Verstappen ongenaakbaar op nat asfalt: van plaats zestien naar podium in China

Juist als niemand iets van hem verwacht, blinkt Max Verstappen (19) uit. De Nederlandse Formule 1-coureur startte de Grote Prijs van China vanaf de zestiende plaats. Anderhalf uur later spoot hij als nummer drie met champagne op het podium.

Verstappen rijdt als derde over de finish, voor teamgenoot Daniel Ricciardo. Foto getty

Veelzeggend was het tafereel tijdens de podiumceremonie. Racewinnaar en viervoudig wereldkampioen Lewis Hamilton, altijd wat op zichzelf, legde zijn hand op de linkerschouder van Verstappen. 'Deze gozer ('this young dude')...', zei Hamilton toen hij eindelijk eens een complimentje aan een collega wilde uitdelen. Maar Verstappen onderbrak hem: 'Je noemt me altijd gast ('this guy'), niet gozer', zei hij lachend, zo refererend aan het feit dat Hamilton tijdens races nooit Verstappens naam in de mond neemt, alsof de Mercedesrijder boven de rest staat.

Het gespeelde ruzietje op het podium illustreerde het respect van de ervaren Hamilton (32) voor zijn jonge collega. Ook de Brit, een van de succesvolste Formule 1-coureurs van het afgelopen decennium, kan niet om Verstappen heen; zijn respect voor de Limburger groeit nog elke race. Zondag tekende Verstappen opnieuw voor een huzarenstuk, vergelijkbaar met zijn zege in Spanje of regenrace in Brazilië.

Magistrale eerste ronde

Tijdens al die races excelleerde Verstappen op de momenten dat de moeilijkheidsgraad het hoogst was. In Spanje hield hij tijdens zijn allereerste race voor Red Bull de gelouterde Kimi Räikkönen achter zich. In Brazilië gaf niemand iets voor Verstappens podiumkansen na een strategische blunder van zijn team. Tot hij in de laatste vijftien ronden in de stromende regen opstoomde van de zestiende naar de derde plaats.

De podiumplek in China kwam net zo onverwachts. Verstappen had zaterdag een dramatische kwalificatie. Hij zag zijn kansen op een goede startpositie vervliegen wegens motorproblemen. Hij vertrok vanaf de zestiende plek.

In een auto met een motor die hijzelf voor de race al als verre van perfect bestempelde, zou een evenaring van zijn vijfde plaats bij de seizoenstart in Australië al een wereldprestatie zijn. Het enige positieve? Het weer. Verstappen heeft een voorkeur voor regenraces en de wedstrijd in Shanghai startte op het door hem zo geliefde kletsnatte asfalt.

Man van de race

Een magistrale eerste ronde zette de toon voor een bijzondere race. Verstappen passeerde al slalommend in de eerste zes racekilometers negen auto's. Dat grip vinden op een nat circuit een kunst is die niet iedereen beheerst, bewees bijvoorbeeld Mercedescoureur Valtteri Bottas. Hij spinde en vergooide daarmee zijn race. Saubercoureur Antonio Giovinazzi, de man met de minste Formule 1-ervaring, reed zijn auto al in ronde vier in de prak.

Door zijn crash kwam de safetycar de baan op. Teams grepen het rustmoment aan om banden te wisselen, met een reeks positiewisselingen tot gevolg. Het leverde Verstappen de vierde plaats op. Daarna ging hij vrolijk verder met inhalen. Ferraricoureur Kimi Räikkönen werd buitenom gepasseerd. Met de tweede plaats op het spel reed hij in de elfde ronde zijn teamgenoot Daniel Ricciardo eenvoudig voorbij aan de binnenkant van een bocht.

Verstappens enige fout kostte hem twintig ronden later meteen zijn tweede plek: onder druk van de jagende Ferraricoureur Sebastian Vettel verremde hij zich. Verstappen schoot door in een bocht, Vettel haalde hem probleemloos in.

Verstappen met de trofee voor zijn derde plaats. Foto getty

In de laatste ronden poogde teamgenoot Ricciardo een soortgelijke fout af te dwingen door op minder dan een meter achter hem te rijden. Verstappen kraakte, getuige een voor hem onrustige reactie over de boordradio: 'Niet praten, alsjeblieft.' Hij brak niet. Dus stond hij in China voor de achtste keer in zijn F1-loopbaan op het podium en werd hij door racefans verkozen tot 'coureur van de dag'.

Op de coureursranglijst klom Verstappen naar de derde plaats (25punten) achter WK-leiders Vettel en Hamilton (allebei 43punten). Na twee races een prima plek, die illustreert hoe veranderlijk de Formule 1 kan zijn. Na de race in Australië was duidelijk dat Red Bull een flinke achterstand had op Mercedes en Ferrari wat betreft motorvermogen.

Red Bull-topman Helmut Marko waarschuwde dat tot en met de Grote Prijs van Canada in juni weinig aan die verhoudingen zou veranderen. Pas bij die race komt motorleverancier Renault met een grote zogeheten motorupdate.

Maar regen zet een streep door alle Formule 1-waarzeggerij. Nat asfalt nivelleert het verschil tussen auto's. Het talent en de ervaring van de coureur worden dan doorslaggevend. Voormalig Formule 1-baas Bernie Ecclestone opperde in 2011 al eens circuits uit te rusten met sprinklersystemen. Volgens hem de simpelste maatregel om leukere races te krijgen.

Getuige de race in China is het idee minder vreemd dan het lijkt. F1-volgers van over de gehele wereld reageerden lyrisch op Verstappens optreden. Tijdens de race werd er volop ingehaald. Even was de saaie seizoenstart in Australië, met slechts vijf inhaalacties vergeten, net als de flinke krachtsverschillen tussen de teams.

Verstappen zelf was overigens de eerste die zichzelf, en daarmee de Formule 1, weer met beide voeten op aarde zette. 'Wanneer je als zestiende start, mag je zeker niet klagen over een derde plek', zei hij na de race droogjes voor de camera van Ziggo Sport. 'Maar we zijn nog steeds niet snel genoeg om op basis van pure snelheid het podium te behalen.'

Red Bull-topman Marko: 'Het is perfect zoals Max het nu doet'

Interview Helmut Marko (73), ontdekker van Max Verstappen (+)

Iedereen vindt de 'haaienvin' op Formule 1-auto's foeilelijk, behalve Max Verstappen

De Formule 1-teams testen in Barcelona hun nieuwe, 'stoerdere' auto's. In snelle bochten kan hij er meer uithalen, merkt Max Verstappen.

Zo traint Max Verstappen in een F1-simulator

Max Verstappen brengt meer tijd door in een simulator dan in een Formule-1-wagen. In de winter maakt hij overuren om het geheim van zijn nieuwe auto te ontrafelen. Hoe beter de simulator, hoe beter de coureur.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.