Voetbaldwergen laten op EK hun tanden zien

Vergeet even de hakbal van Ronaldo, verliezend Spanje, Team Kuipers of feestende Ieren, en denk aan hét verhaal van het EK tot nog toe: de hoge vlucht der debutanten. Vier van de vijf nieuwelingen, Wales, IJsland, Slowakije en Noord-Ierland, bereikten de achtste finales, terwijl Albanië tot de laatste dag van de groepsduels uitzicht had op een plek bij de laatste zestien. De 'kleintjes' willen niets liever dan laten zien wie ze zijn en wat ze kunnen. Hieronder volgen aanprijzingen, ook van Albanië, ter afscheid.

Van links naar rechts: Gylfi Sigurdsson, Kolbeinn Sigthorsson en Birkir Bjarnason Beeld epa

IJsland

Inwoners: ruim 330 duizend
Geregistreerde voetballers: 22 duizend

Hard werken en een open geest, noemde oud-international Gretar Steinsson twee jaar geleden in een interview met de Volkskrant de krachten van voetballend IJsland. Het was een paar dagen voor het eerste kwalificatieduel met Nederland, dat derde van de wereld was geworden. 'IJsland gaat winnen', zei de 34-jarige Steinsson, 46-voudig international, vol overtuiging. IJsland won, twee keer zelfs.

Ook Steinsson, destijds stagiair bij zijn oud-club AZ, zag zijn loopbaan een vlucht nemen. Hij is intellectueel begaafd, speurde overal ter wereld naar informatie en studeerde af aan de Cruyff University. Hij gaf een keer een lezing bij Fleetwood Town in Engeland en kreeg een tijdje later telefoon. Of hij technisch directeur wilde worden.

Fleetwood Town is de vroegere club van Jamie Vardy, toen hij nog in de lagere profregionen van Engeland voetbalde. Steinsson reageert euforisch, woensdag, kort na de kwalificatie van IJsland. Dan zijn wervende praatje: 'IJsland heeft overal jonge spelers, in vele opleidingen van buitenlandse clubs. Ik hoop dat dit succes ook de weg baant voor coaches, opleiders, fysiotherapeuten, wetenschappers. Ze hebben een heel hoog niveau. Ze zijn intelligent, willen hard werken en hebben een goede opleiding genoten.'

Hij hoopte dat Leicester City Vardy zou verkopen, zodat Fleetwood een opleidingsvergoeding had ontvangen en met dat geld 'de club uit League One verder had kunnen uitbouwen'. Na het gesprek tekent Vardy bij in Leicester. Het zij zo. Het land van Steinssons werkgever speelt maandag tegen zijn vaderland IJsland. 'Ik ben voor IJsland', stelt hij onomwonden.

Albanië

Inwoners: ruim 3 miljoen
Geregistreerde voetballers: 54 duizend

Heroïsch waren de verhalen over Albanië, eerst na de kwalificatie, toen na de ongelukkige nederlagen tegen Zwitserland en Frankrijk, ten slotte over de zege op Roemenië en de bijna-plaatsing voor de achtste finales. Filmpjes over de opkomst van het eens zo gesloten, communistische Albanië sierden het web. Of verhalen over de vader van rechtsachter Elseid Hysajm die de oversteek per boot had gewaagd naar Italië, om het leven voor zijn gezin op den duur te kunnen verbeteren.

Ook Arben Kasolli vluchtte. Althans, hij bleef achter. De voormalig doelman van Jong Albanië zegt, in goed Nederlands: 'We speelden met mijn club uit Tirana voor de Europa Cup op Cyprus. Ik ben daar gebleven. Dat was in 1990.' In Griekenland ontmoette hij een Nederlandse vrouw.

Hij was onlangs nog keeperstrainer in Saoedi-Arabië, maar hij keert terug naar Nederland en sluit binnenkort een contract met een club. Welke dat is? 'Ik moet nog even zwijgen.' Dan: 'Ik wist vooraf dat we van Roemenië zouden winnen. Albanië doet het altijd goed tegen landen van de Balkan.' Ach, al die heldenverhalen: de spelers kregen een diplomatiek paspoort, ze mogen ongeveer een miljoen euro verdelen.

Trotsmakend was dat Albanezen voor drie landen scoorden op het EK: Mustafi voor Duitsland, Mehmedi voor Zwitserland, Sadiku voor Albanië. Albanië vreest alleen voor de recente erkenning van Kosovo als zelfstandige staat in het voetbal. Alle voetballers met Albanese roots mogen de overstap maken, ook Zwitserse toppers als Shaqiri en Behrami. 'Ik ben benieuwd waarvoor ze kiezen allemaal.'

Granit Xhaka speelt voor Zwitserland, maar zijn broer Taulant voor Albanië. Beeld epa

Noord-Ierland

Inwoners: ruim 1,8 miljoen
Geregistreerde voetballers: 39 duizend

Het was bijna geen doen meer, om de reddingen van Michael McGovern op te schrijven tijdens het duel met Duitsland, dinsdag in Parijs. Müller, Özil, sterren van Bayern en Arsenal, ze stuitten telkens op de in het geel geklede doelman van de bescheiden club Hamilton uit Schotland. Een keer kreeg hij de bal vol in het kruis. Je zag hem even naar adem happen, maar verder ging het spel, verder moest hij.

De spelers van Noord-Ierland spelen veelal in de lagere divisies van Engeland. De kwalificatie zegt iets over hun teamgeest, en natuurlijk ook over het gegeven dat de UEFA in een uitgebreid deelnemersveld vier nummers drie liet doorgaan. McGovern accepteerde de complimenten met graagte en voegde toe dat zijn contract bij Hamilton Academical onlangs is afgelopen. 'Ik houd van Hamilton, maar ik wil op het hoogst mogelijk niveau spelen. Ik hoop dat mijn zaakwaarnemer met een paar clubs komt.'

Michael McGovern stopt de inzet van de Duitse middenvelder Thomas Müller. Beeld afp

Wales

Inwoners: bijna 3,1 miljoen
Geregistreerde voetballers: 68 duizend

Wat wisten we van Wales? Het was samen gezellig oefenen op een plaatsnaam als Llanfairpwllgwyngyllgogerychwyrndrobwllllantysiliogogogoch. Verslaggevers genoten in Frankrijk van al die mannen van de Frontline van Wrexham, supporters van de harde kern, van een club in de marge. Nu zijn ze groots en meeslepend op reis, gelukkig met bier en gezang, en met de spreuk van hun nationale elftal: Together Stronger. De nationale ploeg van Wales is ontwikkeld door Gary Speed zaliger en het talent van Gareth Bale. Het werk van Speed, die zelfmoord pleegde, is voortgezet door Chris Coleman.

John van Zweden, de behangkoning uit Den Haag, geniet zoals hij zelden heeft genoten. Hij verkocht zijn aandelen van de club die al trots gaf aan Wales, Swansea City. Hij zag twee van de drie wedstrijden van Wales op het EK in het stadion en heeft kaarten tot de finale.

'Wales kan Europees kampioen worden', zegt Van Zweden plompverloren. 'Waarom niet? We zitten aan de goede kant van het schema.' Ja, dat zeggen de Belgen ook. Het is de 'zwakkere' kant volgers de kenners. Van Zweden: 'Zwakkere landen bestaan niet meer. Die zitten thuis.'

Slowakije

Inwoners: bijna 5,4 miljoen
Geregistreerde voetballers: 429 duizend

Eerst was daar Tsjechoslowakije, Europees kampioen dankzij de legendarische strafschop van Panenka, veertig jaar en een paar dagen geleden. Het land viel uit elkaar na de Fluwelen Revolutie en het grotere Tsjechië bleek vooralsnog beter dan het kleinere Slowakije. Nu heeft Slowakije, dat al debuteerde op het WK van 2010, een gedegen ploeg, met Marek Hamsik als dirigent, de middenvelder met zijn indianenkapsel. En Slowakije voetbalt tegen Duitsland, waarvan het eind mei in een oefenduel met 3-1 won. Dat geeft ze hoop, de Slowaken. Tsjechië is al naar huis.

Marek Hamsik. Beeld afp
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.