Vitesse kleurt seizoen met Europees voetbal, net als vroeger

Europees voetbal is, zeker voor spelers bij een iets kleinere club als Vitesse, het sleutelhoofdstuk voor het latere boek der herinneringen. De komst van Lazio Roma is een voorschot op de geschiedschrijving.

Supporters van Vitesse na het winnen van de KNVB beker. Foto anp

De Gelredome is bijna uitverkocht voor Vitesse, een best ervaren en talentvol elftal, dat donderdag tegen de hemelsblauwen uit Italië speelt. Lazio met onder anderen centrale verdediger De Vrij en spits Immobile, hoewel de verwachting is dat trainer Simone Inzaghi een aantal van zijn sterren spaart. Straks volgen in de groepsfase nog Zulte Waregem en Nice. Vitesse oogst de verdiende beloning voor zijn eerste prijs in 125 jaar, de winst van de KNVB-beker afgelopen seizoen.

Europees voetbal is, zeker voor de club die geen automatische deelnemer is, onvergetelijk. Het is de avontuurlijke afwisseling op de routine van de eredivisie. Zo kaal als het seizoen van PSV en Ajax is door de vroegtijdige uitschakeling in de voorronde, zo rijk geschakeerd is de kleur op de wangen bij Vitesse, groepsdeelnemer in de Europa League.

De vroegere aanvaller Louis Laros stond acht jaar onder contract in Arnhem, in de glorieuze jaren negentig van de vorige eeuw, de tijden van voorzitter Karel Aalbers, de man die groot droomde en de Gelredome liet bouwen. 'Vitesse was booming. Spelers kwamen speciaal naar Vitesse omdat we bijna elk jaar Europees voetbal speelden.'

Tegenwoordig is Europees voetbal weer redelijk bijzonder voor Vitesse. Daarentegen is het meteen goed raak met zeker zes wedstrijden, sowieso een evenaring van het clubrecord in één seizoen. Laros geniet, alleen al van gedachten aan het verleden. Hij is tegenwoordig zaakwaarnemer bij vakbond VVCS. Met Luuk de Jong was hij onlangs bij het trainingscomplex van Bordeaux, dat de spits van PSV wilde kopen. Laros sprak met sportief directeur Ulrich Ramé, de voormalige doelman. Net op tijd besefte hij dat ze tegen elkaar hadden gespeeld, in seizoen 1998/1999. Bordeaux won, over twee duels. 'Wat ook mooi was: buiten hing een groot bord met een landkaart, met alle namen van clubs waartegen Bordeaux in Europa heeft gespeeld. Daar stond Vitesse toch maar mooi tussen.'

Vitesse zou inmiddels ook een mooi bord kunnen plaatsen bij het trainingscomplex op Papendal, qua accommodatie het huis van een absolute topclub. Twee keer in de eerste ronde gevoetbald tegen Derry City, de katholieke club uit het protestante Noord-Ierland. Gespeeld tegen Internazionale, Bordeaux, Liverpool en Real Madrid. In een legendarische ontmoeting Werder Bremen uitgeschakeld, door een 3-3 in Duitsland. Bovenmodale voetballers opgesteld, van Van Ginkel tot Van Aanholt, Reis, Peeters, Amoah, Machlas, Bony, Cocu en Van den Brom.

Voormalig linksbuiten Laros herinnert zich de tumultueuze uitwedstrijd tegen Braga, onder trainer Henk ten Cate, nadat de thuiswedstrijd tijdelijk was gestaakt vanwege lichtuitval. In Portugal viel hij in, omdat Carlos Fortes met een schandelijke tackle uit het veld werd geschopt. Het was een duel van rode kaarten en ophef. Van een seizoen later (1998/1999) weet hij nog alles van twee duels met AEK Athene. 'Thuis hadden we met 3-0 gewonnen, met één doelpunt van mij. Maar we wisten dat ons nog een hete avond te wachten stond. Machlas was onze spits, een Griek. Hij werd belaagd op het vliegveld en lang niet iedereen was even vriendelijk. Ze zagen hem toch als een soort verrader, omdat hij in Nederland was gaan voetballen. Ook bij het stadion was het hectisch, met drommen supporters rond de bus.'

Laros denkt dat Europees voetbal vroeger specialer was, ook omdat het nog via knock-out ging. En de wedstrijden waren lang niet allemaal op televisie. Maar dat wil niet zeggen dat het nu niet meer fijn is. Donderdag zit hij in de Gelredome. Mooie wedstrijd, Vitesse - Lazio. Op voorhand.