Vijf Engelse teams overwinteren in de Champions League, een unicum

Chelsea, City, United, Tottenham en Liverpool naar achtste finales

Brexit, welke Brexit? De Britten mogen de Europese Unie dan verlaten, in de Champions League zijn ze sterker vertegenwoordigd dan ooit. Liefst vijf Engelse teams overwinteren, een unicum.

Dele Alli en Harry Kane, twee sleutelspelers van Tottenham Hotspur. Foto anp

Vier van die clubs wonnen zelfs hun poule. Van de dertig wedstrijden gingen er drie verloren, waarvan twee nederlagen vielen in duels waar niets meer op het spel stond. Internationaal gezien lijken vijf magere jaren voorbij te zijn voor de Premier League-vertegenwoordigers.

Liverpool-Spartak: 7-0

De show werd gestolen door Liverpool. Voor de twee keer in de groepsfase wonnen de mannen van Jürgen Klopp op het eigen Anfield met 7-0, woensdag van Spartak Moskou. In totaal maakte de formatie 23 doelpunten, twee minder dan Paris St Germain.

De vier aanvallers van Liverpool - Mane, Salah, Coutinho en Firmino - worden al de Fab Four genoemd, een verwijzing naar een bekende popband uit de havenstad. Hoe de als onbetrouwbaar bekendstaande verdediging zich houdt tegen de Europese elite moet na de winter blijken.

(Tekst gaat verder onder afbeelding).

Salah, Coutinho en Firmino. Foto anp

Tottenham

De beste prestatie werd evenwel geleverd door Tottenham Hotspur, dat met gemak op de eerste plaats eindigde in wat aanvankelijk als de groep des doods werd gezien. Vooral de manier waarop de Spurs Real Madrid op Wembley wegspeelden, na een knap gelijkspel in het Bernabéu, heeft grote indruk gemaakt. In de Premier League kwakkelt de ploeg, maar als de Gouden Driehoek (Kane, Alli, Eriksen) op dreef is, kan de Londense club misschien wel voor het eerst in de geschiedenis Europa's belangrijkste trofee winnen.

Het Engelse team met de beste kansen om eind mei in Kiev de felbegeerde beker te veroveren, is echter het steenrijke Manchester City, geleid door een manager die ervaring heeft met het winnen van Champions Leagues. Pep Guardiola zag zijn ploeg woensdag tegen Shaktar Donetsk voor het eerst dit seizoen verliezen, maar hij was met oog op de Manchester-derby van zondag niet met zijn sterkste selectie naar de Oekraïne gereisd.

Er worden vergelijkingen getrokken met het 2007-08 seizoen, toen drie Engelse clubs de halve finales bereikten, wat leidde tot een finale tussen Manchester United en Chelsea. De Mancunians wonnen dankzij strafschoppen, met heldenrol voor Edwin van der Sar, en behoren nu weer tot de favorieten.

(Tekst gaat verder onder afbeelding).

Mourinho en Guardiola. Foto anp

Invloed van de Premier League

Jose Mourinho's team is weliswaar minder sterk dan Alex Fergusons formatie, maar de Portugese manager heeft een reputatie waar het gaat om knockout-wedstrijden.

De enige van de 'Famous Five' die niet als eerste in de groep eindigde, was Chelsea, de laatste Engelse ploeg die de Champions League wist te winnen, vijf jaar geleden. Excuus is dat de ploeg in een poule zat met Atletico Madrid en AS Roma. De manier waarop het in Madrid tegen Atletico won biedt reden tot optimisme. Omdat de andere Engelse ploegen hun poules wonnen, kan Chelsea maandag bij de loting Paris St Germain of Barcelona treffen. Al kan het ook Besiktas worden.

Gezien de intensiteit van de eigen competitie zijn de prestaties van de Engelse ploegen des te opmerkelijker. Gary Lineker heeft al voorzichtig gewag gemaakt van een nieuwe bloeiperiode. Hij voorspelt dat de supersterren van morgen niet meer zo snel naar Spanje zullen gaan. Als voornaamste redenen noemt de voetbalanalist de belevenis in de Premier League, het geld en vooral ook de aanwezigheid van 's werelds beste managers .

De angst dat de buitenlandse toppers het Engelse voetbal schade toebrengen, verdwijnt ook. Er komen veel talenten van eigen bodem aan. Zo werd de Engelse nationale ploeg onder 17 onlangs wereldkampioen.

In het voorjaar kunnen Engelse sterren als Harry Kane, Dele Alli, Harry Winks, Raheem Sterling en Marcus Rashford laten zien wat ze waard zijn, met als toegift het WK in Rusland. Mits ze tegen die tijd nog puf over hebben na alle loodzware verplichtingen in de Premier- en Champions League.