Verstappen is zichzelf voorbijgesneld

Alsof hij al tientallen keren aan de leiding heeft gereden in de Formule 1. Zo koelbloedig koerst Max Verstappen (18) zondag af op de zege bij de Grote Prijs van Spanje. Op minder dan een seconde achter hem jaagt de Finse raceveteraan Kimi Räikkönen, de wereldkampioen van 2007, op de koppositie.

Max Verstappen rijdt de vierde tijd in de laatste vrije training voor de Grand Prix van Spanje. Beeld anp

Onder Verstappen rollen versleten banden. Iedere onnodige stuurbeweging met ruim 300 kilometer per uur schraapt een extra laagje rubber af, wat de auto vertraagt en de kans op een lekke band vergroot. Kalm blijven is het devies, ook met een jagende Ferrari in je spiegels en het oog van de wereld op je gericht.

Wat doet Verstappen? Die geeft geen krimp. Hij blijft de ene na de andere perfecte ronde rijden op het circuit in Barcelona. Tot hij na de 66ste opeens de geblokte vlag ziet. Het scorebord maakt het sprookje compleet: 1. Verstappen, 2. Räikkönen, 3. Vettel. De benjamin van het stel houdt twee oud-wereldkampioenen achter zich.

Verstappen schreeuwt, krijgt over de boordradio de felicitaties van zijn verbouwereerde teambaas en bokst zijn vuisten in de lucht vanuit zijn cockpit. Even later staat hij te glunderen op het podium als voor het eerst na een Formule 1-race het Wilhelmus klinkt.

Snelle leerling

Wat goed is komt snel. In het geval van Verstappen geldt: zo snel mogelijk. Hij tart de wetten van 's werelds grootste autosportklasse. Vorig seizoen pas gedebuteerd in de Formule 1. Anderhalve week geleden gepromoveerd, van het opleidingsteam Toro Rosso naar topteam Red Bull. De eerste kilometers in zijn nieuwe auto reed hij vrijdag pas, bij de training in Barcelona.

Normaal gesproken heeft een coureur heel de winter de tijd om te wennen aan zijn auto, die is volgestopt met de meest fijngevoelige technologie. Voor Verstappen blijken twee dagen genoeg. Zijn racecarrière gaat precies zoals hij het zelf voor ogen heeft: sneller dan iedereen voor mogelijk houdt, altijd een stap voor op de rest. In 2002 rinkelt de telefoon van vader Jos Verstappen. Aan de andere kant van de lijn hoort Jos, dan nog actief Formule 1-coureur, de snikkende stem van de 4-jarige Max. Of die niet alsjeblieft in een kart mag stappen?

Jos Verstappen had er liever twee jaar mee gewacht, maar strijkt over zijn hart. Vrijwel meteen ontluikt het talent van zijn zoon op vier wielen. De jonge Max troeft kinderen af die jaren ouder zijn. Om zijn geringe gewicht te compenseren, rijdt hij met blokken lood aan boord. En omdat winnen snel normaal wordt, legt zijn vader hem uitdagingen op. Zo mag hij alleen in bochten inhalen.

Zo won hij zijn eerste GP

Als 18-jarige heeft Max Verstappen zijn naam vetgedrukt in de geschiedenisboeken van de autosport geschreven. Hij won zondag de Grote Prijs van Spanje als jongste coureur ooit. Hoe deed hij dat? (+)

Valkuilen

Jos Verstappen, tot zondag de enige Nederlander die al eens op het podium stond in de Formule 1, herkent de potentie van zijn zoon. Hij beëindigt zijn eigen racecarrière voortijdig om zich volledig op de begeleiding van Max te storten. Als een Verstappen iets doet, dan doet hij het goed. Hij biedt zijn zoon de begeleiding en middelen die hij zelf nooit heeft gehad.

Jos waarschuwt Max voor de valkuilen die hij zelf niet kon vermijden. Hij drukt zijn zoon op het hart iedere minuut van de dag met racen bezig te zijn, wil hij de wereldtop halen. Max zuigt de tips van zijn vader op als een spons. Dankzij deze 'universitaire' opleiding tot F1-coureur weet hij snel hoe de Formule 1, een wereld vol ongeschreven regels en wetten, werkt. Lang voordat hij er zelf in zit.

Hij ligt ver voor op de rest en blijkt een snelle leerling, hoewel hij van school niets moet weten. 'Een hok', noemt hij het klaslokaal in een interview met deze krant, aan de vooravond van zijn Formule 1-debuut in 2015. Hij gruwelt van dingen leren waar hij in de praktijk mogelijk niets aan heeft en heeft een hekel aan stilzitten. Het houdt hem alleen maar af van zijn doel: wereldkampioen worden in de Formule 1. Want dat is de missie. Vanaf dag één.

Max Verstappen in zijn jonge jaren op de kartbaan in Genk. Beeld Karting Genk

Buitencategorie

Als coureur mist Verstappen de scherpe kanten die zijn vader weleens tegenwerkten in zijn racecarrière. Op sociaal gebied, en op het asfalt. Naar eigen zeggen heeft Verstappen zijn rustige karakter van zijn moeder Sophie Kumpen, een begenadigd kartster. Het racetalent heeft hij van zijn vader.

Hij roeit geregeld tegen de stroom in. De vooroordelen kan hij dromen. Hij is te jong, het is te vroeg. De Verstappens horen het vaak, vooral wanneer de Formule 1 naar hem lonkt. Verstappen is dan 17. Het is onverantwoord iemand zonder rijbewijs in een auto te zetten die met gemak 300 kilometer per uur haalt. De Verstappens wuiven de kritiek weg. Max is er klaar voor, geen zorgen.

Bij Red Bull delen ze die mening. Veel coureurs in de Formule 1 verdienen hun stoel met een zak geld. Verstappen behoort tot het selecte gezelschap dat op basis van talent een zitje krijgt. Een groot voordeel, want daarmee is hij gevrijwaard van onophoudelijke sponsorzoektochten naast het racen. De kenners wisten het al langer: Verstappen is buitencategorie.

Onomstotelijke bewijs

Op zondag 15 mei 2016 volgt daarvan het onomstotelijke bewijs. Met zijn overwinning in de Grote Prijs van Spanje slaat hij records aan diggelen en wordt hij internationaal voorpaginanieuws. Een Jahrhundert-Talent, noemt Formule 1-legende Niki Lauda hem. Zo een als Verstappen wordt maar eens in de honderd jaar geboren.

De buitenwereld kon hem al niet meer bijbenen. Nu is Verstappen zowaar zichzelf voorbijgesneld. Zelf had hij geen moment aan winnen gedacht, zegt hij later op zijn website.

Die zege zou er heus wel komen, maar dan pas over een jaar of twee. De verbazing duurt niet lang. Zoals in zijn hele leven is hij meteen gewend aan een nieuw tempo. De missie is nog niet voltooid. Een race winnen is leuk, maar het is de wereldtitel die telt. In Barcelona, de stad waar de ene Nederlandse sportlegende nog geen twee maanden geleden overleed, stond de volgende op.

Formule 1-coureur Max Verstappen juicht na afloop zijn race tijdens de Grand Prix van Spanje 2016. Beeld anp
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.