ANALYSE formule 1

Verstappen sluit seizoen af in stijl met vijfde podiumplaats op rij

Max Verstappen finisht zondag als derde op het circuit Yas Marina. Een prima slot van een seizoen dat zwak begint, constateert Lennart Bloemhof in AbuDhabi. Gefrusteerd over zijn ‘trage’ RedBull neemt hij aanvankelijk onnodige risico’s. Na zijn crash in Monaco komt de ommekeer.

Max Verstappen viert zijn derde plek op het podium tijdens de Abu Dhabi Formule 1 Grand Prix zondag. Beeld Getty Images

Motormalheur die hem na de start terug wierp naar de tiende plek, een Mercedes die hij fopte met een knappe inhaalactie en zelfs een klodder olie op zijn vizier uit de auto die voor zijn neus kapot ging. Niets kon Max Verstappen zondag in Abu Dhabi weerhouden, op weg naar zijn vijfde podiumplek op rij. 

Verstappen sloot zijn seizoen in stijl af, als nummer drie en champagne spuitend met de grote mannen van het jaar: Lewis Hamilton en Sebastian Vettel. Daar hoort hij weer helemaal bij, bleek tijdens de persconferentie na de race, die bol stond van de slapstick. Op de vraag of Verstappen na zijn vierde plaats in het WK-klassement klaar was om te strijden voor wereldtitels vroeg Hamilton eerst aan hem hoe lang hij eigenlijk al in de Formule 1 reed. ‘Vier seizoenen al? Je krijgt rimpels’, grapte de vijfvoudig kampioen, om daar serieus aan toe te voegen: ‘Hij rijdt heel goed en constant. Als zijn team goed werk levert: ja, absoluut.’

28 mei: Max Verstappen crasht in een vrije training voor de GP van Monaco. Beeld AP

Bijna is vergeten dat rond Verstappen nog geen half jaar geleden steeds nadrukkelijker twijfels ontstonden of hij wel goed genoeg was om wereldkampioen te worden. Te vaak maakte hij in de eerste zes races van het seizoen de verkeerde beslissingen. Zoals in China. Zijn team bracht hem met een slimme pitstop in een zetel voor de zege. Hij verprutste die kans met twee te gretige inhaalacties.

Dieptepunt van het seizoen was de onnodige crash in de derde vrije training in Monaco. Verstappen liep daardoor de kwalificatie mis bij een van de weinige wedstrijden waar hij dit jaar de beste auto had. Tot overmaat van ramp zag hij zijn teamgenoot Daniel Ricciardo ook nog eens van poleposition naar de overwinning rijden.

1 juli: Winst in de GP van Oostenrijk, de thuisrace van Red Bull. Beeld AFP

55 WK-punten misgelopen

Het Duitse racemagazine Auto, Motor und Sport rekende uit dat Verstappen in de eerste zes races door incidenten liefst 55 WK-punten was misgelopen. Na Monaco begon het geduld bij zijn team op te raken. Voor het eerst sinds zijn debuut bij Red Bull zetten teambaas Christian Horner en coureurbaas Helmut Marko via de media druk op hem. Het moest snel beter.

Vorig jaar leerde hij vanwege een ongelukkige reeks uitvalbeurten omgaan met de onmacht die iedere Formule 1-coureur treft. Afgelopen seizoen draaide het voor hem om grip krijgen op iets waar hij wel invloed op had: zijn ingebakken geldingsdrang.

Na Monaco, in Canada, kwam de seizoensommekeer. Verstappen sprak in aanloop naar die race veel met zijn vader Jos. Die herinnerde hem aan een simpele les uit zijn karttijd: als je denkt dat je te langzaam bent, ben je nog altijd snel genoeg. Dat hielp. Sindsdien reed Verstappen een nagenoeg feilloos seizoen.

In de daaropvolgende vijftien races stond hij tien keer op het podium, waarvan hij er twee won (Oostenrijk, Mexico). Dankzij zijn eindsprint eindigde hij op de vierde plek van de WK-ranglijst, op slechts twee punten van de derde plaats. ‘Dat was bewust’, grapte de Nederlander tijdens de persconferentie in Abu Dhabi. ‘Hoef ik niet naar het prijzengala. Tenzij ik dat als mijn taakstraf mag doen.’ Zelfs na de race was Verstappen zondag nog messcherp, merkte de persvoorlichter van autosportfederatie FIA, die met zijn hoofd schudde.

Voor Verstappen telt alleen de eerste plaats op de WK-ranglijst. Die was eigenlijk begin maart, tijdens de testdagen in Barcelona, eigenlijk al uit zicht toen hij merkte dat op de rechte stukken de Ferrari’s en Mercedessen wederom bij hem wegreden.

Het verklaarde misschien ook wel zijn geforceerde manier van rijden aan het begin van het jaar. Gefrustreerd door het structurele gebrek aan vermogen in zijn motor en gejaagd zoekend naar manieren dat te compenseren.

29 juli: Verstappen valt met motorpech uit in de GP van Hongarije. Beeld -

Afscheid van Renault

Zondag reed hij zijn 77ste en voorlopig laatste race in zijn Formule 1-loopbaan met een Renaultmotor. Het zorgde in Abu Dhabi geen moment voor weemoed bij Verstappen. Dat hij na de zomerstop competitiever was – in negen races stond hij zeven keer op het podium – kwam volgens hem vooral door het goede chassis van zijn auto en niet zozeer door de motor. Plus: hij had ook zomaar het seizoen van teamgenoot Ricciardo kunnen hebben, die acht keer uitviel.

In de fabriek van zijn nieuwe motorleverancier Honda in het Japanse Sakura draaien er een twintigtal motoren 24 uur per dag onophoudelijk op de testbank om hem volgend jaar wel die competitieve motor te geven. Geen geld of mankracht wordt gespaard door de autofabrikant, die met Red Bull eerherstel wil voor de faliekant mislukte samenwerking met McLaren.

Toch hield Verstappen zich afgelopen weekeinde op de vlakte als het ging over zijn perspectief voor volgend seizoen: ‘Ik kan namelijk wel zeggen dat ik blij ben van Renault af te zijn, maar misschien is het over een jaar wel anders. Bij McLaren waren ze ook heel positief aan het begin. We gaan het zien’, zei hij.

28 oktober: Winst in de GP van Mexico. Beeld AFP

Krachtiger motor 

Hij benadrukte wel het volste vertrouwen erin te hebben dat hij over 110 dagen in Australië met zowel een beter chassis als krachtiger motor aan het nieuwe seizoen start. ‘Ik verwacht alleen niet dat we daar meteen in de kwalificatie meedoen om de bovenste plekken. We moeten goed beginnen en dat doorzetten naar het midden van seizoen, om dan de aansluiting te vinden.’

Verstappen weet inmiddels dat de weg naar structureel succes in de Formule 1 tijd kost. Afsnijden is niet mogelijk. Hoe graag hij dat ook zou willen. 

11 november: Verstappen wordt in Sao Paulo van de baan gereden door Ocon. Beeld Getty Images

Hoe goed is de Hondamotor waarmee Verstappen in 2019 rijdt?

Als iemand een inschatting kan maken, is het Franz Tost. De teambaas van Red Bulls satellietteam Toro Rosso beschikte afgelopen seizoen al over de Japanse aandrijving. Volgens hem kan Verstappen zich verheugen: ‘Hij krijgt in ieder geval een krachtige motor.’

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.