Waarom Verstappens agressieve rijstijl zijn belangrijkste wapen is én zijn valkuil

Een echte coureur duikt in elk gat

Max Verstappen waarom rij je zo agressief? Omdat brave jongens nooit kampioen worden. En ook al kost dit de F1-coureur WK-punten, hij houdt vast aan zijn stijl. Verstandig?

Beeld epa

Een druistige inhaalactie op wereldkampioen Lewis Hamilton inclusief een touché maakte zondag in Bahrein na 5 minuten een einde aan de race van Max Verstappen. Het was niet voor het eerst dat een beloftevolle race van Verstappen door hemzelf werd verprutst en waarschijnlijk ook niet voor het laatst.

Verstappen benadrukte donderdag op de persconferentie voor de GP van China van zondag dat hij niets aan zijn rijstijl verandert. Waarom zijn agressieve rijden z'n belangrijkste wapen en tegelijk grootste horde is op weg naar wereldtitels.

Agressie is zijn belangrijkste wapen, want:

De braafste jongens van de klas zijn nooit wereldkampioen geworden. Alle vedetten in de F1 hebben hun rauwe randen. Recordkampioen Michael Schumacher reed twee keer zijn belangrijkste titelconcurrent van de baan. Een keer met succes (1994) en een keer met een schrapping uit de WK-eindstand (1997) tot gevolg.

Race-icoon Ayrton Senna was in 1990 bij meer incidenten betrokken geweest dan alle kampioenen bij elkaar in de veertig jaar voor hem. Toen drievoudig titelhouder Jackie Stewart hem daar op wees, sprak de Braziliaan de fameuze woorden: 'Als je niet meer in een gat duikt, ben je geen coureur meer'.

Coureurs als Senna en Schumacher waren net als Verstappen non-conformisten in hart en nieren. Met omstreden acties en spektakel tot gevolg. Precies dat onderscheidt coureurs als Verstappen van de 'grijze muizen' in de autosport, zegt Kees van de Grint, die bij Ferrari werkte als de bandenspecialist van Schumacher.

Van de Grint: 'Hij gebruikte in Bahrein een breekijzer. Er was ook geen andere manier om Hamilton voorbij te komen. Dan kan dit gebeuren. Elke coureur rijdt met z'n eigen dna. Dat moeten ze koesteren. Bij Max is dat die agressie. Hij rijdt altijd op het scherp van de snede, ook al in zijn karttijd. Soms mors je wat. De volgende race win je weer wat extra.'

Het is de reden waarom Verstappen als 20-jarige al bij een topteam zit. Miljoenen fans zetten voor hem de tv aan. Voor Red Bull was er geen twijfel hem voorrang te geven boven teamgenoot Daniel Ricciardo bij de contractverlenging, ook al heeft de Australiër een feilloos imago, is hij snel en heeft hij vier F1-jaren meer op zijn cv dan Verstappen.

Beeld epa

'Dit willen we toch ook zien?', zegt Kees van de Grint over Verstappen. 'Natuurlijk kun je wereldkampioen worden met het sprokkelen van punten. De echt groten willen altijd winnen. In Mexico en Maleisië won hij vorig jaar dankzij gewaagde acties. Dan staan we met z'n allen op de banken. Het is kinderachtig hem te veroordelen als het eens mislukt.'

Voormalig F1-coureur Jan Lammers vult aan: 'Vergelijk het met Messi en Cristiano Ronaldo. Wereldvoetballers, maar die schieten ook weleens naast. In Bahrein was het rijden van zowel Verstappen als Hamilton te verdedigen en die schade was als eitje tikken met Pasen. Hamilton had net zo goed kunnen uitvallen.

'Er zal wel weer gezegd worden dat ik alles met een oranje bril bekijk. Maar de mensen die Verstappen nu bekritiseren, rijden met klamme handjes op de snelweg tijdens een trajectcontrole. Het is voor velen makkelijker zich te identificeren met verlies. Veel minder mensen kunnen zich inleven in succes of het nemen van risico's.'

Agressie is zijn grootste zwakte, want:

Het kost Verstappen onnodig WK-punten. Bij de eerste race in Australië reed hij gejaagd. Hij beschadigde zijn auto, spinde en finishte als zesde, twee plaatsen lager dan zijn startpositie. In Bahrein viel hij uit. Het zijn doodzonden voor rijders met wereldtitelambities in een raceklasse waarin het constant scoren van punten almaar belangrijker wordt.

Zeker omdat Verstappen in beide races volgens hemzelf een 'supergoede' auto had. Mercedes-coureur Lewis Hamilton was in 2014 de laatste coureur die met meer dan twee uitvalbeurten wereldkampioen werd. Volgens Hamilton liep Verstappen door 'onervarenheid en onvolwassen keuzes' met name in Bahrein onnodig veel punten mis.

Hamilton bij Sky Sports: 'Hij had de race moeten uitrijden, daar is hij goed genoeg voor'. Enkelvoudig F1-kampioen Jacques Villeneuve, al jaren een kritische volger van Verstappen, ziet structurele problemen bij de Nederlander: 'Ze zeggen dat hij een toekomstig kampioen is, maar drie jaar geleden maakte hij deze fouten ook. Hij lijkt zich niet te verbeteren.'

Beeld afp

De gerenommeerde autosportjournalist Mark Hughes verwacht niet dat die alles-of-niets-mentaliteit ooit uit Verstappen zal verdwijnen en dat is juist het onderscheidende, 'extreem zeldzame' talent, schreef hij na de GP van Australië in een column in Motorsport Magazine: 'Soms betaalt hij de prijs voor die instelling, uiteindelijk zal hij er meer races mee winnen dan verliezen. (...) Hij racet op zijn voorwaarden, accepteert geen verlies.'

Het veroorzaakt rumoer die afleidt van het racen. Na de rommelige races in Australië en Bahrein waren er weinig kenners die geen mening hadden over de Nederlander. Zelfs motorsporticoon Valentino Rossi deed in de Gazzetta dello Sport een duit in de zak.

'Ik krijg de indruk dat hij niet doorheeft dat het onverstandig is iedereen tegen zich in het harnas te jagen. Max moet leren zo nu en dan zijn verlies te nemen. Hij maakt er een spelletje van en danst op een heel dun koord', aldus Rossi na de GP van Australië. Lewis Hamilton noemde Verstappen zondag na de GP van Bahrein voor de camera's 'een eikel'.

De twee maakten donderdag op het circuit van Shanghai een einde aan het relletje met een handdruk en de excuses van Hamilton. Autosportfederatie FIA had Verstappen toen al wel als meest besproken coureur van de afgelopen week in de internationale persconferentie gezet, waarin hij nogmaals op de ophef rond zijn rijstijl kon ingaan.

Volgens Kees van de Grint is het logisch dat een coureur als Verstappen jong succesvol en in zijn rijden afwijkend van het gros - onder een vergrootglas ligt. 'Dat is toch geweldig? Ik wens coureurs juist zo'n omstreden imago toe. Het is alleen maar een voordeel als ze veel met je bezig zijn.' 

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.