Boston en zesde in New York. ‘Kawauchi is een grote jongen. Iedereen in het wereldje kent hem.’

Fanatieke moeder

De 31-jarige Kawauchi (1.74 meter) werd geboren in Tokio. Hij begon als 6-jarige jongen met hardlopen op de baan. Zijn fanatieke moeder dwong hem dagelijks zijn persoonlijke records te verbeteren. Sindsdien loopt hij vrijwel iedere dag hard, buiten werktijden. Hij werkt als ambtenaar bij de Japanse overheid en is geen profatleet. Wedstrijden loopt hij in zijn vrije tijd. Voor verre reizen neemt hij vakantiedagen op. 

‘The Marathon Rock Star’ noemde het toonaangevende hardloopblad Runner’s World hem in 2015. De veelzeggende onderkop: ‘Anderen rennen misschien harder. Maar niemand loopt zo vaak zo hard.’ 

De meeste topatleten lopen twee, hooguit drie marathons per jaar, Kawauchis record staat op 13. Sinds zijn marathondebuut in 2009 liep hij de klassieke afstand al 79 maal: dat is gemiddeld 8 per jaar. Op twee marathons na liep hij alles onder de 2.20 uur. Hij heeft ook snel gelopen: Kawauchi dook elf keer onder de 2.10. Zijn persoonlijke record is 2.08.14, sneller dan het Nederlandse record. Ter vergelijking: slechts vier Nederlanders wisten een marathon te finishen onder de 2.10.

Butter: ‘Geweldig dat hij nu eindelijk die grote overwinning pakt. Het is de hardheid die hij heeft opgebouwd in al die jaren lopen. Hij loopt natuurlijk ook niet alles op 100 procent, maar schat elke keer goed in waar hij kans maakt. Dat deed hij maandag perfect: de race indelen kan hij met zijn ervaring als geen ander.’

Het aantal marathons dat de Japanner heeft gelopen is bizar, zegt Butter. ‘Maar hij loopt ze ook als training. Ik zou het zelf niet kunnen. Misschien een paar achter elkaar onder de 2.20, maar daarna is mijn lichaam wel even op.’

Zwaarste marathon 

De Somalische Nederlander Abdi Nageeye (29) werd maandag zevende in Boston. Hij had zich beter gevoeld dan ooit, maar met steken in zijn hamstrings zakte Nageeye in de laatste kilometers terug. ‘Het is de zwaarste marathon die ik ooit heb gelopen’, zegt hij dinsdag aan de telefoon vanuit Boston. ‘Ik kan nog steeds amper lopen van de pijn. Ik deed er tien minuten om van mijn kamer naar de lobby te komen. Maar de blessure lijkt mee te vallen.’

Kawauchi heeft in nog slechtere omstandigheden gelopen. Afgelopen Nieuwjaarsdag besloot hij zich te melden aan de start van de Marshfield Road Runners NYD marathon. Hij was toch aan de oostkust van de Verenigde Staten om het parcours van Boston te verkennen. De temperatuur op 1 januari: zo’n 10 graden onder nul. Kawauchi was de enige deelnemer die de marathon uit liep, in 2.18.59.

Op het palmares van de Japanner, die in Boston 120 duizend euro opstreek met zijn zege, staan ook een aantal vreemde records. Hij liep in 2016 een officieus wereldrecord op de halve marathon in driedelig pak (1.06.42). Ter voorbereiding op de marathon in Boston legde hij in Japan de halve marathon af in een pandapak.

Nageeye: ‘Hij is inderdaad een beetje gek, maar dus ook een geweldige atleet, zie dat persoonlijk record van 2.08. Zijn duurvermogen is ongelooflijk. Of hij niet beter wat minder marathons kan lopen? Dat durf ik niet te zeggen. Ik loop op trainingen ook wel vaker zo’n 40 kilometer. Maar dat doe ik op trainingskamp. Hij vliegt de hele wereld over. Ik word al moe als ik er aan denk.’

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.