Max Verstappen op het Suzuka Circuit in Japan.
Max Verstappen op het Suzuka Circuit in Japan. © EPA

Verstappen start als vierde in Japan: 'Ik denk dat we te langzaam zijn voor Mercedes'

Er gloort voor Max Verstappen (20) een week na de door hem gewonnen GP van Maleisië opnieuw een race met perspectief. Hoewel hij zich zaterdag als vijfde kwalificeerde voor de GP van Japan, start Verstappen de race vanaf plaats vier dankzij een straf voor Mercedes-coureur Valtteri Bottas. Of hij weer naar de zege kan rijden? Verstappen zelf heeft eigenlijk geen idee. Daarvoor is het raceweekeinde in Japan te wisselvallig.

Er is op het circuit van Suzuka nog geen dag hetzelfde geweest. Vrijdag was de temperatuur ver onder de twintig graden en viel de belangrijke tweede vrije training letterlijk in het water door aanhoudende hoosbuien. Zaterdag was het de gehele dag bewolkt en ruim boven de twintig graden. De race wordt naar verwachting in nog hogere temperaturen verreden.

Dus was het zaterdag voor alle teams gissen als het ging om de daadwerkelijke pikorde. WK-leider Lewis Hamilton greep zaterdag op het circuit van Suzuka met overmacht de 71ste poleposition van zijn loopbaan. Hij was liefst een seconde sneller dan Verstappen. Gerust op een gemakkelijke zege zondag was de Brit alleen niet. In Maleisië had hij namelijk het gehele weekeinde problemen met zijn auto, die volgens hem werden veroorzaakt door de benauwende hitte op het circuit van Sepang.

Hitte die hem morgen in Japan ook kan dwarszitten. Maar Verstappen maakt zich geen illusies net als in Maleisië Hamilton op eigen kracht in te halen. 'We zijn te langzaam voor ze, denk ik. Een seconde is veel. Maar we zitten er in de race hopelijk wel wat dichterbij', zei hij zaterdag tegen het vallen van de Japanse avond in het teamonderkomen van Red Bull.

Twee coureurs extra om te passeren

Een ander flink verschil met de race in Maleisië is dat Verstappen in plaats van één coureur (Hamilton) zondag nog eens twee coureurs extra moet passeren om aan de leiding te komen. Ferrari-coureur Sebastian Vettel en zijn teamgenoot Daniel Ricciardo staan in Japan ook nog voor hem. Voor het eerst sinds de GP van Oostenrijk in juli was zijn teamgenoot sneller dan hem in de kwalificatie, hoewel het verschil tussen de Red Bull-coureurs een schamele drie honderdste van een seconde was.

Verstappen kon zich er niet echt druk om maken. 'Het was net iets makkelijker geweest als ik voor hem stond, maar mijn eerste poging in het derde kwalificatiegedeelte mislukte. Ik heb dat gelukkig nog redelijk goed kunnen maken. Dat hoort er soms ook bij, zo'n kwalificatie waarin het net niet lukt. Over het algemeen gaat het dit jaar goed.'

Onvoorspelbare race

Vanwege de hitte kiest Verstappen ervoor om met meer neerwaartse kracht te rijden dan zijn teamgenoot Ricciardo

Zijn eerste taak morgen is goed te starten. Daarna wacht een race die voor niemand te voorspellen is. Het kan in ieder geval alle kanten op, zei hij, met een Mercedes en Ferrari voor en achter hem.

Verstappen heeft overigens wel geanticipeerd op de hitte tijdens de race. Hij kiest ervoor om met meer neerwaartse kracht te rijden dan zijn teamgenoot Ricciardo, waardoor zijn auto meer op het asfalt wordt gedrukt. Dat is een voordeel in de bochten, maar een nadeel op de rechte stukken. Verstappen: 'M'n engineers, en ik ook, denken dat dat beter zal zijn in de warmte. Of dat zo is, zien we morgen wel tijdens de race.'