Waarom de Belgische Thiam lekker blijft meerkampen

Net als Dafne Schippers op de sprint, blijkt de Belgische meerkamper Nafissatou Thiam één discipline extra goed te beheersen: in haar geval hoogspringen. Waarom focust de olympisch kampioen van 2016 niet op dat onderdeel?

null Beeld anp
Beeld anp

Het is zaterdagavond iets voor 8 uur als de omroeper van dienst de aandacht van het publiek vraagt. 'U bent waarschijnlijk allemaal speciaal voor haar gekomen. Over een paar minuten ziet u de grootste Belgische atleet aller tijden aan het werk.' Nog voordat de omroeper zijn zin heeft afgemaakt, stijgt vanaf de tribunes hartstochtelijk gejuich op.

Nafissatou Thiam is de hoofdact van de Nacht van de Atletiek in Heusden-Zolder. De 22-jarige zevenkamper uit België zorgde afgelopen zomer voor een enorme sensatie. Ze won goud op de Olympische Spelen in Rio de Janeiro en wordt sindsdien gezien als de meest complete atleet ter wereld. Ze verbeterde in Brazilië op vijf van de zeven onderdelen haar persoonlijk record.

In Belgische media werd haar prestatie omschreven als het grootste Belgische sportmoment ooit. Groter dan de zeven grandslamtitels en de olympische gouden medaille van tennisser Justine Henin. Groter ook dan de vijf tourzeges van wielrenner Eddy Merckx. Alleen een Belgische olympisch kampioen op de 100 meter sprint kan haar prestatie overtreffen.

Dat Thiam, dochter van een Belgische moeder en een Senegalese vader, geen eendagsvlieg is, bewees ze onlangs in het Oostenrijkse Götzis. Over zeven disciplines verzamelde ze 7.013 punten, de beste score bij de meerkamp in een decennium. Ze is pas de vierde atleet die de magische 7.000-puntengrens heeft verbroken. Het wereldrecord van de Amerikaanse Jackie Joyner-Kersee staat sinds 1988 op 7.291 punten.

Ter voorbereiding op de WK atletiek over twee weken in Londen, doet de langbenige atleet (lengte 1.84 meter) in Heusden mee aan het onderdeel hoogspringen, haar specialiteit. In Rio de Janeiro sprong ze over 1.98 meter, de hoogste sprong ooit in een meerkamp. Ze sprong zelfs hoger dan de winnende sprong bij de olympische hoogspringcompetitie (1.97), iets wat zelden tot nooit voorkomt.

Hoogspringen

Sindsdien speelt de vraag of 'Nafi' niet zou moeten kiezen voor het hoogspringen. Zevenkampers mogen dan gezien worden als de compleetste atleten ter wereld, erg lucratief is het niet. Hooguit twee of drie keer per jaar kunnen de atleten in actie komen omdat de zevenkamp zo zwaar is. Startgeld en winstpremies zijn niet te vergelijken met de bedragen die bij losse disciplines worden uitgekeerd.

'Natuurlijk speelt geld een rol. Elke atleet moet aan het eind van de maand kunnen eten', zegt Thiam nadat ze in Heusden-Zolder mede door het slechte weer - de regen komt met bakken uit de hemel - op een hoogte van 1.88 meter is blijven steken. Ze eindigt in de wedstrijd als tweede achter de Oekraïense hoogspringspecialist Julia Levtsjenko.

'Maar geld is nooit mijn motivatie geweest. Als je er zo veel voor opoffert, moet je iets doen wat je echt leuk vindt. Anders houd je het niet vol.'

De liefde voor de zevenkamp kreeg ze als klein meisje mee van haar moeder. Die was eveneens succesvol zevenkamper, maar moest op haar 15de stoppen omdat de lokale atletiekvereniging dicht ging. Toen ze veertien jaar geleden voor het eerst bij haar dochter langs de atletiekbaan stond, begon het weer te kriebelen. Het wachten vond ze maar niks, ze besloot weer te beginnen.

Het was haar moeder die de in Brussel geboren 'Nafi' acht jaar geleden in contact bracht met haar coach Roger Lespagnard. Die zag wel iets in de talentvolle atlete met de lange benen. 'In het begin hebben we ons gericht op de technische onderdelen hoogspringen, speerwerpen en kogelstoten. Daar lagen haar fundamentele kwaliteiten', aldus Lespagnard, die als tienkamper zelf drie keer deelnam aan de Olympische Spelen. 'Later zijn daar verspringen en horden bijgekomen. In aanloop naar Rio hebben we de 800 meter erbij gedaan en sinds de Spelen concentreren we ons op de 200 meter sprint. Elk jaar werken we aan een onderdeel.'

Op de vraag of zijn pupil niet voor het hoogspringen moet kiezen nu zij als meerkamper het hoogst haalbare heeft bereikt, trekt Lespagnard een vies gezicht. Ze kan volgens hem op elk onderdeel nog progressie boeken. 'We hebben na dit jaar alle disciplines gehad. Dan wordt het tijd om aan het geheel te gaan werken en nog meer op details te letten.'

Zelf denkt Thiam dat ze haar limieten nog niet heeft bereikt. Ze traint 'slechts' zes keer per week, omdat ze haar topsportcarrière combineert met de studie geografie aan de universiteit van Luik. 'Ik studeer om er zeker van te zijn dat ik een baan heb na mijn carrière als atleet.'

Sponsorcontracten

Op de achtergrond is een sportmarketingbureau bezig munt te slaan uit haar sportieve succes. De sponsorcontracten met Nike, Audi en Red Bull leveren Thiam meer op dan het ambtenarenloon dat ze krijgt van de Waalse atletiekfederatie. Zelf houdt de atlete zich er zo min mogelijk mee bezig. 'Pas als ik denk dat ik niet meer beter kan, wil ik gaan denken aan een ander onderdeel. Ik ben nu niet geïnteresseerd in hoogspringen als losse discipline.'

Heeft de overstap en het sprintsucces van Dafne Schippers daar niets aan veranderd? 'Dafne heeft haar keuze gemaakt. Ze was een heel goede meerkamper met veel potentie voor de sprint. Ik zie niet in waarom ik de overstap al zou moeten maken. Ik heb olympisch goud gewonnen en onlangs als vierde vrouw ooit de magische grens van 7.000 punten doorbroken. Welke atleet zou van onderdeel veranderen als hij op het huidige zo succesvol is?'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden