Max Verstappen bi j de start van de Grote Prijs van China in Shanghai.
Max Verstappen bi j de start van de Grote Prijs van China in Shanghai. © EPA

Verstappen verprutst, botst en verliest bij de Grote Prijs van China

Geen podiumplek door ongeduldige inhaalacties

Is het de onvermijdelijke dip van een toptalent, speelt zijn agressieve rijstijl hem parten of is hij gewoon hardleers? De conclusie na de Grote Prijs van China is in elk geval: Max Verstappen (20) heeft een vormcrisis. Verstappen had volgens zijn teambaas Helmut Marko in Shanghai de vierde racezege in zijn Formule 1-loopbaan moeten boeken. Maar hij vergooide zijn race met ongeduldige inhaalacties.

Na zijn rommelige optredens in Australië en Bahrein weet Verstappen het zelf ook  niet meer: 'Het loop gewoon niet zo soepel', zei hij voor de camera van Ziggo Sport. Het leek er in China namelijk lange tijd op dat Verstappen eindelijk weer eens een bevredigend resultaat ging boeken.

Zijn start was goed. Hij verschalkte meteen Lewis Hamilton (Mercedes) en Kimi Räikkönen (Ferrari), waardoor hij opstoomde naar de derde plek. Op die positie kende hij een rimpelloze race. Tot het keerpunt in de wedstrijd: een botsing tussen de Toro Rosso-auto's en de daaropvolgende safetycarsituatie. Een meesterzet van  team Red Bull bracht Verstappen in een zetel voor de racezege.

Voor de zege moest Verstappen gewoon doen waar hij sinds het begin van zijn Formule 1-loopbaan om wordt geroemd: inhalen

Het team haalde tijdens de neutralisatie slim beide auto's naar binnen om ze zachtere en snellere banden te geven. Achter de safetycar rijden de auto's extra langzaam, het tijdverlies door een bandenwissel is relatief klein. Bij terugkomst op de baan hadden Verstappen en zijn teamgenoot Daniel Ricciardo de snelste auto's van het veld, met de koppositie binnen schootsafstand.

Voor de zege moest Verstappen gewoon doen waar hij sinds het begin van zijn Formule 1-loopbaan om wordt geroemd: inhalen. Er zaten drie auto's tussen hem en de leiding. Bij de eerste, de Mercedes van Lewis Hamilton, ging het mis. Een riskante inhaalactie buitenom mislukte. Verstappen moest door het gras en zag Hamilton en teamgenoot Ricciardo langszij komen.

Ongeduldig vs. gewiekst

Teamgenoot Ricciardo deed wat Verstappen niet lukte

Bij een tweede poging verschalkte hij Hamilton wel. Daarna ging het met Ferrari-coureur Sebastian Vettel voor zijn neus opnieuw fout. Bij een gejaagde inhaalactie aan de binnenkant tikte hij de zijkant van Vettel aan. Beide coureurs spinden en hadden geluk dat hun auto's niet zwaar beschadigd raakten.

Verstappen kreeg voor zijn actie een tijdstraf van tien seconden. Daarmee vervloog zijn laatste hoop op het podium. Hij finishte uiteindelijk als vijfde. Teamgenoot Ricciardo deed wat Verstappen niet lukte. Hij haalde sluw in, greep tien ronden voor de finish de leiding, won de race en speelt nu een rol in de strijd om de wereldtitelstrijd. Beide Red Bull-coureurs hebben nu sinds 2016, het jaar dat Verstappen naar het topteam overstapte, evenveel races gewonnen: drie.

Met zijn gewiekste inhaalrace onderstreepte de 28-jarige Australiër het grootste verschil tussen hem en zijn teamgenoot: hij weet als geen ander wanneer hij kan toeslaan, ook al levert dat in de regel minder spektakel op. Verstappen had Hamilton en Vettel op een later, beter moment probleemloos kunnen passeren. Vettel zei na de race dat hij niet eens van plan was te strijden met de snellere Red Bull.

Impulsieve rijstijl

Verstappen was opvallend zelfkritisch en verontschuldigde zich na de race

Opnieuw zal er volop geschreven en gesproken worden over de plussen en minnen van Verstappens impulsieve rijstijl. Vreemd is dat niet. Verstappen rijdt voor een topteam, wil wereldkampioen worden en dan zijn races zoals die in China funest. Zijn achterstand op WK-leider Vettel is na drie races al 32 punten.

Na de races in Australië en Bahrein vond hij dat hem niets viel te verwijten. In China was dat anders. Verstappen was opvallend zelfkritisch en verontschuldigde zich na de race bij Vettel voor zijn actie. 'Ik heb deze race zelf verprutst', zei hij zichtbaar teleurgesteld voor de camera van Ziggo Sport. Of hij niet wat rustiger moest zijn bij die inhaalacties? 'Dat is achteraf makkelijk zeggen. Ik weet niet wat het is, kan er moeilijk antwoord op geven.'

Hij heeft twee weken om over een antwoord na te denken. Dan wacht de volgende race in Azerbeidzjan. Een geruststelling voor Verstappen: aan elke vormcrisis komt een einde.