Veteraan Cavendish keert als underdog terug in de Tour en is nerveus als een junior voor zijn eerste koers

Zichzelf lancerend in de allerlaatste meters, diep gebogen over het stuur, won Mark Cavendish dertig Touretappes. Na drie jaar afwezigheid keert het sprintfenomeen terug in de Tour.

Mark Cavendish in de Baloise Belgium Tour 2021. Hij won een etappe. Beeld Getty
Mark Cavendish in de Baloise Belgium Tour 2021. Hij won een etappe.Beeld Getty

Dit paste niet bij de status van sprintkoning Mark Cavendish: oktober vorig jaar veegde de Britse oud-wereldkampioen, maar liefst 30 keer winnaar van een etappe in de Tour de France, na de klassieker Gent-Wevelgem de tranen uit zijn ogen. Hij vermoedde met de bibbers in zijn stem dat dit weleens zijn laatste koers kon zijn.

Hij was mee geweest in een ontsnapping, hij wilde zich in de kijker rijden, maar het liep op niks uit, zoals het de afgelopen twee jaar zo vaak op niks was uitgelopen. Was er überhaupt nog een ploeg die hem wilde hebben? Zijn contract met Bahrein-McClaren liep al na één seizoen ten einde.

Dit doet meer recht aan zijn prestige: Cannonball Cav, alias de Manx Missile (hij komt van het eiland Man) staat zaterdag gewoon weer aan de start van de Tour de France, de wedstrijd die hij in 2018 voor het laatst reed. In de elfde etappe verliet hij toen de koers na een tijdsoverschrijding. Hij kampte met de ziekte van Pfeiffer.

Daarmee keert een spraakmakende renner terug op het hoogste podium. Hij reed in zijn gloriejaren ziedende sprints, eerst jakkerend achter zijn gangmakers, daarna zichzelf lancerend in de allerlaatste meters, diep gebogen over het stuur. In 2009 won hij zes Tour-etappes, in 2010 en 2011 waren het er vijf; de laatste reeks was goed voor de groene trui. Vier keer achtereen was hij de snelste op de Avenue des Champs Élysées. Dat heeft niemand hem nog nagedaan.

Maar hij was ook een renner met een minder aansprekende reputatie: hij deinsde er niet voor terug concurrenten die hem in de weg reden ondersteboven te rijden, zowel op de baan als op de weg. In 2017 was hij zelf het slachtoffer, toen Peter Sagan hem tijdens een Touretappe naar Vittel de pas afsneed. Nukkige verbale confrontaties met zowel collega’s als journalisten behoorden ook tot het veelkantige oeuvre.

Faalangst

Voorzien was de comeback niet. Zijn huidige ploeg, Deceuninck-Quickstep, wees Cavendish aan, nadat de beoogde sprinter van dienst Sam Bennett, vorig jaar nog de winnaar van het groen in de Tour, was afgehaakt wegens een knieblessure. Teammanager Patrick Lefevere etaleerde tegen Belgische media zijn twijfels over de ernst ervan. Hij vermoedt faalangst bij de Ier. Wat mogelijk meespeelt is dat Bennett na dit seizoen naar Ineos Grenadiers vertrekt.

De verwachtingen voor de rentree van Cavendish (36) in Frankrijk zijn niet hooggespannen. Sinds Deceuninck-Quickstep hem na zijn snikpartij in Wevelgem overnam van Bahrein-McClaren, mede dankzij financiering van een externe sponsor, reed hij vijf keer naar winst, vier keer in de Ronde van Turkije en een keer in Baloise Belgium Tour. Daar ontbraken sprinters van naam en faam.

Dat hij er alsnog in zal slagen Eddy Merckx diens record van 34 Tourzeges te ontfutselen, is onwaarschijnlijk. Hij moet het komende weken opnemen tegen exponenten van een generatie na hem: Caleb Ewan, Arnaud Démare, Sagan, Nacer Bouhanni. Sluit weerstand van alleskunners als Mathieu van der Poel en Wout van Aert niet uit. Hij komt er nog wel een andere veteraan tegen: André Greipel (38), goed voor elf keer winst in de Tour, is de troef van Israël Start-Up Nation.

Volgens Lefevere zou één etappewinst voor Cavendish al mooi zijn. Hij voorziet een rol als underdog. ‘Hij is geen 30 meer. Als hij niet wint, zal iedereen dat normaal vinden. Wint hij wel, dan zal iedereen hem op een troon zetten.’ De Brit kan rekenen op een ijzersterke ondersteuning in de laatste kilometer. De Italiaan Davide Ballerini en de Deen Michael Morkov zijn in staat de snelste sprinters naar voren te loodsen.

Cavendish zelf zou eerst hebben getwijfeld, hij vreesde een fiasco, maar heeft dan toch laten weten dat hij er zin in heeft. Hij voelt veel affiniteit met de Tour, ‘de race waar ik veel mooie momenten beleefde’. ‘Ik ga er alles aan doen deze mogelijkheid met beide handen aan te grijpen.’ Lefevere zag alvast hoopgevende signalen. ‘Hij is nerveus, alsof hij zijn eerste koers bij de junioren moet rijden.’

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden